Comment fonctionne la propagande ?

Dans «Mein Kampf», Hitler a fait valoir que les appels de propagande efficaces font « appel aux sentiments du public plutôt qu’à leur capacité de raisonnement » ; tout repose sur des « formules stéréotypées », des sophismes, répétés maintes et maintes fois, pour faire rentrer en force des idées dans l’esprit des masses. La propagande utilise le manichéisme de « l’amour ou la haine, du bon ou  du mauvais » dans des formulations simples pour assaillir l’ennemi tout en faisant valoir des arguments « intentionnellement biaisés et partiaux »…

Bien que la propagande a souvent été associé à des régimes totalitaires comme l’Allemagne nazie et l’Union soviétique, le savant Jason Stanley, professeur de philosophie à l’ Université de Yale, nous rappelle dans son dernier livre que la propagande peut également poser un grave danger pour les démocraties.

Le sujet ne pouvait pas être plus pertinent, compte tenu de la profusion de fausses nouvelles et de la désinformation sur le web aujourd’hui. Le public a un appétit vorace pour le scandale et le divertissement, couplé avec les médias obsédés par les notes et les clics : voilà un terrain fertile à la fausse information, autrement dit la propagande. L’ingérence russe dans la campagne 2016 et les élections européennes de l’année prochaine, un président élu qui a alimenté les craintes et  les doléances des partisans, tout cela dans la confusion des tweets et des « articles » : l’époque renouvelle ses voeux en faveur de la désinformation.

Dans cette édition de poche de Comment fonctionne la propagande, M. Stanley analyse la propagande moderne – son fonctionnement, ses techniques et leurs retombées. Sa prose renvoie Foucault dans son académisme ennuyeux, mais le lecteur trouvera que ce livre fournit des informations précieuses sur un sujet important et opportun.

M. Stanley commence en offrant une définition de la propagande qui va au-delà des descriptions du dictionnaire de l’information biaisée ou trompeuse utilisée pour promouvoir une cause ou un point de vue politique.

« La propagande fait partie des caractéristiques du mécanisme, » écrit-il, « par lequel les gens deviennent trompés sur la meilleure façon de réaliser leurs objectifs, ils sont donc aveuglés sur ce qui est dans leur propre intérêt. » Divers moyens éprouvés par le temps sont utilisés : faire appel aux émotions d’une manière telle que le débat rationnel est mis à l’écart ou court-circuité, la promotion d’une dynamique extérieure d’initiés qui pollue la conversation plus large en utilisant les stéréotypes négatifs des groupes et des minorités, l’érosion des normes communautaires du « raisonnable » dans un discours confus au sujet du respect mutuel et de la responsabilité mutuelle.

Dans une tribune pour le New York Times, juste avant l’ élection présidentielle de cette année, M. Stanley a écrit que Donald J. Trump était « engagé dans des tactiques rhétoriques sans précédent dans l’histoire électorale américaine récente« : fausses allégations et commentaires bizarres, rétractations, semi-rétractations et carrément fausses déclarations, sans parler du portrait volontairement dystopique (et déformé) de l’Amérique décrit comme un pays dysfonctionnel ébranlé par la violence et le crime qui avait besoin de lui pour rétablir la loi et l’ ordre.

Dénonçant M. Trump « comme un menteur, » M. Stanley a fait valoir, « le point manquant de la parfaite propagande autoritaire. Les propagandistes autoritaires tentent de transmettre la puissance en définissant la réalité. La réalité qu’ils offrent est très simple. Le but est de faire remplacer le système de valeurs des électeurs par le système autoritaire des valeurs du leader.

Dans cet ouvrage (initialement publié en 2015), M. Stanley ne parle pas directement de la rhétorique de M. Trump, ou du rôle que les « fausses nouvelles » ont joué dans l’élection 2016. Mais son livre fournit quelques indications utiles sur les dangers de la propagande et sa dépendance aux faits mutilés, aux fausses allégations et aux narrations manichéennes. Il observe que le discours démagogique dans les démocraties utilise souvent un langage qui prétend soutenir les idéaux démocratiques libéraux (liberté, égalité et raison objective) alors qu’il porte atteinte à ces idéaux. Il souligne que la propagande soulève souvent des craintes qui sont susceptibles de limiter le débat rationnel, comme par exemple « relier Saddam Hussein au terrorisme international » après le 11 septembre. Le discours démagogique est dangereux car il joue sur les préjugés profonds à l’égard des groupes ethniques ou religieux pour lesquels il nous « enlève toute capacité d’empathie à leur égard. »

Dans une section sur le langage désobligeant, M. Stanley écrit que « les insultes de base envers les groupes ethniques sont trop largement reconnues et prononcées dans le débat politique d’une démocratie libérale » (il ajoute, »les insultes explicites deviennent de plus en plus acceptables« ). En même temps, « des mots apparemment innocents » ou des phrases, comme l’aide sociale, l’éthique du travail, ou l’immigration illégale, peuvent prendre des connotations négatives dès qu’ils s’imprègnent, par un mécanisme d’association répétée, d’images ou de stéréotypes problématiques.

Les stéréotypes sont des outils puissants pour la propagande et les démagogues parce qu’ils fournissent, selon les mots de Stanley,  des « scripts sociaux qui nous guident à travers le monde, qui leur donnent un sens, et légitime nos actions. » Ils affectent « les informations que nous acquérons par l’intermédiaire de la perception », et surtout ils résistent à la révision (par la présentation de faits contradictoires ou d’arguments logiques) parce qu’ils sont émotionnellement « connectés à notre identité » et alimentent les croyances légitimes d’une époque révolue.

Voilà pourquoi la propagande – présentée dans une architecture simple, pratique et apparemment cohérente à travers le récit des événements – se développe dans un environnement polarisé dans lequel la vérité est considérée comme relative et les faits traités comme fongibles. Nous voyons bien comment la propagande change la réalité par des effets de distorsion et sape la délibération motivée qui est si essentielle à la démocratie.

Un livre à lire pour se rafraîchir les idées, sans oublier de prendre avec Dialogue aux enfers entre Machiavel et Montesquieu.

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4 commentaires sur “Comment fonctionne la propagande ?”

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