Ce qu’Houdini ne voulait pas qu’on sache de lui

C’était de 27 Janvier 1908, au Théâtre Britannique à St. Louis, Harry Houdini était sur le point de débuter  sa première représentation théâtrale. Le grand maître de l’illusion se mit dans une cuve géante remplie d’eau : il était sur le point de faire quelque chose qui ressemblait à une très mauvaise idée.

 La boîte avait déjà été inspectée sous tous les angles pour prouver au public qu’il n’y avait pas de trou sous la scène. Houdini avait les mains menottées devant lui. Ses cheveux étaient séparés par une raie au milieu et il portait une expression sombre sur son visage. Il plaça son corps tout entier dans la boîte remplie d’eau fermée par un couvercle fixé et verrouillé de l’extérieur avec six cadenas. Une armoire a été placée devant la cuve pour que le public ne voit rien.

Le tic-tac du temps saccadait la respiration du public qui s’attendait à voirHarry Houdini se noyer.

Deux minutes plus tard, un haletant et ruisselant Houdini émerge de derrière l’armoire. La boîte était toujours cadenassée. Au cours de sa vie, personne n’a jamais réussi à comprendre comment il s’en été échappé.

Harry Houdini est le plus souvent le souvenir d’un artiste de l’évasion et un magicien. Il a également été un acteur, un aviateur pionnier, un historien amateur et un homme d’affaires. Dans chacun de ces rôles, il était un innovant, et parfois un inventeur. Mais pour protéger ses illusions, il largement évité le processus de brevet, il a gardé ses secrets, ses droits d’ auteur et ses tours cachés.

Le grand magicien Teller, la moitié du célèbre duo Penn et Teller, a récemment rappelé comment il a découvert l’une des inventions de Houdini à une vente aux enchères de Los Angeles appartenant à Sid Radner, qui a amassé une des plus grandes collections de matériaux d’Houdini dans le monde.

« Après l’avoir acheté, Sid est venu et lui a dit, « attention les enfants ne doivent pas s’approcher de cette chose. Je lui dit, « pourquoi ? » Il répondit : « vous ne voulez pas qu’ils se coupent les doigts. Je ne savais pas qu’il y avait un mécanisme complexe. Avec un simple mouvement du pied, vous pouvez couper toutes les cordes simultanément ».

Houdini est né Ehrich Weiss en 1874 à Budapest de parents juifs, mais a grandi aux États-Unis à partir de l’âge de quatre ans. Il a commencé à exécuter des tours de magie dans les années 1890.

« Son nom revient constamment dans la culture populaire chaque fois que quelqu’un fait quelque chose de sournois ou de miraculeux » , dit John Cox, auteur du site Wild About Harry . « Ses tours sont toujours étonnant. Ses évasions sont des exploits légendaires. Ses histoires restent captivantes et contemporaines. Même si il est mort depuis 90 ans. »

Ses actes d’évasion proviennent de l’histoire spiritualiste, dit Teller. Dans le milieu du 19ème siècle, les artistes ont affirmé avoir des liens avec des esprits invisibles qui pourraient communier par miracles avec les morts . « Dans les séances, les médiums sont généralement emprisonnés en quelque sorte. Au moins attachés, parfois enchaînés ou menottés « , dit-il. Houdini n’a pas fait de telles revendications surnaturelles.

« [L’interprète spiritualiste] s’échapperait à travers leurs manifestations et s’enfermerait à nouveau », dit Teller. « Houdini dit: « Je suis juste un gars intelligent capable de sortir des choses. » Ce fut une transformation majeure.  »

Harry Houdini faisait partie d’une génération qui admirait les nouveaux types de héros-inventeurs et d’audacieux. Alors que l’Amérique changeait au cours du 20ème siècle, les voitures, les avions, la cire des rouleaux cylindriques et des images en mouvement envoutaient l’imagination du public. La technologie et l’ingéniosité Yankee ont été admirées et les inventeurs ont cherché des brevets pour protéger leurs idées.

Mais Houdini a réalisé très tôt dans sa carrière que le dépôt d’un brevet exigeait qu’un morceau de la technologie soit clairement illustré et décrit pour l’enregistrement public. La technologie d’un brevet doit être clairement expliquée de telle sorte que d’autres personnes peuvent éviter de la contre-faire. Comme un magicien, le secret faisait partie de son fonds de commerce. Houdini, l’inventeur, a déposé seulement une poignée de ses inventions aux États-Unis et à l’ étranger. Ses brevets américains comprennent un jouet Houdini pour s’échapper d’une camisole de force et  d’une combinaison de plongée spéciale, conçue pour permettre à l’occupant d’échapper rapidement en cas de danger.

