Le WeChat est votre WhatsApp, Facebook, Skype et Uber, il est votre Amazon, Instagram, Venmo et amadou, et il est d’autres choses dont nous n’avons même pas des applications pour, dit le NYT. Rassembler toutes ces fonctions au sein d’une seule application est déjà très impressionnant. Mais Tencent a encore plus objectifs : WeChat va bientôt distribuer ses propres applications. Avec ce mouvement, la concurrence sera rude.

Dans une vidéo hypnotique publiée en août 2016, le New York Times a inventé le concept de « super-app », tout en décrivant les multiples (omni?) application de la fonction WeChat, développé par Tencent.
Tencent, aujourd’hui la société la plus valorisée en Asie avant sa rivale locale Alibaba, a des objectifs encore plus importants que d’être une plate-forme unique : le fondateur de la société a annoncé en septembre dernier que WeChat allait bientôt distribuer ses propres applications. Des « mini-applications » (xiaochengxu) pour être précis. Avec ce mouvement, WeChat prend la concurrence : il vise à la distribution de l’application, une fonction actuellement uniquement adressée par les systèmes d’exploitation de Google et Apple et leurs magasins d’applications respectives.

Cette fonction joue un rôle central dans la gestion des deux écosystèmes de plates-formes, WeChat serait égal sinon pourrait renverser (au moins affaiblir) les dirigeants des deux géants de la technologie sur l’industrie du smartphone. De toute évidence, les défis demeurent – certains seront mis en évidence ici – mais le fait que WeChat a maintenant le potentiel de renverser ces plates-formes incite à se demander comment il a réussi à être en cette position.

wechatt

WeChat a été lancé comme un projet interne de Tencent en 2010, une simple application de messagerie instantanée. Elle se répandit sur le marché chinois et a rapidement atteint 300 millions d’utilisateurs en Janvier 2013. L’application de messagerie a ensuite ajouté une fonctionnalité supplémentaire, les Moments, une fonction du style mur Facebook où les amis peuvent partager des pensées, des photos et des vidéos. La même année, il lance son propre porte-monnaie électronique en réponse au développement Alipay d’Alibaba. Alipay et WeChat alors engagés dans une course à ajouter de plus en plus de services à leurs portefeuilles respectifs, se sont transformés en « couteaux suisses ».

Jusqu’à ce point, WeChat pourrait encore être considéré comme une application, juste « super »: elle propose des fonctions seule, qui auraient pu être traitées par des applications distinctes avec une portée plus ciblée. On ne conteste pas le système d’exploitation lui-même, responsable de la bonne coordination de ces applications au sein de l’écosystème, mais commence une manœuvre de désintermédiation lente: alors que les services utilisés pour traiter par des applications distinctes directement construites sur les API du système d’exploitation, ils ont construits sur les besoins propres de WeChat. Wechat atteint 650 millions d’utilisateurs en Novembre 2015. Le même mois un an plus tard, Tencent révèle que WeChat sera bientôt la maison de mini-applications, développées par des tiers en fonction d’un cadre fourni par la société et accessible dans le super-app. Elles ne sont pas installés sur le smartphone, ne nécessitant donc pas de mémoire de l’appareil, juste une connexion Internet: les utilisateurs peuvent donc accéder à distance à leur contenu, ce qui réduit l’utilité des applications traditionnelles. L’ajout de mini-applications cibles d’une fonction, la distribution de l’application, sont jusqu’à présent uniquement effectués par les plates-formes elles-mêmes.

L’accès au contenu de tiers, cependant, est la clé de l’architecture de la plate-forme de smartphones: il comble un côté du marché, les développeurs tiers d’applications, les autres, les utilisateurs, bien sûr, mais aussi les fabricants de matériel et les annonceurs. Si cette fonction devait être réalisée par la WeChat Tencent au lieu d’Android de Google et l’AppStore d’Apple, leurs plates-formes pourraient progressivement perdre le contrôle de leur marché, affaiblissant une position de leadership construite sur cette intermédiation. Les plates-formes sont connues pour être la maison à effets de réseau: une fois qu’ils ont atteint une masse critique d’utilisateurs, elles sont assurées de prendre tout le lead, conduisant à une croissance exponentielle. Mais qu’arrive-t-il quand la plate-forme perd le contrôle ? Ce qui a été fait en une vitesse incroyable peut être annulé en suivant les mêmes lois. Il est d’autant plus vrai que WeChat a travaillé sur ses propres effets de réseau au cours des dernières années grâce à la diversification des services d’une poignée de plate-formes, ce qui alimente sa croissance.

