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Pourquoi Red signifie rouge dans presque toutes les langues ?

Pourquoi Red signifie rouge dans presque toutes les langues ?

Quand Paul Kay, alors étudiant diplômé en anthropologie à l’ Université de Harvard, est arrivé à Tahiti en 1959 pour étudier la vie de l’île, il allait avoir du mal à apprendre les mots locaux pour les couleurs. Son domaine a longtemps épousé une théorie appelée relativité linguistique, qui a jugé que les formes linguistiques relevaient de la perception. La couleur était l' »exemple de parade » , dit Kay. Ses professeurs et les manuels lui ont appris que les gens ne pouvaient reconnaître une couleur aussi catégoriquement distincte des autres que si elles avaient un mot pour elle. Si vous saviez seulement trois mots de couleurs, un arc en ciel aurait seulement trois bandes. Bleu ne serait pas démarqué comme bleu si vous ne pouviez pas le nommer…

De plus, selon le point de vue relativiste, les catégories de couleurs étaient arbitraires. Le spectre de la couleur n’a pas d’organisation intrinsèque. Les scientifiques n’avaient aucune raison de soupçonner que les cultures les distinguaient de façon similaire. Pour un anglophone comme Kay, la catégorie « rouge » pouvait inclure des nuances allant du vin profond au rubis clair. Mais les Tahitiens, pouvaient inclure aussi des nuances que Kay appelle « orange » ou « pourpre. » Peut-être que les Tahitiens ne définissaient pas de combinaisons de teintes, une différence de luminosité et de saturation, de la texture ou de la brillance.

A sa grande surprise, cependant, Kay a trouvé, qu’il était facile de comprendre les couleurs de Tahiti. La langue avait moins de termes de couleurs qu’en anglais. Par exemple, un seul mot, Ninamu, traduit à la fois vert et bleu (maintenant connu sous le nom de grue). Mais la plupart des couleurs de Tahiti correspondaient étonnamment bien à des catégories que Kay connaissait déjà intuitivement, y compris le blanc, le noir, le rouge et le jaune. Il était étrange, pensait-il, que les groupes de couleurs ne soient pas plus aléatoires.

Presque toutes les langues qu’ils ont examinés semblaient avoir des mots de couleur qui ont attiré les mêmes 11 catégories de base.

Quelques années plus tard, de retour à Boston, il a travaillé le sujet avec un autre anthropologue, Brent Berlin, qui avait travaillé comme étudiant diplômé parmi les locuteurs de la langue maya tzeltal, au Chiapas, au Mexique. Là, Berlin a dit Kay qu’il avait rencontré exactement les mêmes catégories de couleurs que Kay avait observées à Tahiti, y compris un seul mot pour grue. « Les deux langues sont sans rapport l’une avec l’autre », dit Kay. Et pourtant, il semblait donner lieu à une façon commune de voir et de penser la couleur. Coïncidence ou les relativistes avaient eu tort.

Pour résoudre le puzzle, les jeunes scientifiques avaient besoin de plus de données. Au milieu des années 1960, ils ont tous deux été embauchés comme professeurs à l’Université de Californie, Berkeley, et avec l’aide de leurs élèves, ils ont rassemblé des locuteurs natifs de 20 langues, dont l’arabe, le hongrois, et le swahili. Les chercheurs ont montré à chaque locuteur 329 jetons de couleur standard et leur ont demandé de nommer « les termes de couleur de base » de chacun, du plus simple, au mot le plus large qui décrivait sa couleur. Ils ont ajouté des lexiques de couleur à partir de 78 langues à travers le monde.

Les résultats ont révélé deux modèles remarquables, que Kay et Berlin ont publié dans leur monographie Conditions Couleur de base en1969. Tout d’ abord, presque toutes les langues qu’ils ont examinées semblaient avoir des mots de couleurs correspondant aux mêmes 11 catégories de base: blanc, noir, rouge, vert, jaune, bleu, brun, violet, rose, orange et gris. Deuxièmement, les cultures semblaient construire leurs vocabulaires de couleurs d’une manière prévisible. Les langues avec seulement deux catégories de couleurs discernaient le spectre en noirs et blancs. Les langues avec trois catégories ont également eu un mot pour le rouge. Vert ou jaune sont venus ensuite. Puis bleu. Puis brun. Etc.

