Le skate-board disruptif

Deux types de technologues se bousculent à Santa Cruz, en Californie. Un groupe a fait fortune dans la Silicon Valley avant de partir 100 kilomètres plus haut dans les montagnes pour élever leurs enfants, surfer et profiter de la vie dans la ville balnéaire endormie. L’autre groupe sont des types qui veulent dépasser Palo Alto et lancer leur start-up là où ils veulent vivre.

Ryan Evans, 32 ans, PDG d’une société de skateboard électrique appelé Inboard Technology, appartient au second groupe. Ancien champion de kiteboard, il se rend au travail sur le premier produit de son entreprise, la M1, et envisage un avenir où les gens partout dans le monde feront la même chose.

Pour y arriver, il a besoin du soutien des investisseurs potentiels qui ont tendance à être les types du e premier groupe. (Ils empruntent rarement un skate board pour aller au travail.)

Lorsque Toby Corey, président des ventes mondiales à SolarCity, le fabricant de panneaux solaires récemment acquis par Tesla, appelle Evans pour savoir s’il voulait surfer, il n’avait qu’une seule réponse. Oui.

Cerboneschi, un autre ancien kiteboarder, a refusé une invitation à se joindre à la session de surf (ce jour là sans vague) et est retourné à son ordinateur, où il affinait sans cesse son produit, qu’il a commencé lorsqu’il était étudiant de première année à l’université de Californie du Sud. Des dizaines d’itérations plus tard, le tableau électrique est le premier dispositif d’une gamme complète destinés à la mobilité personnelle : pouvant inclure des scooters et des fauteuils roulants. « Notre vision grandiose, probablement d’ici quatre ou cinq ans à partir de maintenant, serait d’avoir différents facteurs de forme qui répondent aux besoins de tout le monde », dit Evans.

Evans a grandi à Chicago et Cerboneschi à Annecy, en France, près de la frontière suisse. Les deux se sont rencontrés par une société de kiteboarding. Cerboneschi, 25 ans, a déménagé aux États-Unis pour étudier le génie à 18 ans. Au cours de sa première année, son vélo a été volé, alors il a commencé le skateboard, mais il détestait être en sueur. Il imagine placer un ventilateur pour expérimenter son skateboard à lui.

Quand il a été transféré à l’Université du Colorado à Boulder, Cerboneschi a continué à utiliser son skate pour aller en cours.

« Les gens étaient assez fou de ce truc, » at-il dit. « Je me faisais arrêter tout le temps car les gens voulaient savoir où je l’avais acheté. Sauf que c’était mon bricolage à moi… »

Après trois années d’université, Cerboneschi est retourné en France pour se concentrer à temps plein sur son projet. Quand il a eu le prototype qu’il aimait, six mois plus tard, il est retourné aux États-Unis et a demandé conseil à Evans pour savoir s’il était intéressé.

« Je suis monté à 10 mètres et j’ai fait demi-tour, « This is it », dit Evans. « Tout d’abord, c’était amusant. Et puis ce fut : que puis-je faire avec ça? Je n’ai plus à conduire… C’est plus rentable, c’est plus léger, c’est moins cher, et c’est plus respectueux de l’environnement. »

Et voilà la promesse de véhicules de mobilité personnelle qui a fait lever les sourcils des planificateurs urbains et des investisseurs. Aussi appelé rideables, la catégorie comprend des vélos électriques, des scooters et des planches à roulettes, qui tous peuvent contribuer à atténuer le trafic, la pollution et les problèmes de stationnement auxquels les villes sont confrontées. Pour les consommateurs, les rideables peuvent compléter une voiture ou la remplacer, selon l’emplacement. Le marché devrait progresser rapidement : déjà, les ventes annuelles mondiales de vélos électriques s’élève à 16 milliards $, tandis que les ventes de scooters d’auto-équilibrage, ou hoverboards, approchent les 2 milliards $. Le marché de la planche à roulettes électrique pourrait bientôt rivaliser avec celle des hoverboards.

Inboard a été lancé au printemps de 2015 avec une campagne Kickstarter qui a recueilli plus de 400 000 $ de 551 bailleurs de fonds, suivi d’un investissement « substantiel » de Anges Central Coast. À la fin de 2016, elle avait livré plus de 24.000 planches à travers les Etats-Unis, en Europe et en Asie, et comptait 15 employés à temps plein. Et pendant l’été, ils ont atteint ce qui serait des hauteurs surréalistes pour toute entreprise: une invitation à présenter leur vision aux investisseurs de Shark Tank, et une audience télévisée devant des millions de spectateurs.

