Voici le cerveau dans la pauvreté

Comment l’économie comportementale est l’ouverture d’un nouveau front créatif dans la lutte contre les inégalités.

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Il arrive que la salle d’urgence d’un petit hôpital de campagne soit toujours bondée, qu’une personne se plaigne de douleurs à la tête et au cou, qu’on lui donne des médicaments contre la douleur pour une élongation musculaire après un rapide examen puis qu’on la renvoie chez elle.

Le lendemain matin, elle est de retour, cette fois dans une ambulance, elle meurt à l’hôpital ce jour-là d’un AVC.

Il ne s’agit pas d’un manque formation ou d’un refus d’aider. Le médecin, qui sert aujourd’hui en tant que membre du corps professoral et le médecin dans le centre de traumatologie d’un grand centre médical, sont tout autant désireux alors de voir leurs patients aller mieux. Mais dans l’instant, à court de temps et dépassés par les besoins variés de nombreux patients, ils peuvent rater un diagnostic.

Bien qu’il n’y ait aucune excuse facile pour ce genre de faute, il y a une explication: Nous avons tous seulement une quantité limitée de bande passante mentale, et si nous utilisons cette bande passante pour se concentrer sur une chose, il est difficile de l’utiliser pour autre chose.

Compte tenu de la profession, un médecin est dans une position privilégiée selon nous ; cette condition mentale est encore plus difficile pour ceux qui sont à l’autre bout du spectre économique. Alors que la quasi-totalité d’entre nous concilient travail, vies personnelles, obligations financières et autres, pour les familles à faibles revenus, c’est une jonglerie constante et des compromis déchirants ( « Dois-je payer le loyer ou la facture d’électricité ? Dois-je remplir cette ordonnance ou acheter de la nourriture? « ). Le processus de fabrication des compromis jour après jour a un coût cognitif : l’équivalent, affirment les chercheurs, de vivre chaque jour comme si vous n’aviez pas dormi la nuit précédente.

Vivre dans la pauvreté, nécessite une telle bande passante de tout ce qui fait le quotidien difficile qu’une personne diminue toute sa personne : la fonction cognitive, qui rend plus difficile la résolutions des problèmes, résister aux impulsions, et penser long terme. Si un professionnel aisé est transféré dans une vie de pauvreté du jour au lendemain, il perdrait la même bande passante et sa fonction cérébrale serait diminuée.

Le contexte de la « rareté », comme l’expliquent le professeur de l’Université de Princeton de psychologie et de politique publique, Eldar Shafir, et l’économiste de l’Université Harvard Sendhil Mullainathan dans leur livre Rareté: Pourquoi avoir trop peu en dit long , change réellement la façon dont nous pensons. Nous avons une vision de tunnel, nous sommes juste capable de nous concentrer uniquement sur le problème actuel : la chose qui nous manque, ou la chose que nous devons faire maintenant, dans une sorte de lutte contre l’incendie, nous laissant avec moins de bande passante pour quoi que ce soit d’ autre.

Cet effet peut se produire avec une ressource clé – pas seulement le peu d’argent, mais aussi le peu de nourriture, et même temps. Un professionnel de la santé ne peut juste pas se permettre de ne pas manger des repas équilibrés et oublier de se présenter à ses rendez-vous. Une diète calorique sera la cause de visions de crème glacée et rendra donc plus difficile concentration au travail ou retenir son impatience. Ce n’est pas qu’ils ne veulent pas : il n’y a tout simplement pas de place pour penser à autre chose.

En effet, les études montrent que les sujets aux moins bons résultats aux tests cognitifs suivent un régime amaigrissant. La recherche de Shafir et Mullainathan ont demandé à des étudiants de Princeton de jouer à des jeux intellectuels sous la pression du temps avec la possibilité d’emprunter plus de temps à des taux d’intérêt exorbitants, les étudiants ne pouvaient pas résister à l’emprunt – en dépit des taux d’intérêts – une fois qu’ils ont commencé à courir à court, en manque.

En ce qui concerne les effets de la pénurie financière, lorsque Shafir et Mullainathan ont testé la fonction cognitive des producteurs de canne à sucre en Inde – une première fois après le temps de la récolte quand ils avaient assez d’argent, puis de nouveau juste avant la récolte, quand ils étaient en peine – ils ont vu des personnes différentes, perdant près de 10 points de QI et trébuchant sur d’autres mesures de la pensée de niveau supérieur. Comme les ordinateurs qui tentent de télécharger trop de fichiers à la fois, ils avaient tout simplement moins de bande passante mentale disponible à consacrer à l’épreuve.