Kay et Berlin ont pris ces points communs comme la preuve que notre conception de couleurs est enraciné, non pas dans la langue, mais dans notre biologie humaine partagée. D’autres experts étaient sceptiques, remettant en question les méthodes des chercheurs ou les accusant d’abriter un biais anglocentrique. Le débat a déclenché un flot de nouvelles recherches. Au cours du prochain demi-siècle, les scientifiques ont cherché à expliquer les théories de Kay et Berlin et de démystifier le sujet une fois pour toutes. Ils prirent des tribus éloignées, et regardèrent dans le cerveau des humains et des animaux, le tout dans une enquête detinée à répondre à l’une des plus profondes questions et des plus élémentaires sur la conscience humaine: Est-ce que la couleur ressort de nos têtes ou nos langues ? Ou de quelque chose entre les deux?

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Quand on montre une roue de carrés de même couleur, les gens identifient l’ombre décalée plus rapidement si elle provient d’une catégorie de couleur différente (comme montre la roue sur la gauche) que si elle provient de la même catégorie (comme montre celle de droite). Cet effet suggère que les mots que nous utilisons pour décrire les couleurs influencent la façon dont nous les percevons.

L’une des premières personnes à soupçonner une base biologique pour les termes de couleur était William Gladstone, un classiciste britannique et quatre fois Premier ministre dans les années 1800. Il a remarqué que l’ancien poète grec Homère a utilisé des couleurs d’une manière très étrange (par exemple: « la mer de vin noir ») et a constaté que dans l’ ensemble de l’Illiade et l’Odyssée, il n’y a pas de mots explicites pour plusieurs couleurs, y compris le bleu et le vert. Gladstone en a conclu que les Grecs devaient avoir une mauvaise vision des couleurs.

Plus d’un demi-siècle plus tard, la relativité linguistique a offert une autre interprétation: Homer a vu la mer comme du « vin noir » non pas parce que sa vision était sous-développée, mais parce qu’il n’avait pas eu les mots pour l’exprimer. « Le monde est présenté dans un flux kaléidoscopique d’impressions qui doit être organisé par nos esprits et cela signifie, en grande partie par les systèmes linguistiques dans nos esprits », écrit Benjamin Lee Whorf, un linguiste américain qui a défendu cette idée au milieu des années 1900 .

Dans les années 1950, la première génération de psychologues cognitifs ont testé l’hypothèse de Whorf. Et ils ont trouvé des preuves convaincantes. Les locuteurs natifs Zuni, utilisent un seul mot à la fois pour orange et jaune, ce qui suggère en effet que la langue influence la pensée : ils ne distinguaient pas 2 jetons comme de couleur différente.

Plus d’une décennie plus tard, cependant, les révélations de Kay et Berlin ont obtenu des interrogations de certains scientifiques qui se demandaient si les catégories de couleurs pouvaient être ancrées dans quelque chose de plus inné. La source, qu’ils soupçonnaient, était profondément à l’intérieur du cerveau humain. Mais où ?

De nombreuses catégories de couleurs étaient cohérentes à travers les cultures, ce qui suggère un lien biologique fort.

Notre système de vision des couleurs est terriblement complexe. Lorsque la lumière frappe la rétine humaine, il active trois classes de cellules photoréceptrices, appelées cônes. Bien que tous les cônes peuvent répondre à toutes les longueurs d’onde du spectre visible, chaque type est plus sensible à une tranche particulière: bleu, jaune, ou jaune-vert. Les différences relativement faibles entre ces pics permettent au cerveau de faire quelques calculs assez sophistiqués, qui déterminent les couleurs des objets que nous regardons.

Ce code reste un mystère, mais les neuroscientifiques commencent à douter. Il existe certaines preuves, par exemple, que dans le cortex visuel, un centre de traitement de l’information près de l’arrière du crâne, le cerveau ajuste les signaux relayés par les cônes pour tenir compte des variations de la lumière ambiante, ce qui rend une banane jaune ou une pomme rouge dépend de la lumière en plein jour ou d’un lieu faiblement éclairé.