Par conséquent, WeChat est aujourd’hui dans une position unique pour renverser la plate-forme existante grâce à ses mini-applications. Le potentiel est énorme, mais peut-il être pleinement réalisé ? Fait intéressant, un mouvement similaire a été tenté par Netscape, le leader du marché des navigateurs Internet cross-OS (80% de parts de marché en 1996). Netscape a imaginé un monde dans lequel le logiciel serait entièrement distribué sur Internet, accessible via le navigateur Web, et avait même commencé à développer un système d’exploitation over-the-internet. L’idée a excité les observateurs durant une décennie d’exploration frénétique du potentiel d’Internet. Elle a attiré autant d’attention que Microsoft a paniqué: dans une note célèbre écrite par Bill Gates, alors-directeur général, il a analysé la « Internet Tidal Wave, » l’identifiant comme une menace clé pour Microsoft. Il a conduit l’entreprise à réagir violemment, le groupage Internet Explorer avec Windows, tuant Netscape en quelques années. En 2000, Internet Explorer a eu 80% de parts de marché, Netscape environ 15%. La leçon: même si WeChat est aujourd’hui en mesure de renverser Google et Apple, les deux sociétés peuvent encore contre-attaquer.

Seront-ils aussi violent que Microsoft ? Ils pourraient regrouper leur système d’exploitation avec un certain nombre d’applications à valeur ajoutée. Apple semble être dans cette approche à la fois sur la messagerie instantanée et les fonctions de paiement électronique. Vont-ils tirer parti de leur position de leadership actuel ? Ils pourraient, WeChat est construit sur les API des deux plates-formes, mais la manœuvre sera délicate à mettre en œuvre sans frustrer les utilisateurs ou sans effrayer les autres développeurs. Un facteur aussi à garder à l’esprit est que la révolution de WeChat, jusqu’à présent, a été limitée à la Chine, un pays dans lequel Google et Apple ne sont probablement pas attendus d’être contestés, au moins du point de vue logiciel.

Ce minuscule complémenteur WeChat d’application de messagerie instantanée, pour devenir une plate-forme plus grande, Apple ou le système d’exploitation de Google, aujourd’hui ont le potentiel pour le renverser: il pourrait devenir la plate-forme sur laquelle l’avenir des smartphones sera construit. La compétition sous-jacente est non-conventionnelle, dans le sens où elle ne se dispute pas entre des entreprises similaires visant des positions de marché similaires avec des solutions similaires, mais oppose plutôt le leader de la plate-forme à l’un de ses complémenteurs: la menace ne vient pas de l’extérieur, mais de l’intérieur. WeChat a été développé à la fois sur les plates-formes de Google et Apple et leurs systèmes d’exploitation. Hier, il a grandi dans les frontières qui avaient été délimitées par les dirigeants de ces plates-formes, unifiant différentes applications au sein de son propre écosystème en pleine croissance. Aujourd’hui, il joue avec ces limites, en regardant de l’autre côté de la clôture, et peut-être même  a maison de l’agriculteur.

Il ne faut pas être surpris de cette dynamique, les débordements de plate-forme ne sont ni nouveaux, ni rares : c’est arrivé par exemple au milieu des années 80 quand IBM a détrôné l’alliance «Wintel» ou au début des années 00s lorsque Google a gagné sur Yahoo!. Tous étaient le résultat de causes semblables: (1) le développement d’une nouvelle solution au sein de la plate-forme pré-existante pour couvrir la plupart des fonctions, (2) tendre la main aux nouvelles fonctions que la plate-forme ne peut pas traiter et (3) convaincre les autres parties prenantes pour passer par la plate-forme. Et, par conséquent, les résultats étaient semblables: ce qui était autrefois un complémenteur est devenu la nouvelle plate-forme, et de l’ancienne plate-forme est devenu le nouveau complémenteur. Il faut garder à l’esprit lors de compétition dans le monde numérique: le montage dans une plate-forme ne condamnera pas votre entreprise à être son complémenteur pour toujours, mais c’est peut être une chance unique de devenir, un jour, le leader de la plate-forme elle-même.

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