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Et si la langue chinoise était une machine à superstitions ?

Et si la langue chinoise était une machine à superstitions ?

Chaque année, plus d’un milliard de personnes à travers le monde célèbrent le Nouvel An chinois et se livrent à une danse subtile linguistique avec la chance. Vous pouvez considérer cela comme un ensemble de rituels folkloriques. Pour attirer la bonne fortune dans leur vie, les gens peuvent décorer leurs maisons et les portes avec des découpes de papier sur lesquels sont inscrits des mots ou des phrases chanceuses. Ceux qui ont besoin d’une coupe de cheveux assurez – vous de la faire avant la nouvelle année, car le mot pour « cheveux » ( fa ) sonne comme le mot pour « prospérité ». On ne peut se priver d’une telle superstition. Le menu de la nourriture servie au repas de fête comprend souvent du poisson, parce que son nom ( yu ) ressemble au mot « surplus » ; un type d’algue connue sous le nom de gras choy sonne en cantonais comme « devenir riche » ; et les oranges, parce que dans certaines régions leur nom sonne comme le mot « chance ».

Les anglophones peuvent savourer un bon jeu de mots, et jouer avec les homophones (mots qui sonnent pareils, mais qui ont des significations différentes) comme aliment de base de beaucoup de publicités intelligentes. Mais les pratiques chinoises prennent le calembour à un autre niveau, celui d’un ensemble qui touche profondément une culture où la bonne fortune est constamment courtisée par des mots positifs et des actes. Le malheur est repoussé en bannissant le négatif. Le numéro quatre est entaché en raison de son homophonie avec le mot « mort » pour le peuple chinois – nombreux ne pourraient jamais envisager d’acheter une maison dont l’adresse contient ce chiffre. Dans les conceptions visuelles, les poissons et les chauves-souris figurent en bonne place, car ils sont des jumeaux sonores des mots pour « surplus » et « fortune. » Les cadeaux sont pleins de tabous homophones ; il est bon de donner des pommes, parce que leur nom sonne comme « paix », mais pas les poires, dont le nom se chevauche avec la « séparation ». Les questions sur la raison pour laquelle certains objets ou numéros sont considérés comme chanceux ou malchanceux sont souvent liées à une pure tradition ou à une homophonie pertinente.

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Mais pourquoi l’homophonie est si profondément ancrée dans les traditions et les symboles chinois, et pas ceux de l’Ouest ? L’ambiguïté et l’homophonie font partie de la vie de toutes les langues, rarement perçue par la conscience de leurs locuteurs natifs. En 1978, le psycholinguiste Bruce Britton a passé l’idée à travers un ensemble de million de mots anglais, il a estimé, de façon très conservatrice, qu’au moins 32% des mots anglais ont plus d’un seul sens. Parmi les 100 mots les plus fréquents, il a constaté que 93 % ont plus d’un sens, certains près de 30 ! Le linguiste et blogueur Geoff Pullum saisit cette ambiguïté avec sa question : « Qu’est-ce que certains mots ont en commun avec les panneaux publicitaires, les comptes d’enregistrement, la caution, et l’affectation des diplomates ? » Cela peut prendre quelques instants pour y réfléchir et se rendre compte que les mots font d’étranges compagnons en fonction des situations.

Les anglophones sont optimistes quant à l’homophonie, souvent allègrement, de sorte qu’ils font peu d’efforts pour clarifier le sens même lorsque le contexte laisse ouverte la possibilité qu’il y a un jeu de mots. Dans une étude menée par Victor Ferreira, les gens ont été invités à décrire des objets dans les scènes visuelles qui ont montré à la fois une batte de baseball et un vol de chauve-souris (une batte et Batman), mais ils ont vu une ambiguïté avec « la chauve-souris, » et sous certaines conditions pour 63 % d’entre eux.

