Le robot à coudre serait-il l’avenir de la mode ?

La Startup Sewbo a trouvé comment faire une machine à coudre un vêtement entier, et elle peut enfin pousser les usines de vêtements à s’automatiser entièrement.

 Jonathan Zornow a obtenu cette grande idée en regardant la télévision.L’ancien développeur de logiciels Seattle a une habitude inhabituelle à l’heure du coucher: se brancher sur Discovery Channel avec How it made.

Fasciné par le spectacle industriel,  le rituel méditatif habituellement berce Zornow pour s’endormir, mais un épisode sur un jean bleu l’a tenu éveillé. Zornow a été stupéfait de voir les étapes compliquées pour créer un simple pantalon: le processus de couture est toujours dépendant d’une armée de travailleurs humains.

« Cela m’a vraiment dérangé, » se souvient-il. « Il semblait étrange que nous n’adoptions pas plus d’automatisation dans ce domaine. J’avais supposé que les robots faisaient tous nos vêtements. »

Jonathan Zornow

Voilà pourquoi Zornow est arrivé avec Sewbo, un processus qui rigidifie chimiquement les tissus afin de permettre aux robots de coudre de façon automatisées pour produire un vêtement complet. Actuellement, les usines comptent sur les humains pour guider les tissus à travers les machines et tisser à travers les lignes d’assemblage.

« Il semble fou pour moi qu’il y ait tant de travail nécessaire pour ces produits relativement simples, » dit Zornow. Mais une fois que j’en ai appris plus sur le sujet. . . la fabrication de vêtements est assez compliqué, et obtenir des robots impliquait un énorme combat.  »

Ainsi, malgré de grands progrès dans la fabrication pour les industries de l’automobile et de l’aviation au cours des dernières décennies, les usines de vêtements restent relativement inchangées. Elles emménagent de l’autre côté du Pacifique, où les faibles coûts de main-d’œuvre ont contribué à répondre à la demande des consommateurs pour des produits moins chers.

Zornow a l’espoir qu’au moins une partie des fabricants  américains pourrait revenir une fois qu’ils connaîtront la force de l’automatisation.

« Je pense que l’automatisation sera un outil important, il soulagera l’industrie. »

Sewbo a un an seulement, et Zornow dit qu’il a déjà des dizaines de demandes de renseignements d’usines à l’étranger, où presque tous les vêtements sont maintenant fabriqués. Le nombre de vêtements réalisés dans le pays est tombé de 50% en 1994 à environ 3% en 2015, rapporte American Apparel & Footwear Association. Cela signifie que 97% des vêtements vendus aux États-Unis est importé.

COMMENT CELA FONCTIONNE

Dans le passé, les entreprises ont essayé de créer des dispositifs mécaniques complexes pour imiter la façon dont un homme coud, ce qui « est une approche très difficile et compliquée », explique Zornow. Au lieu de cela, il a opté pour une approche différente, la manipulation des matériaux pour les rendre compatibles avec les robots.

Il se rendit compte que s’il raidissait les tissus en les trempant dans des polymères liquides, ils pouvaient être transformés en composites thermoplastiques et traités comme des matériaux durs. Et les robots ont besoin de matériaux durs.

« Ils sont raides comme une planche, mais ils peuvent être moulés: vous pouvez appliquer de la chaleur et tout remodeler, quand ils refroidissent, ils conservent leur forme », explique Zornow. La machine coud à travers le tissu raidi pour produire un produit parfaitement fini. (Le processus peut être utilisé avec une machine à coudre et la plupart des bras robotiques, qui coûtent généralement environ 35 000 $.) Par la suite, les polymères peuvent être facilement lavés avec de l’eau, sans détergent nécessaire.

Il existe cependant certaines limites. Comme le matériau doit être complètement humide, certains tissus tels que la laine ou le cuir sont impossibles à traiter. Mais dans l’ensemble, même au nettoyage à sec seulement, les produits comme la soie peuvent passer par le processus. Au cours d’une démonstration, il a fallu environ 30 minutes pour le processus Sewbo pour faire un T-shirt, mais Zornow estime qu’il faudra moins de temps une fois que tout sera mis sur une ligne d’assemblage de fabrication.

Les robots, en remplacement des humains, ne nécessitent pas de pauses et sont rarement sujets à l’erreur…

Même si il y a eu un intérêt fort de l’industrie, Zornow a eu de la difficulté pour former une équipe américaine. Il y a tellement peu d’experts de fabrication à l’échelle industrielle aux États-Unis que c’était compliqué.

