Mary Wollstonecraft sur l’imagination et son pouvoir de séduction dans les relations humaines

« Ces émotions … me semblent être la caractéristique distinctive du génie, la fondation du goût et de cet goût exquis pour les beautés de la nature, ce dont le troupeau commun de mangeurs et de buveurs ont certainement aucune idée. »

« L’Indépendance, que j’ai longtemps considéré comme la grande bénédiction de la vie, la base de toutes les vertus », a écrit la philosophe et théoricien politique Mary Wollstonecraft (Avril 1759 – Septembre 1797)  dans son chef-d’œuvre de 1792 proto-féministe La Défense des droits femme, « et de l’indépendance, que je devrai toujours mettre au service de mes besoins si je devais vivre sur une terre stérile. » L’indépendance est devenu la force qui anime la vie de Wollstonecraft, et il n’y avait aucune forme de celle-ci plus appréciée que l’indépendance de l’imagination.

Wollstonecraft a vu l’imagination comme la porte de la libération, le nectar le plus vitalisant pour l’esprit, et l’aphrodisiaque le plus séduisant ; elle a vu l’amour comme le domaine dans lequel « l’imagination mêle sa coloration envoûtante » – pour le meilleur ou pour le pire, pour enchanter dans le ravissement, ainsi que tromper dans le désespoir. ( la philosophe Martha Nussbaum  écrira avec brio à propos de l’union imparfaite des deux.)

Wollstonecraft se trouva affligé avec « les rêveries d’une imagination désordonnée, » qui a causé fréquemment son embarras et l’accablement – nulle part plus que dans les passions du cœur qui coexistaient avec une égale vigueur aux côtés de son formidable intellect.

« Les images que l’imagination fournit sont si délicieuses que nous sommes prêts à les laisser prédominer sur la raison jusqu’à ce que l’expérience nous oblige à voir la vérité », écrivait-elle à sa sœur dans une lettre trouvée dans Les Lettres recueillies de Mary Wollstonecraft. Mais un amour pur, elle croyait, était une région « où la sincérité et la vérité pouvaient prospérer et l’imagination s’y attarderai dans de douces illusions. »

Mary Wollstonecraft par John Keenan 1787

En Décembre 1792, peu de temps après la publication de Défense des droits de la femme, un mois avant l’exécution de Louis XVI, Wollstonecraft a quitté Londres pour Paris. Là, elle a rencontré et s’est entichée du diplomate américain, homme d’affaires et aventurier Gilbert Imlay. Bien que dans  La Défense des droits de la femme, elle avait renoncé à la passion sexuelle comme complice de l’oppression des femmes, Imlay a éveillé en elle une grandeur du désir à la fois dissonant avec ses opinions politiques et la désorientant personnellement dépassant de loin ce qu’elle avait déjà pensé être capable d’éprouver.

Wollstonecraft devint enceinte et donna naissance à sa première fille au printemps 1794, tout comme la Grande-Bretagne se préparait à déclarer la guerre à la France. Imlay avait clairement un désintérêt pour le mariage et la domesticité, mais, alarmé par l’agitation politique et le danger dans lequel se trouvaient des sujets britanniques à Paris, il a enregistré Wollstonecraft comme sa femme et le bébé pour les protéger, même si aucun mariage légal n’avait été fait. C’était un acte plus nécessaire que noble : un grand nombre de compatriotes de Wollstonecraft à Paris n’avait pas une telle protection et ont été soit arrêtés, soit guillotinés : mais c’était aussi le début de la fin de leur romance. Une panique face à l’engagement a commencé à perturber Imlay, qui a finalement quitté Wollstonecraft le cœur brisé et seule avec un enfant au milieu d’une révolution qui faisait rage.