Notre capacité à distinguer le « jaune banane » ou la « pomme rouge », cependant, peut se produire au fond du cerveau, dans le cortex temporal inférieur, une région responsable des tâches visuelles de haut niveau tels que reconnaître les visages. Chez les singes macaques (dont la rétine est semblable à la nôtre), on a récemment trouvé de minuscules cellules dans cette région qui semblent être à l’ écoute de teintes spécifiques, fournissant une sorte de carte spatiale du spectre des couleurs. Les réseaux de neurones qui produisent des couleurs en groupes, quant à eux, semblent résider dans une autre zone du cerveau, et seulement chez les humains.

Que nous ayons un matériel distinct pour différencier les couleurs et les organiser est révélateur, dit Jules Davidoff, un psychologue à l’Université Goldsmiths de Londres. Il peut expliquer, par exemple, pourquoi deux anglophones peuvent regarder la même nuance de marron, alors qu’ils peuvent à la fois les distinguer en nuances voisines. Une personne peut étiqueter rouge, l’autre brun ou violet. En fait, comme Davidoff et d’autres en sont venus à dire, des catégories de couleurs montrent beaucoup plus de variabilités que ce que l’étude de Kay et Berlin a bien voulu reconnaître.

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Dans les tests de laboratoire, les psychologues ont constaté que les bébés ont tendance à davantage regarder des couleurs qu’ils ont pas vu auparavant, ce qui suggère que notre capacité à percevoir les limites entre les couleurs peut exister dès la petite enfance.

Après la publication des Conditions de Couleur de base, les critiques réprimandèrent Kay et Berlin d’avoir tiré des conclusions hâtives d’une enquête de seulement 20 langues, dont beaucoup, comme l’ anglais et l’arabe, ont probablement été influencé par l’industrie mondiale. Alors, quand William Merrifield, un linguiste chrétien qui travaille dans la traduction de la Bible, a offert d’avoir des missionnaires pour mener des enquêtes de couleur à un niveau mondial, Kay et Berlin a sauté sur l’occasion. La base de données, achevée au début des années 1980 et surnommée le sondage World Color, rassemblait les termes de couleur de base compris pour 110 langues, toutes des sociétés non industrielles.

Dans un sens large, l’enquête World Color a confirmé les affirmations initiales de Kay et de Berlin: de nombreuses catégories de couleurs étaient cohérentes entre les cultures et souvent appelées dans la langue de la même façon, ce qui suggère un lien biologique fort. Mais les données ont également révélé une quantité surprenante de diversité. Par exemple, la langue brésilienne Karajá, qui a quatre termes de couleur de base, mettent le jaune, vert et bleu dans une seule catégorie. Les linguistes indiquent des divergences similaires entre d’autres langues. Le russe et le grec moderne, par exemple, ont des termes distincts pour bleu clair et bleu foncé, donnant à chaque langue un total de douze couleurs de base. Le coréen, quant à lui, sépare yeondu (jaune-vert) de chorok (vert), le dessin d’une frontière entre ces deux catégories qu’aucune autre langue n’a.

Parfois, entre l’enfance et l’âge adulte, pour des raisons mystérieuses, les catégories de couleurs peuvent s’emballer et se déplacer d’hémisphères.

Qu’est-ce qui qui pourrait expliquer ces différences ? Au début des années 2000, Davidoff et ses collègues ont comparé les perceptions de couleur des anglophones avec ceux des locuteurs Berinmo, en Nouvelle – Guinée, et des locuteurs Himba en Namibie : deux groupes avec seulement cinq termes de couleur de base, dont une pour grue. Dans une expérience, les chercheurs ont montré à chaque sujet un échantillon de couleur et présenté à côté un second échantillon d’une nuance légèrement différente. Si le premier échantillon était vert, les anglophones pouvaient facilement choisir le deuxième échantillon dans la catégorie bleue anglais. Mais les locuteurs Berinmo et Himba avaient plus de mal avec cette tâche. Bien qu’ils ne pouvaient distinguer les nuances individuelles tout aussi bien que quiconque, Davidoff explique, ils ont jugé les deux nuanciers comme plus similaires, car ils avaient le même nom. D’autres études ont montré que les locuteurs russes remarquent de même des différences entre leurs deux bleus plus facilement que les anglophones, alors que les Coréens avaient un oeil plus vif pour les différences entre leurs jaunes-verts et les verts.

