Voici l’homme derrière le tableau le plus important de l’année 2016

Le tableau économique qui ressemble à un pachyderme… Peut-être connaissez-vous le nom Thomas Piketty ?

Son travail l’a propulsé en prime time comme l' »économiste rock star »; son accent français et son charisme, ont, bien entendu, aidé. Vous ne pouvez pas savoir le nom de son homologue intellectuel: Branko Milanović. Calvitie et lunettes, on dirait plus un vieux scientifique de 63 ans qu’un révolutionnaire.

Néanmoins, Milanović est un héritier des grands spécialistes des sciences sociales d’antan – Smith, Marx, Keynes et Hayek – et une partie d’une bande d’économistes, Piketty inclus, qui sauvait leur profession de la pertinence populaire. Sa contribution ? Un tableau unique qui décrit 30 ans d’histoire économique mondiale. Certains l’ont appelé « le tableau le plus important de l’économie. » Mais il a un surnom meilleur encore: « L’Elephant Curve ».

Le tableau – oui, il a la forme de pachyderme – retrace l’humanité tout entière en fonction de leurs revenus (au moins entre 1988 et 2008). Les bonnes nouvelles: tout le monde est plus riche. Les moins bonnes nouvelles : certains sont devenu beaucoup plus riches, et beaucoup plus rapidement que d’autres. Ce sont eux sur le dos de l’éléphant. Juste en dessous d’eux, dans les rangs 80e et 90e des revenus, ont pris beaucoup de retard sur la croissance. Selon Milanović et son co-auteur, Cristoph Lakner, il s’agit largement de la classes ouvrière et des classes moyennes américaines et européennes.

elephant

Le tableau n’attribue pas de lien de causalité, mais il est facile de pointer du doigt l’éléphant dans la pièce: la mondialisation. C’est « un récit plausible », dit Milanović. « Les gains de ces grandes forces telles que la mondialisation ne vont jamais être égale pour tout le monde ». Au cours de l’année écoulée, le tableau a obtenu beaucoup de traction, avec certains estimant qu’elle explique la montée de Bernie, Trump, du Brexit et tout le reste.
La Chine a explosé, alors que dans les pays riches, la montée de la mégarichesse a irrité les plaies de la classe moyenne. Bernie pourrait soutenir que couper le dos (taxer les riches) pourrait résoudre le problème, alors que M. Trump suggère que le protectionnisme pourrait pousser vers le bas le dos de l’animal.

Eléphants mis de côté, le travail de données de Milanović a permis de nouvelles perspectives sur les vis et boulons de la façon dont le capitalisme mondial fonctionne: il a renversé des décennies d’orthodoxie économique pour montrer que l’inégalité en fait monte et descend dans les vagues des developpements des pays. Il montre également que les inégalités au sein des pays est en train de devenir plus important et que l’inégalité entre les pays peut décrire l’état de la richesse mondiale et des pauvres. Ceci est au cœur des soulèvements populistes de 2016, il dit: «nos revenus sont de plus en plus déterminés à l’ échelle mondiale, mais notre espace politique est national. »

Milanović explique sa théorie complexe de manière faconde. Il est né à Paris de parents serbes, un passage en Espagne s’ajoute au tableau éclectique de langues qu’il parle, ainsi que les équipes de football qu’il suit (il parle aussi russe, et lit des livres sur l’histoire russe durant son temps libre). Milanović est de la vieille école intellectuelle, convaincu que son étude de la philosophie, de la littérature classique et l’histoire du monde informent son métier presque autant que sa présence prolifique sur Twitter. Et pourtant il parvient à sortir les idées de son cerveau directement sur le papier de sorte que même nous, simples mortels, pouvons les comprendre.

La collecte des données pour l’éléphant a pris une grande partie de la carrière de Milanovic. Pour ce faire, il a mené une bataille de données pour compiler une distribution de revenus globaux complets. Cet effort de collecte de données, et la capacité de les combiner toutes ensemble, a été « héroïque », dit Gornick.

Il n’y a aucune preuve que la mondialisation seule déprime les revenus des travailleurs de la classe moyenne dans les pays riches, dit Caroline Freund, chercheur principal à l’Institut Peterson d’économie internationale.
Elle fait également valoir que certains pays clés (comme la Chine et le Japon) faussent les moyennes mondiales pour rendre la courbe plus éléphantesque que ce qu’elle ne devrait être. Mais, réfute Milanović : le fait demeure que les revenus ont augmenté plus lentement dans les pays tels que les États-Unis, l’Allemagne et la France que dans de nombreux pays asiatiques.

Milanović ne parle pas trop de solutions potentielles dans son livre, qu’il juge maintenant comme une « erreur », parce que la vague actuelle d’inégalités à un moment donné aura une fin. Les vents de la mondialisation et de la technologie pourraient changer, dit-il, peut-être cibler les secteurs les plus hautement qualifiés (penser à l’externalisation des emplois de codage en Afrique, ou la montée des chirurgiens robot). Les politiques peuvent aider aussi, mais pas ceux du « 20e siècle » qui auront tiré au maximum sur leurs avantages.
Au lieu de cela, Milanović est un créatif et un intellectuel ambidextre: améliorer la qualité de l’éducation du public, dit-il, en citant Sanders, et créer des facilités pour les classes moyennes à investir financièrement, à la Margaret Thatcher. Ce sont deux noms d’ailleurs que lui seul peut citer dans la même phrase et faire encore sonner intelligent.

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