« Les langues aiment des significations multiples. Elles les convoitent. »

Mais les locuteurs chinois semblent avoir un radar plus sensible à l’ambiguïté. Les psycholinguistes Michael Yip et Eiling Yee ont partagé leurs impressions que les locuteurs chinois sont plus susceptibles de prendre soin de préciser le sens voulu d’un mot ambigu, même si sa signification devrait être évidente à partir du contexte. Par exemple, Yee a indiqué qu’il pourrait dire l’équivalent de « Je dois renouveler mon hypothèque, et prendre un rendez-vous avec ma banque, vous savez, la banque, l’institution financière, pas le bords de la rivière. » Ce type de phrase admet de l’ambiguïté et semble nécessité qu’on précise le sens d’un mot car l’homophonie est fréquente.

Les liens entre la langue, l’esprit et la culture représentent un visa, un terrain qui, pour la plupart, attend toujours l’exploration par les scientifiques. Mais, aujourd’hui encore, la danse entre l’ambiguïté des mots et la chance dans les pratiques culturelles chinoises soulèvent des questions alléchantes: les différentes langues augmentent-elles les différentes expériences subjectives pour ceux qui écoutent? L’importance de certains concepts de chance ou de malheur peuvent-ils laisser une empreinte culturelle sur sa langue associée ?

Pullum soutient que les langues ne font aucune tentative pour contourner l’ambiguïté, au contraire, il écrit, « Les langues aiment des significations multiples ». Steve Piantadosi, psycholinguiste à l’Université de Rochester, est d’ accord. Lui et ses collègues ont fait valoir que loin d’être un bug, l’ambiguïté est une fonction utile pour les langues. Elle leur permet de créer un vaste vocabulaire, en recyclant une partie de leurs usages les plus courants et aux son les plus faciles à prononcer. Sans ambiguïté, il faudrait créer des mots plus longs pour distinguer des significations, ou devenir plus inventif à venir pour créer des collections massives de sons vocaux plus aptes à se prononcer et faire des distinctions de sens et de sons.

Si toutes les langues aiment l’ambiguïté, le chinois brûle de passion pour elle. Les comparaisons directes des taux d’ambiguïté entre les langues sont difficiles, parce que même au sein d’une seule langue, différents dictionnaires sont souvent en désaccord sur le nombre de significations distinctes qu’ils attribuent à un mot. Mais par toute mesure, l’homophonie chinoise est vraiment prolifique.

En anglais, comme dans beaucoup d’autres langues, les unités de base du sens (appelés morphèmes) sont souvent composées de la répétition de plusieurs syllabes, hippopotame, président, fastidieux . Mais dans des langues comme le cantonais et le mandarin, les morphèmes sont presque toujours monosyllabiques. Ces monosyllabes ne sont pas nécessairement des termes autonomes, car la plupart des mots en chinois sont des composés constitués de deux ou plusieurs morphèmes, dont chacun est représenté par un caractère distinct. Pourtant, chaque syllabe doit être affectée à son sens correct pour qu’un auditeur chinois puisse saisir le sens voulu du composé. Ajoutez à cela le fait que les langues chinoises utilisent un ensemble beaucoup plus petit de voyelles et de consonnes que les langues occidentales, vous avez un nombre impressionnant de significations enveloppées dans un lot phonétique de l’idiome.

Les langues utilisent des mots pour capturer la réalité, et les mots dont nous héritons en tant que locuteurs natifs pourraient à leur tour façonner notre vision de cette réalité.

Relisez notre article sur la tempête qui passe ou qui arrive, qui met en évidence les perceptions suivant les cultures (gauche/droite).

Les significations distinctes en cantonais ou en mandarin sont généralement exprimés par des caractères différents, l’orthographe (la façon dont un transfert linguistique de mots parlés passent sous forme écrite) est un moyen utile de suivre le nombre de significations différentes qui ont la même prononciation. Les chercheurs Li Hai Tan et Charles Perfetti ont rapporté que, dans un corps de 1,8 millions de caractères du texte chinois, 4.500 caractères utilisent seulement 420 différentes syllabes, de sorte que chaque caractère partage sa prononciation avec une moyenne de 11 autres. Dans l’ensemble des données de Piantadosi, même si on ne considère que les mots anglais monosyllabiques, qui sont plus ambigus que les mots multisyllabiques, le nombre moyen d’homophones que chaque mot a est légèrement inférieur à un.