«Il y a une étude classique qui montre que, si je vous dit de mémoriser un numéro à quatre chiffres, si je dis: « N’oubliez pas 1271 », puis qu’on demande de mémoriser un numéro à huit chiffres : « N’oubliez pas 12714627″- la personne qui doit retenir huit chiffres réussira moins bien les tests de contrôle cognitif parce que sa bande passante est déjà entamée : son esprit est occupé ailleurs », dit Shafir. « Ceci est fondamentalement la même logique. »

Mais alors que de nombreux régimes finiront par tomber dans l’oubli et la plupart des projets de travail finiront par se faire, une personne vivant dans une situation financière ressent l’attraction mentale de pénurie chaque jour, tout le temps. Pour ceux qui sont constamment à jongler pour joindre les deux bouts, la charge sur leur bande passante est constante.

On peut développer une forme de sens de l’humour et de créativité sans fin pour économiser de l’argent: les petits services payés (avec cartes de visite), la collection de coupons de promotions pour les courses (les faire couper et classer par toute la famille), avoir une connaissance encyclopédique des événements locaux gratuits pour les enfants, les astuces du fait-maison pour les occasions, la démerde pour arranger la décoration et les rangements en réutilisant des boites, etc. La pauvreté sollicite une gymnastique olympique, en particulier à l’heure actuelle où toutes les solutions sont dans la consommation et les achats.

C’est dont un tableau étonnant de jonglerie mentale qui ne cesse jamais pour les plus défavorisés d’entre nous, qui semblent un peu punis de tout faire comme il faut, mais qui une fois tout payé ne peut plus rien faire, à part trouver des solutions pour finir le mois. Comme pour le tube de dentifrice sur lequel on appuie généreusement pendant 3 jours quand il est neuf et qu’on aplati par tous les coins les 27 jours suivants, et qu’on finit par découper aux ciseaux le dernier jour.
Quand notre cerveau est en mode pauvreté il n’a plus de temps du tout. Un simple voyage à l’épicerie nécessite une arithmétique de tris des coupons, de calculs de jours et de portions. On repousse alors le rendez-vous chez le médecin, juste pour pouvoir s’offrir un petit plaisir car des mois de retenue finissent par entamer meme notre volonté à résister aux envies légères, si ce n’est pas de l’anticipation sur la fin de vie de la voiture ou de la machine à laver. La plupart des mois, malgré tous les efforts, il n’y a tout simplement pas assez, toujours pas.

La nature mentalement écrasante de la pauvreté peut sembler intimidante pour les décideurs et les concepteurs de programmes : c’est juste un aspect plus difficile d’un problème déjà complexe. Mais là où certains voient une cause de désespoir, Anthony Barrows voit une opportunité. « Tout le monde a un cerveau qui réagit de la même manière dans le contexte de la pauvreté, la pauvreté affecte la façon dont nous pensons, les choix que nous faisons, et les résultats qui en découlent » , dit Barrows, directeur général de ideas42, une science comportementale appliquée sans but lucratif à New York City.

« Nous pouvons arrêter de faire la leçon aux familles à faible revenus, elles ne manquent pas de volonté ou ne sont pas à ne pas faire assez d’efforts », les gens ne sont pas pauvres parce qu’ils le méritent. « Il y a des choses que nous pouvons faire à ce sujet. » On peut trouver de la ressource en soir et tourner les choses en positif : à condition d’avoir conscience à quel point les soucis prennent de la bande passante cognitive et entament le moral. En retournant la chose en pleine conscience, et cela va pour les gens aisés, il faut ménager du temps pour ne pas focaliser en permanence sur la situation comme une punition ou une gageure.

Un exemple : au cours de la Seconde Guerre mondiale, l’armée a été en proie à une série d’accidents dans lesquels des pilotes de bombardiers auraient réussi à accomplir des missions difficiles, mais inexplicablement avaient rétracter leurs roues lors de l’atterrissage, brisant ainsi leurs avions sur la piste. Personne ne pouvait comprendre pourquoi. Les pilotes étaient pour certains les meilleurs et les plus brillants de l’armée. Pourquoi avaient-ils tout bâclé ? Etaient-ils fatigués ?

Il est apparu que, sur le tableau de bords, le levier pour les roues ressemblait presque exactement au levier des volets. Dans le tourbillon d’activités lors de l’atterrissage, les pilotes avaient tout simplement tiré sur le mauvais. Lorsque l’armée a changé les leviers afin qu’ils puissent être différenciés par le toucher, les accidents ont cessé.

L’armée n’a pas besoin d’entrer dans la tête du pilote, les conférences sur la responsabilité personnelle, ou de leur dire d’essayer d’être plus concentrés. Ils avaient juste besoin de repenser le cockpit.

Plutôt que de demander aux gens débordés de se battre contre les caprices universels de l’esprit, il est logique de concevoir des programmes qui représentent et même proposent des bizarreries pour aider les gens à avoir du succès.