Selon  Kenneth Silverman dans son livre,  Houdini !: La carrière de Ehrich Weiss, en 1900, Houdini a déposé une demande de brevet britannique sur le spectacle des menottes qu’il effectuait à l’époque. Son application est répertoriée comme « abandonnée ». D’ autres créations ont été brevetées mais jamais réellement utilisées. En 1912, il a appliqué pour les brevets allemands un coffre étanche à l’eau, verrouillé et placé à l’intérieur d’un plus grand coffre rempli d’eau, également verrouillé. Son design a été conçu pour lui permettre de sortir des boîtes imbriquées sans se mouiller ou sans casser les serrures. Cela n’a jamais été réalisé sur scène. Un autre brevet allemand pour un système d’accessoires qui lui permettaient d’être enfermé à l’intérieur d’un bloc de glace géant ne le fut pas non plus .

Certaines de ses cascades les plus célèbres étaient des adaptations des idées d’autres magiciens. Un magicien britannique, Charles Morritt, avait inventé un truc pour faire disparaître un âne en direct sur scène. Houdini a payé Morritt pour obtenir les droits mondiaux du tour et a trouvé un moyen de le rendre plus grand et meilleur. Il l’a présenté avec un éléphant.

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« Nous ne savons toujours pas comment il a fait le tour d’éléphant », dit Cox. « C’est magique. Vous prenez quelques vieux tours et vous trouvez un moyen de les rendre spéciaux. Il Houdinisait ses exploits de magie les plus courants. Son esprit était de toujours innover, toujours inventer. »

Bien que des panneaux détachables cachés et des lames pour trancher les cordes ont été trouvées dans certaines des inventions survivantes à Houdini, la plupart de ses secrets sont restés plus-que-secrets, même 90 ans après sa mort. .

« Bien que les gens ont de forts soupçons’, dit Teller, « dans beaucoup de cas, Houdini faisait tout ce qui était nécessaire pour faire de la magie. Et ce qui était nécessaire incluait des recours à la corruption.

« Fondamentalement, il y a le code des magiciens », dit Cox. « Qui est de ne jamais révéler les secrets.Vous pouvez parler de magie mais pas la dévoiler. Il faut juste honorer le code du magicien. Certaines personnes pensent que vous ne devriez même pas dire qu’il y avait un secret…

« Il se pourrait que quand quelqu’un est propriétaire d’un appareil, ils savent comment il fonctionne parce qu’ils ont l’appareil », dit Cox. « Mais Sidney Radler, qui possédait la cellule de torture de l’eau dit qu’il a menti à ce sujet tout au long de sa vie. Il est bon de garder certains des secrets de Houdini. Ce maintient déconcertant.  »

Finalement, Houdini a trouvé un moyen détourné de protéger un acte de propriété intellectuelle sans le breveter. Il est le droit d’auteur.

L’ un de ses plus célèbres tours d’évasion est sa « cellule chinoise de torture de l’eau. » Houdini avait ses chevilles verrouillées et il était placé tête en bas dans une cuve remplie d’eau. Pour empêcher quiconque de copier le tour, Silverman raconte que Houdini n’a donné qu’une seule représentation. Cela lui a permis de déposer  un droit d’ auteur sur l’acte en août 1911, qui juridiquement empêchait les imitations sans expliquer comment l’astuce fonctionnait.

Le nombre de personnes qui ont effectivement vu Houdini, en personne, s’échappant de la cellule de torture de l’eau était bien plus restreint que le nombre de personnes dans le monde qui le vénérait. Houdini était un maître à dessiner la couverture médiatique de ses exploits.

« En tant qu’innovateur, il est le gars qui a compris comment utiliser la presse », dit Teller. « Quand vous remontez en arrière, ce fut la première personne à faire des co-promotions avec les sociétés. S’il venait dans votre ville et que celle-ci était centrée sur l’industrie de la bière, il parlerait à la brasserie et prendrait des dispositions pour s’échapper d’un fût de bière géant.  »

« Il était obsédé par le fait d’être à la pointe de tout, » dit Teller. « Alors que Houdini avait émergé du monde du vaudeville, il était virtuose avec les nouvelles technologies pour maintenir son statut de célébrité… Il savait que le cinéma était la prochaine grande chose a essayer pour devenir une star de cinéma.