MODIFICATION DE L’INDUSTRIE

La lenteur des progrès dans le secteur de la technologie de l’habillement est quelque chose qui concerne Whitney Cathcart, fondateur de Cathcart, une firme de consultating axée sur les processus automatisés, la robotique et l’innovation numérique.

« Notre industrie, en termes de fabrication, est si archaïque », dit Cathcart. « Vous avez beaucoup de personnes dans des postes de direction de niveau supérieur qui font la même chose depuis longtemps… Il est si fréquent d’entendre: « Eh bien, ce n’est pas la façon dont nous faisons les choses. »

Cathcart souligne les défis des institutions de briques et mortier et la performance décevante des poids lourds tels que Kohl et Macy pendant les vacances. Elle croit que les entreprises de vêtements ont échoué à s’adapter à la révolution numérique de la dernière décennie: au lieu de se concentrer sur la façon dont les vêtements sont faits, ils ne se concentrent que sur l’amélioration des stratégies de commerce électronique et de marketing.

« Peut-être que les gens pensaient que l’industrie de la mode était intouchable », dit-elle, en soulignant le succès croissant d’Amazon. « Nous achetons différemment »

Cathcart n’a pas tardé à contacter Sewbo dès qu’elle a découvert l’idée. En Sewbo, elle voit la capacité de changer la façon dont les vêtements sont faits. C’est une proposition excitante et lucrative, de voir comment l’ensemble du marché mondial de l’habillement pourrait voir les ventes dépasser 1,4 billions $ dans l’année à venir.

« C’est complètement perturbateur», dit Cathcart, qui pense que l’automatisation des usines pourrait potentiellement amener un retour des emplois aux États-Unis. Alors que l’investissement initial en robotique semble ardue, Cathcart est confiante pour les années à venir, d’autant plus que les technologies nouvelles évoluent.

« Vous regardez les robots et l’intelligence artificielle, encore naissants, et la rapidité avec laquelle les choses vont en l’espace de 24 mois, alors imaginez à quoi cela va ressembler dans les 24 prochains mois », dit-elle.

Zornow voit une grande opportunité pour la communauté de l’industrie manufacturière américaine. En 2016, la plupart des fabricants ont seulement quelques centaines de milliers de robots déployés.

« Ceci est un grand champ ouvert pour eux », dit Zornow.

Atnyel Guedj, responsable des achats du fabricant mondial Delta Galil Industries, est plus sceptique. Ayant supervisé la production de nombreuses étiquettes dans différents pays à travers l’Asie, l’Europe et les Etats-Unis, Guedj ne prévoit pas un retour à la fabrication de vêtements ou un changement radical de sitôt.

« Je ne vois personne faire des dépenses énormes pour ces machines coûteuses, » dit Guedj, qui voit de nombreux obstacles dans la refonte de l’industrie des tendances actuelles, à savoir que la production de vêtements, en particulier pour la mode rapide, nécessite des machines coûteuses et une livraison rapide à un très bas prix. Avec de telles marges, les entreprises sont obligées de chercher les salaires les plus bas possibles et sont peu susceptibles d’investir dans les nouvelles technologies. Même la Chine est dans la course pour maintenir des bas prix avec l’augmentation de la sous-traitance au Vietnam, au Bangladesh et en Ethiopie, dit Guedj.

En même temps, Guedj admet qu’un progrès technologique tel que le Sewbo « est très excitant » et que c’est un pas dans la bonne direction. À un certain moment, admet-il, la chasse pour la main-d’œuvre moins chère doit s’arrêter. La technologie est le seul moyen d’en sortir. « [L’automatisation] est la seule voie à suivre, et peut-être la seule façon pour l’industrie de se sauver de elle-même », dit-il.

Zornow n’est pas naïf au sujet de méfiance générale de l’industrie des nouvelles pratiques. « Ce sera très long, avant que les choses soient 100% automatisées, » explique t-il. La production de tissus, la teinture des vêtements et la finition sont déjà fortement automatisées, dit Zornow. Il y a encore du travail humain en jeu », mais nous sommes en mesure de tirer parti de machines pour atteindre une productivité incroyable, au point où le coût du travail pour la fabrication d’une bout de tissu sera minimis. »

Voilà ce qu’il espère que Sewbo puisse faire pour l’assemblage de vêtements. L’avenir ne sera pas entièrement géré par des robots, les gens font encore partie des éléments fondamentaux de la production. « La réponse a été écrasante, » dit Zornow, ajoutant que l’industrie « est pleine d’espoir avec l’automatisation, et ils sont heureux de ce que cela pourrait apporter. »

Fastcompany

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.