Mais même dans la lettre d’adieu, il devient clair pour Wollstonecraft que son amant ne pourrait pas revenir, son désespoir suppliant est lacé avec un sens lucide de son indépendance inattaquable : une évidente prise de conscience de la façon dont elle avait grandi entichée avec le fantasme d’un homme dont la réalité de caractère était totalement indigne de son amour. Lorsque son imagination avait été l’aphrodisiaque responsable de son engouement passionné – un état que Julian Fellowes a appelé « une distorsion de la réalité si remarquable qu’elle devrait, par des droits, permettre à la plupart d’entre nous de comprendre les autres formes de folie avec la sympathie du compagnon malade «  – le manque d’imagination de Imlay est devenu l’agent de sa désillusion.

Art de In Pieces par Marion Fayolle, une exploration wordless des relations humaines
Art de In Pieces par Marion Fayolle, une exploration wordless des relations humaines

Dans une lettre à Imlay en Septembre de 1794, elle ne fait aucune excuse à appeler son défaut fatal:

Croyez-moi, sage monsieur, vous n’avez pas suffisamment le respect de l’imagination – je pourrais vous prouver en un tournemain qu’elle est la mère des sentiments, la grande distinction de notre nature, le seul purificateur des passions – les animaux ont une partie de raison, et égale, sinon plus exquis, de bon sens ; mais aucune trace d’imagination, ou de goût de la progéniture, apparaît dans l’une de leurs actions. L’impulsion des sens, des passions, si vous voulez, et les conclusions de la raison, dessine les hommes ensemble ; mais l’imagination est le vrai feu, volé du ciel, pour animer cette créature froide de l’argile, la production de toutes ces belles sympathies qui mènent à l’enlèvement, ce qui rend les hommes sociaux en élargissant leur cœur, au lieu de les laisser dans le loisir de calculer la mesure du confort que la société offre .

Dans une lettre à Imlay de juin, et que son abandon prolongé traîne, elle revient sur le sujet de l’imagination et de son rôle dans les relations humaines. Avec un oeil sur l’éternelle question de parler de l’amour de la convoitise et le rôle que l’imagination joue en elle, Wollstonecraft écrit:

Le commun des hommes, je sais, avec une forte santé et des appétits grossiers, doit avoir la variété de bannir l’ennui, parce que l’imagination ne prête jamais sa baguette magique pour convertir l’appétit en amour, cimentée selon la raison. – Ah! mon ami, vous ne savez pas la joie ineffable, le plaisir exquis, qui découle d’une d’affection et d’un désir à l’unisson, quand toute l’âme et les sens sont abandonnés à une vive imagination, qui rend chaque émotion délicate et extatique. Oui, ce sont des émotions, sur lesquelles la satiété n’a aucun pouvoir, et dont le souvenir, même la déception ne peut pas désenchanter ; mais elles n’existent pas sans renoncement.

Mary Wollstonecraft par John Opie 1797

Et pourtant, dans toute la douleur personnelle que son imagination intense lui a causé, elle a également été la source de son génie créatif et intellectuel – la chose qui la rendue un des esprits les plus influents de son époque. Dans un sentiment qui fait écho à l’affirmation de Anaïs Nin que l’ excès émotionnel est essentiel pour la créativité, Wollstonecraft ajoute:

Ces émotions, plus ou moins fortes, me semblent être la caractéristique distinctive du génie, la fondation du goût et de cet exquis goût pour les beautés de la nature, dont le troupeau commun de mangeurs et buveurs, certainement n’ont aucune idée … Je considère ces esprits comme les plus forts et originaux, pour lesquels l’imagination agit comme le stimulus à leurs sens.

Le philosophe politique anglais William Godwin, à qui Wollstonecraft s’est mariée après avoir récupéré du chagrin avec Imlay, édita plus tard ses œuvres posthumes. Il a célébré ces mêmes lettres comme ayant la « supériorité sur la fiction de Goethe » et d’être « la progéniture d’une ardente imagination, et un cœur pénétré par la passion qu’il essaie de décrire  » : la preuve peut-être suprême du genre d’amour sincère que Wollstonecraft n’aurait imaginé possible. Godwin transcendait la connaissance de l’ego jaloux pour ces lettres écrites à un ancien amant et a célébré la faculté de Wollstonecraft : son imagination.

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