Le grand plan de Inboard est vaguement basé sur la stratégie de Elon Musk avec Tesla. Musk première a prouvé l’intérêt de son entreprise avec le roadster à 100 000$, puis a poursuivi ses prouesses techniques avec le Model S berline à 70.000 $, avant de lancer la voiture pour tous avec le modèle 3 à 35.000 $. Avec la M1, Inboard espère piéger les adopteurs précoces que l’entreprise identifie comme la plupart des hommes entre 30 et 55 ans qui vivent dans les zones urbaines et gagnent plus de 130 000 $ par an. Selon l’analyse de Inboard, un million de personnes correspondent à cette description, et avec plus de deux fois le revenu médian aux États-Unis, ils peuvent se permettre l’étiquette de prix à 1399 $. Comme le prix baisse, la base de clients potentiels se développe. Si l’objet coûte moins de 1000 $, les enfants des collèges seront plus susceptibles de l’acheter, et à un prix inférieur à 600 $, les lycéens voudront aussi être dans le coup.

Si tout se passe comme prévu, le conseil d’administration s’inscrit dans un écosystème de transport qui, du fait que le monde continue à s’urbaniser rapidement, évolue pour inclure des transports en commun et des véhicules éventuellement autonomes. Pour les ambitieux entrepreneurs de  la planche à roulettes électrique comme les fondateurs de Inboard, une bonne planche à roulettes électrique pourrait être une réponse au « problème des derniers kilomètres » : comment rentrer à la maison de la gare, par exemple, et qui est plus portable et compact qu’un vélo ? L’ an dernier, Audi a présenté un concept de voiture au Beijing Autoshow qui comportait un longboard électrique caché dans le pare-chocs arrière. Des représentants de Volvo et JetBlue ont également composé des bureaux de inboard pour en apprendre davantage au sujet de la M1. « Ils cherchent à voir comment les marchés matures vont s’adapter et se demandent: « comment pouvons-nous jumeler une voiture intelligente avec les technologies émergentes ? » dit David Evans, le frère aîné de Ryan et le directeur marketinf de Inboard.

Pourtant, planches à roulettes électriques ne sont pas un pari sûr dans un avenir de transport multimodal. Derek Kerton, président du Conseil AutoTech Silicon Valley, voit beaucoup de nid-de-poules sur la route. Kerton est chargé d’aider les entreprises à apporter de l’innovation sur le marché. Il travaille principalement avec les constructeurs automobiles. Son garage est rempli d’e-bikes et de scooters. Un skateboard électrique serait plus facile à transporter dans un train ou à trimballer sur une volée d’escaliers, mais Kerton croit que les gens vont renoncer à la commodité pour la sécurité. « Avec des vélos électriques, de nombreuses personnes peuvent monter dessus mais quelques-uns peuvent aussi chuter », dit-il. « Les skateboards sont à l’autre bout du spectre « Vais-je tomber ? ». Vous allez peut-être tomber tous les jours. »

Sauf, bien sûr, si vous êtes déjà un skateboarder. On estime que 5,6 millions d’Américains achètent et skatent. Ils dépensent environ 1 milliard $ mais plus dans le cadre du loisir que du transport.

Si Inboard veut devenir le Tesla des rideables, l’entreprise doit se frayer un chemin entre une foule qui craint de tomber et un autre qui craint de ne pas avoir l’air cool, tout en battant simultanément ses concurrents de l’avenir multimodal.

Boards Boosted, leur meilleur concurrent connu, a lancé sa campagne Kickstarter en 2012, quatre ans avant inboard, avec un tableau électrique au même prix et avec les ambitions similaires pour perturber votre trajet.

 

INBOARD_batterie_swappable

Il peut être moins cher de construire une carte par les moteurs d’approvisionnement d’une entreprise, le contrôleur de moteur d’un autre, et le pont d’un tiers, mais Inboard a choisi de concevoir, construire et assembler tous ses composants à San Francisco. Dès le début, l’entreprise a décidé qu’elle allait construire l’ensemble de ses propres composants à partir de zéro. Cela donne une plus grande confiance à Carboneschi pour éviter « un événement d’emballement thermique ».

« Le système ne fonctionne pas aussi bien si toutes les parties proviennent de différents fournisseurs », dit Carboneschi.

Alors serons-nous prêts à utiliser des rideables dans la ville du futur ?

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