« Dans la conception du produit, il a longtemps été entendu que vous pouvez concevoir des choses pour être plus ou moins favorable à la performance réussie », dit Shafir. « Lorsque vous concevez une poêle, si vous avez quatre brûleurs dans un carré et les boutons dans une rangée, les gens vont toujours confondre ce qui va par pair avec le bouton brûleur. Mais si vous mettez les boutons dans un carré, de façon très claire – en haut à gauche s’accorde avec le feu en haut à gauche, en bas à droite va avec celui en bas à droite – permettra de réduire énormément les erreurs ».

Voilà ce que Shafir, Barrows, et d’autres dans le domaine veulent faire avec les programmes de lutte contre la pauvreté. Au lieu de dire: « Quel est le problème avec cette personne qu’il est pauvre ? « Shafir dit, » la question devrait être: « Comment concevoir le cockpit autour de cette personne pour lui rendre plus propice le chemin vers la réussite? »

Cela ne conforte pas sur sa responsabilité personnelle qui importe encore beaucoup. « Il faut un pilote attentif » , dit Shafir. « Le pilote doit encore faire atterrir l’avion, mais donner les moyens au pilote de ne pas se tromper ».

Comment peut-on repenser le cockpit pour lutter contre la pauvreté ? Cela aide de se rendre compte que, même dans le meilleur des cas, le cerveau humain est étonnamment bizarre, et, réagit de façon prévisible à tous les événements et situations.

En tant que chercheurs comme Richard H. Thaler, Cass R. Sunstein, et Dan Ariely, ils ont souligné dans les best-sellers  Améliorer les décisions sur la santé, la richesse et le bonheur, et on pouvait s’y attendre Irrationalité: les forces cachées qui façonnent nos décisions, nous tous, peu importe notre éducation ou le niveau de revenu, nous agissons régulièrement de manière irrationnelle. Nous mangeons plus dans les restaurants où les assiettes sont plus grandes, nous achetons plus lorsque les chariots sont plus grands. Nous avons plus peur de voler que de conduire, même si la conduite est beaucoup plus dangereuse. Nous pensons tous que nous sommes des conducteurs supérieurs à la moyenne, malgré le fait que cela soit impossible. Nous traversons la ville pour économiser 20 euros sur une promotion d’un truc à 80 euros, mais dépensons allègrement 1000 euros sur des options lors de l’achat d’une voiture de 20.000 euros. Nous achetons de nouveaux équipements de sport dans un tourbillon d’optimisme en janvier, et nous sommes toujours surpris quand nous finissons par l’utiliser comme un porte-manteau venu de Mars.

Au lieu de lutter contre cela et d’ autres bizarreries naturelles, les politiques éclairés par l’étude de l’économie comportementale devraient travaillent avec ces éléments et tout adapter pour les contours naturels de nos esprits irrationnels de manière prévisible.

Des exemples classiques : mettre des fruits frais à hauteur des yeux à la cafétéria parce que les gens réagissent à des signaux physiques dans l’environnement, ou l’inscription automatique plutôt que des cases à lire, remplir et cocher, etc.

Plutôt que de demander aux gens débordés de lutter contre ces bizarreries universelles de l’esprit en amont, il est logique de concevoir des programmes qui représentent et même employer ces bizarreries pour emmener les gens vers le succès.

Dans tout le pays, les organisations sans but lucratif, les écoles, les collèges communautaires, et d’autres explorent des façons de faire exactement cela. Parfois, il suffit d’un petit changement pour faire une grande différence.

Le mouvement des centres de santé en milieu scolaire, par exemple, apporte des soins de santé primaires à l’établissement d’enseignement, éliminant ainsi les obstacles (coût, transport, arrêt de travail) qui pourraient empêcher les parents d’emmener leurs enfants chez le médecin. Une invention appelée GlowCap – une bouteille de prescription dont le bouchon brille pour vous rappeler de l’ouvrir le jour prévu peut aider plus efficacement les patients à gérer la prise des médicaments pour les maladies chroniques. Et certains collèges communautaires offrent maintenant des cartes de métro gratuits aux étudiants à faible revenu pour alléger la contrainte de transports peu fiables.

Ces interventions ne sont pas une solution miracle et tous les coups de pouce de comportement dans le monde ne peuvent pas donner un immense impact pour la réduction de la pauvreté comme pourrait l’être une initiative politique majeure.

Comprendre l’impact de la pénurie financière sur la bande passante mentale peut nous aider à repenser le cockpit autour des familles à faibles revenus pour leur donner une meilleure chance de succès. L’économie comportementale ne peut pas faire atterrir l’avion, mais il peut certainement le rendre plus facile à piloter.

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