Étonnamment, il n’y a aucune raison de croire que l’ambiguïté chinoise crée un problème de communication. Les expériences montrent que les locuteurs chinois sont tout aussi efficaces que les anglophones à écarter les significations basses et non pertinentes en fonction du contexte, et les différences de tonalité contribuent également à distinguer les significations. Mais la conception du système d’écriture chinois, dans lequel les différentes significations de la même syllabe sont exprimées par des caractères différents, rend difficile pour les locuteurs chinois d’ignorer le fait qu’ils nagent dans une mer d’ambiguïté.

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L’ambiguïté est un moyen d’attirer l’attention sur elle-même quand elle crée des maux de tête orthographiques. Alors que les nombreuses significations de poste peuvent ne jamais avoir froissé vos pensées, les chances sont que, à un moment ou un autre, vous avez probablement été amenés à faire un effort sur les distinctions entre leur, ils sont et il comme vous avez essayé de faire en sorte que votre orthographe capture un sens voulu. Imaginez avoir à faire cela pour chaque ensemble d’homophones que vous rencontrez et vous pourrez réaliser ce qu’il en coute d’apprendre à lire et parler en chinois. Pas étonnant alors, que, parmi les enfants chinois qui apprennent à lire, une mauvaise prise de conscience des homophones est l’un des meilleurs prédicteurs de problèmes de lecture tels que la dyslexie.

Toute cette ambiguïté a un effet direct sur l’expérience d’un chinois avec sa langue, parce que les mots ambigus peuvent mentalement activer plus d’un sens. Nous le savons par des expériences qui utilisent une technique appelée l’amorçage sémantique, dans laquelle il est demandé aux participants d’identifier si un mot cible est un vrai mot dans le contexte d’autres mots. Habituellement, les gens reconnaissent un mot plus rapidement si il est précédé d’un mot qui est lié au signifiant (voile : bateau, tissu, photographie par exemple). Lorsque les gens entendent un mot ambigu comme bug, même dans une phrase qui sélectionne évidemment l’une de ses significations, ils seront souvent plus rapides pour faire correspondre les mots liés aux autres significations.

Les significations multiples sont maintenues à l’esprit que pour un moment très éphémère. Des significations qui ne sont pas pertinentes dans le contexte de la phrase sont supprimées, presque toujours avant qu’elles ne déclenchent la conscience d’un autre sens. Ceci permet à la communication de procéder en douceur, même dans des langues criblées d’ambiguïté que le chinois. Mais les chercheurs ont trouvé que certains mots attirent plus l’attention que d’autres. Parmi eux, ce sont les mots qui suscitent des réactions émotionnelles puissantes, surtout si elles sont négatives ou tabou.

Est-ce que les associations culturelles qui façonnent le comportement linguistique des individus pourraient finir par devenir intégrées dans l’ensemble de la langue ?

Quand il arrive que les sons chevauchent différentes significations, ces mots qui attirent l’attention devraient être particulièrement difficiles à supprimer. Imaginez un enfant bilingue français-anglais, qui présente à l’oral un exposé français sur les phoques, les mammifères marins dont le nom, phoque, est homophone avec un certain mot anglais vulgaire. Ce serait un mot étonnamment inconfortable à utiliser, quelle que soit la clarté du contexte. Et l’aversion pour certains homophones peut être universel : même si plusieurs significations indépendantes sont liées en syllabes comme bit-peu ou fit-ajustement , il reste proche de chit-merde. Même quand les mots n’existent qu’en sons, tout comme certains mots chargés d’émotion, ils sont susceptibles d’être échangés avec des synonymes, comme miches, cul, chatte.

L’espace phonétique chinois est bondé d’ambiguïté, et la probabilité qu’un mot parfaitement ordinaire partage ses sons avec un mot émotionnellement plus fort est beaucoup plus grande qu’elle ne l’est dans les langues occidentales. Une obsession culturelle avec l’homophonie est déclenchée par la nature compacte de l’ espace phonétique chinois.