En 1918, Houdini a commencé à travailler sur son premier projet de film majeur,  « Le mystère du Maître. »  La série en 15 parties a une intrigue compliquée. Une mauvaise société incite les inventeurs à signer des contrats accordant des droits exclusifs de commercialisation de leurs inventions ; mais la société secrètement étouffait ces inventions afin de bénéficier des brevets existants. Le film présente ce qui pourrait être le premier méchant robot jamais présenté à la caméra. « Automaton, » un robot métallique avec un cerveau humain.

 

Harry Houdini biplan

Selon  Silverman, Houdini a essayé de prendre le crédit de la construction d’un robot réel pour le film, le décrivant comme « une figure contrôlée par le système Solinoid, similaire aux torpilles aériennes. » Pour les yeux modernes, cette affirmation était absurde. Le « robot » était évidemment un acteur humain marchant dans un costume.

Houdini lui-même était souvent une source peu fiable à propos de son propre travail. Il confondait involontairement les dates et les lieux. Délibérément, il avait tendance à exagérer ses exploits et inventions. Teller convenu que Houdini n’était « pas très » fiable comme source de sa propre histoire.

« Bien qu’il ait eu l’espoir de devenir un auteur et un historien, son travail était d’être un homme de spectacle et voilà ce qu’il était », dit Teller. « Il était très intéressé par l’histoire de la magie. Il a recueilli beaucoup d’informations, mais je ne garderait pas de lui l’image d’un historien parce que les historiens ont des normes ».

« Aucune illusion n’est bonne dans un film, »  a dit une fois Houdini. Alors que la nouvelle technologie de la cinématographie a aidé à Houdini à atteindre un public plus large, il a finalement permis de mettre fin au phénomène des artistes professionnels de l’évasion. Les effets spéciaux peuvent faire tout pour que ça semble réel.

En même temps que les images en mouvement captaient l’imagination du public, l’aviation a fait la même chose. Les frères Wright avaient prouvé que le vol était possible. Un groupe de gens audacieux, intelligents et riches à travers le monde ont commencé à acheter ou construire leurs propres avions et faire la course pour de nouveaux records d’aviation. Le plus haut vol, le plus long vol, le premier long vol d’un itinéraire particulier, etc. Houdini a décidé de se joindre à cela. Il a acheté un biplane Voisin en Europe pour 5000 $, l’a équipé de roues de bicyclette et d’une hélice montée à l’arrière. Il a également pris ce qu’il a prétendu être la première police d’assurance-vie du monde pour un accident d’avion. Avec son avion élaboré, les pièces de rechange et l’assurance, Houdini est parti pour une tournée en Australie, il est devenu  la première personne à piloter un avion sur le continent australien.

En quelques années, Houdini a perdu son intérêt en vol et a vendu l’avion. Les avions étaient devenus communs. Il avait cessé d’effectuer ses évasions de menottes simples parce qu’il y avait trop d’imitateurs. Houdini ne pouvait pas supporter de faire quelque chose que tout le monde faisait.

Harry Houdini biplan
Peut-être une partie de l’appel de Houdini est venue du fait qu’il a vécu à une époque où l’Amérique était pleine d’immigrants qui ont tous tenter d’échapper à quelque chose. 

« Je pense que la big-picture a des raisons psychologiques, qui est que tout le monde était un immigrant et tout le monde fuyait les chaînes de l’oppression dans un autre pays », dit Teller. « L’idée était que vous pourriez être un peu immigrant et peu importait comment les regards étaient porté sur vous, tout cela prennait le symbole de l’autorité et du défie dans l’acte d’auto-libération… et l’idée de l’auto-libération a plus d’attrait pour les gens que la simple évasion ».

En plus des chaînes littérales, Houdini voulait que son public se débarrasser des entraves de la superstition et de la croyance en faveur de la magie « réelle ». Il était une forme d’influence philosophique importante sur le mouvement sceptique, qui est mieux connu par les scientifiques modernes tels que Richard Dawkins et Bill Nye. Penn et Teller sont également parmi les sceptiques rationnels les plus importants d’aujourd’hui.

« Houdini était l’exposant exceptionnel de l’idée que les magiciens sont particulièrement qualifiés pour détecter les fraudes et les seuls qualifiés pour être sceptiques », dit Teller. « Nous ne sommes pas les premiers à le faire. Lorsque vous êtes un magicien professionnel, vous voulez voir votre art respecté pour ce qu’il est, et non pas détourné pour tromper les gens sur l’univers.  »

 

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