Le mystère des rayures du zèbre

Un nom aussi étrange que l’animal encore bien mystérieux. Découvrez donc…

En vérité, le nom Zèbre est un nom vernaculaire ambigu en français, pouvant désigner plusieurs espèces différentes d’herbivores de la famille des équidés, et du genre Equus, vivant en Afrique.

Bien que la phylogénie (l’hérédité) des équidés soit peu connue, ce groupe est manifestement paraphylétique, c’est-à-dire que si tous ces animaux descendent bien d’une espèce commune, toutes les espèces descendantes de celle-ci ne sont pas que des zèbres…
Il y a aussi des chevaux et des ânes qui sont plus ou moins proches de chacune de ces espèces.

L’habit du zèbre a longtemps été une source d’inspiration et de questionnement. Il est le seul animal de la savane a avoir un si fort contraste de couleurs sur son pelage.
Des scientifiques ont même découvert que chaque pelage du zèbre est unique, comme l’ADN, il peut déterminer une identité.
Il possède aussi, contrairement à ce que l’on pourrait penser au premier coup d’œil, de nombreux avantages pour se protéger des différents prédateurs.
Pourtant son pelage, à l’inverse des autres animaux ne lui permet pas de se camoufler facilement dans la savane.
Il a évolué avec le temps, puisque au début le zèbre avait un pelage grisé qui s’est obscurci.
Les scientifiques avaient découvert que le pelage du zèbre permettait grâce à une illusion d’optique d’échapper assez rapidement à son plus terrible prédateur : le lion. Celui-ci attaque en général sa proie de près, mais lorsque le troupeau de zèbre commence à s’agiter, mêlé à la chaleur de la savane, l’animal apparaît alors flou et le prédateur a de plus en plus de mal à le discerner et à l’attaquer.

Ce n’est pas la seule découverte associée à son pelage. Le noir et blanc, de nuit, associé à la lumière de la lune, le protège des insectes, notamment de la mouche tsé-tsé, un insecte redoutable qui le fatigue et peut le paralyser : il s’agit de la polarisation de la lumière réfléchi.

Les scientifiques se servent également de ses rayures comme code barre permettant d’identifier chaque animal afin de recenser une population.
Après avoir pris la photo d’un zèbre, les chercheurs la transfère sur un ordinateur équipé de StripeSpotter, un logiciel mis au point par l’université de l’Illinois à Chicago et l’université de Princeton.

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Ils zooment ensuite sur le flanc de l’animal, où chaque rayure est décomposée en lignes verticales de pixels. Leurs combinaisons sont aussi uniques que les empreintes digitales humaines.
Reste à faire une recherche sur la base de données pour voir si le zèbre est un nouveau venu. StripeSpotter a été utilisé sur des zèbres de Grévy et des zèbres des plaines. Il est en cours de test sur des tigres et des girafes.

En 1952, Alan Turing a démontré que la combinaison de réactions chimiques et de diffusion des substances à travers les tissus peut faire apparaître un motif et aussi que « ce motif dépend du type de réactions impliquées, de la forme de la région et des concentrations initiales.
Ainsi l’évolution vers des rayures au lieu de taches n’est pas difficile et dépendra de la taille et du temps de gestation de l’espèce.

Le zèbre est un animal unique, mystérieux et étonnant et ses motifs ont été la source d’énormément de production artistique et graphique.

Le zèbre est un symbole de courage car il entreprend de grandes migrations annuelles pour chercher des pâturages, malgré les lions et les hyènes ou encore les crocodiles qui les menacent.

Le zèbre est aussi un symbole du métissage44 et de l’harmonie entre les races. Ainsi le zèbre est le symbole animal du Botswana : ses rayures noires et blanches ornent le drapeau depuis 1996 et deux zèbres affrontés encadrent les armoiries du pays.

Le Zèbre de Grévy est aussi le symbole de l’Afrique et de la faune africaine.

En Angola, des crinières de zèbres sont portées lors de danses rituelles ayant lieu pour les cérémonies d’initiation des jeunes lors des rites de «transformation».

 

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