À son tour, la culture affecte les significations. La tradition chinoise veut que les mots que vous prononcez puissent attirer la chance, bonne ou mauvaise dans votre vie, une tradition qui est distillée au cours des célébrations du Nouvel An, quand tout le monde parle de la mort, de la maladie, ou de divorce, tout devient tabou et les gens s’arrosent les uns les autres avec des souhaits de bonne santé, de richesse et de succès. Il ne serait pas surprenant de constater que les mots liés à la chance, et surtout à la mauvaise fortune, entrent dans la catégorie des mots accrocheurs que les locuteurs chinois trouvent difficile à ignorer. Bien qu’aucune des expériences à ce jour n’ait été testées directement, elle fourniraient une explication soignée sur pourquoi les locuteurs chinois contournent certains mots parfaitement ordinaires tout en étant attirés par d’autres, fondés uniquement sur quelques mots teintés émotionnellement.

L’ambiguïté fournit un pont unique entre la signification et l’utilisation des mots. Lorsque plusieurs significations partent d’un seul mot, ils sont tous plus susceptibles d’être évoqués, en changeant notre expérience à la fois du mot et de ses significations. L’ambiguïté des associations culturelles permet de conduire les individus à contourner certains mots simplement parce qu’ils sonnent comme de « gros » mots : ils peuvent ainsi laisser une empreinte plus large sur le lexique. Serait-ce l’incrustation des associations culturelles avec le comportement linguistique des individus qui forme l’ensemble de la langue ?

Il y a des preuves statistiques qui indiquent que les langues repoussent l’ambiguïté loin des mots qui portent une charge émotionnelle négative (ou attirent des mots qui portent une charge positive). Pour tester cela, les psycholinguistes devraient établir que les mots émotionnellement inquiétants (comme merde ou viol) ont moins d’homophones que l’on pourrait imaginer en fonction de facteurs tels que le nombre de syllabes, ou l’aspect commun des sons qui les composent. Et peut-être des mots qui suscitent de fortes émotions positives (comme riche ou libre ) ont plus de significations distinctes.

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Si un tel résultat est finalement prouvé, il offrirait une nouvelle façon de penser comment les langues peuvent être façonnées par les valeurs culturelles. En chinois, nous nous attendons à trouver un panel de mots liés à la chance issue de la tradition culturelle, dans laquelle certains homophones sont associés par hasard à la bonne fortune et à la prospérité. La langue chinoise, avec sa profusion d’ambiguïté, offre un terrain particulièrement fertile pour cette amplification des sens.

Nous avons une fascination sans fin avec l’interaction entre la langue et la culture-comment une culture peut s’appuyer sur ses valeurs et la vision du monde dans sa langue, et comment une langue pourrait à son tour mouler l’esprit de ses locuteurs. Mais une grande partie de la conversation sur les liens entre la langue et la culture tourne sur un ensemble très limité de questions. Par exemple: Que faut – il dire au sujet de la culture japonaise dont la langue possède un mot spécial ( ijirashii ) pour décrire voir quelqu’un de louable surmonter un obstacle ? Les locuteurs de langues qui n’ont qu’un seul mot pour le bleu et le vert ont du mal à faire la distinction entre ces deux couleurs ? Ces questions portent sur la façon dont les langues utilisent les mots pour saisir la réalité et comment les mots dont nous héritons comme locuteurs natifs pourraient à leur tour façonner notre vision de cette réalité.

Peut-être que les langues sont différentes confitures de nombreuses significations dans les petits espaces phonétiques qui rehausse l’expérience de l’ambiguïté de leurs locuteurs, l’élévation de l’importance culturelle à travers les calembours et les jeux de mots avec des associations culturelles jettent une teinte émotionnelle sur des cas précis d’ambiguïté, remodeler les modes d’utilisation de la langue par les locuteurs, est peut-être finalement les paysages lexicaux des langues entières…

Les homophones sont une petite porte sur ce terrain inconnu de l’esprit ?

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