Ces résultats semblent étayer la thèse relativiste: les mots interfèrent avec la perception, ce qui rend les couleurs plus similaires ou plus différentes de ce qu’elles sont en réalité. Dans le même temps, les chercheurs ont également recueilli des preuves que notre capacité à classer les couleurs peuvent exister dès la petite enfance, avant que nous apprenions la langue. Anna Franklin, une psychologue cognitif à l’Université du Sussex, et ses collègues ont récemment démontré que les bébés perçoivent certaines des mêmes limites de couleur que les adultes anglophones. Lorsque les chercheurs ont montré aux nourrissons une série d’échantillons de couleur, ils ont constaté que les bébés avaient tendance à regarder des couleurs qui venaient de catégories qu’ils n’avaient jamais vus auparavant. Si un bébé a vu un nuancier citron-vert, par exemple, il ou elle accorderait plus d’attention au prochain échantillon s’il était bleu mer que si il était vert forêt. Un regard persistant impliquait que le bébé a reconnu une couleur nouvelle, et donc l’a trouvée plus intéressante à regarder. Bien que les bébés peuvent faire la différence entre deux verts différents, Franklin explique, « dans leur mémoire, ils les classent comme s’ils étaient du même genre d’expérience perceptive ».

Dans une étude de 2011, une équipe dirigée par des chercheurs de la Mount Sinai School of Medicine, à New York, a trouvé une formule mathématique qui décrit comment les données perçues par la rétine pourrait entraîner la séparation des couleurs en tons chauds (blanc) et froids (noir), ce qui suggère que les propriétés physiques de notre système de vision peuvent créer des « lignes de faille » naturelles dans l’espace couleur. D’ autres chercheurs pensent que les couleurs de nos environnements peuvent se regrouper autour de certaines nuances, comme le rouge vif du sang et des baies, ou le vert des champs et des feuillages. Comme les bébés, nous pouvons être disposés à distinguer ces régularités statistiques.

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Tous les experts attendent que la science finissent par réconcilier les philosophies relativistes et universalistes. « Comme c’est probablement le cas avec tous les débats, il finit par être un peu des deux », dit Franklin. Dans une étude de 2008, elle et ses collègues ont constaté que les enfants étaient plus rapides à reconnaître une couleur à partir d’une nouvelle catégorie si elle est apparue dans leur champ visuel gauche. Les adultes, d’autre part, étaient plus rapides à reconnaître une nouvelle catégorie de couleur si elle est apparue dans leur champ visuel droit, ce qui correspond à l’hémisphère gauche, où les centres linguistiques résident. Les résultats laissent entrevoir une possibilité intéressante: « Comme vous apprennez les mots pour la couleur, vos catégories deviennent plus linguistique, elles deviennent plus hémisphère gauche dominant » , dit Franklin. Parfois, entre l’enfance et l’ âge adulte, pour des raisons mystérieuses, les catégories de couleurs peuvent se déplacer d’hémisphères.

Cette hypothèse peut aider à résoudre le vieux débat que Kay et Berlin ont ouvert. Mais elle soulève aussi de nouvelles questions: est-ce les catégories de couleurs que nous percevons nourrissons jettent les bases de celles que nous percevons adultes, créant ainsi des points communs et un affinement de la langue ? Est-ce la langue ou la perception qui arrive en premier pour structurer la langue ?

La réponse peut expliquer non seulement les perplexités autour de la couleur, mais pourquoi nous, tous différents, sommes pourtant calibrés à l’identique pour catégoriser le monde de la même façon ? La couleur est un « terrain d’essai » pour l’expérience humaine, dit Franklin. Qui va beaucoup plus loin que la perception des bandes d’un arc en ciel.

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