Pourquoi la symbolique est-elle si importante ?

Deux graphistes peignent à travers des milliers d’années d’iconographie l’importance du langage visuel.

En 1914, le chat représentait l’oppression de la police du suffrage des femmes. Aujourd’hui, il représente les femmes dominant le patriarcat. Comment ce symbole peut-il renvoyer des messages contradictoires ?

Lorsque les concepteurs graphiques Mark Fox et Angie Wang ont commencé à travailler sur un livre sur les symboles en 2011, les réalités socio-politiques de 2017 étaient encore loin. Pourtant, à certains égards, leur livre, Symboles: Un guide pour les voyants, par hasard publié le 8 Novembre 2016, apparaît comme le guide parfait pour une époque de bouleversements culturels.

Fox et Wang sont connus pour leur travail avec les logos, les marques, et les typographies : à la fois car ils enseignent au Collège des Arts de Californie et ils gèrent leur propre studio, la conception est de jouer (designisplay). « Nous sommes tous deux graphistes avec l’amour pour les mécanismes par lesquels il sont imaginés et destinés ». Nous avons pensé qu’un livre explorant le symbolisme écrit par la pratique de designers apporterait une perspective unique à une catégorie établie. »

Symboles est richement illustré et une véritable encyclopédie visuelle, organisée par thèmes comme « d’origine humaine » (pain, marteau) et « animé » (rat, bois). Chaque entrée est illustrée par des exemples qui couvrent des millénaires, reliant, par exemple, la symbolique du singe au Mexique précolombien avec une caricature du 19ème siècle de Charles Darwin (comme un singe, bien sûr).

Ce n’est pas un livre politique, mais il est difficile, en tant que lecteur, de feuilleter le livre sans y voir les fils politiques qui traversent un grand nombre de ses entrées. Une bande dessinée satirique de 1903 montre le calme de Grover Cleveland, le visage ensoleillé (représentant la « démocratie saine ») éclipsé par le visage sombre de William Jennings Bryan. L’entrée du livre pour « Jumeaux » comporte une bande dessinée à double profil de Teddy Roosevelt, à la fois saint et pécheur, le symbolisme remonte jusqu’à l’antiquité. Le titre de la bande dessinée, dessinée il y a 107 ans, paraît étrangement prémonitoire aujourd’hui: « Tout dépend de la façon dont vous la regardez. »

[Image: via Wiki Commons ]

Prenez l’entrée du livre pour « rat / souris », qui comporte une affiche créée par l’Union des femmes sociale et politique de 1914, le groupe en faveur du suffrage pour les femmes. L’affiche montre un chat vicieux avec une suffragette qui pend à sa bouche comme une souris. Accompagnée par l’expression « Le chat et la souris loi », le symbolisme rappelle le traitement barbare des suffragettes emprisonnées à l’époque, mandaté par un acte parlementaire du même nom. Quand une suffragette emprisonnée se mettait en grève de la faim pour protester contre son emprisonnement, la police la libérait quand elle était trop faible et attendait pour la ré-arrêter, en évitant l’indignation du public sur l’alimentation forcée.

Un coup d’œil sur la mer de centaines de milliers de «  Pussy Hats » roses de la marche des femmes à Washington prouve que le même symbolique est toujours à l’œuvre dans le mouvement des droits des femmes aujourd’hui, mais d’une manière très différente. La femme incarne le chat dans un jeu de mots où on le tire par la queue, en référence à Trump.

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Le fait que les activistes des droits des femmes d’aujourd’hui utilisent des symboles visuels remarquablement similaires à ceux d’il y a 100 ans, mais d’une toute nouvelle façon, est un exemple fascinant de la façon dont fonctionnent les symboles dans notre société. Comme les mots, ils sont poussés, tirés et remixés tout le temps, mais beaucoup d’entre eux sont restés universels au cours des siècles. Fox et Wang prennent une citation de l’écrivain scientifique Ferris Jabr, écrivant dans le New York Times sur la symbolique : « Plutôt que de changer directement le monde autour de nous, les symboles changent la façon dont nous le percevons : ils n’étendent pas notre corps, mais nos esprits..  »

Fox et Wang ont vu leur propre travail de transformation au cours des derniers mois, le monde a changé. A l’automne dernier, ils ont créé une affiche anti-Trump qui transformait un « T » en or en une croix gammée, en distribution autour de San Francisco comme acte de protestation. « Avant l’élection, nous avons supposé que nos affiches Trump plaqué or seraient comprises » expliquent – ils. L’affiche fait désormais partie des collections de musées à Varsovie, Zurich, et même au Victoria and Albert Museum à Londres.

Mais c’est l’entrée du livre pour « mains » qui illustre à quel point complexe et nuancé notre langage visuel est:

La main signifie la capacité d’engendrer l’action. Une petite ou faible main, comme celle d’un enfant signale l’impuissance ; une main élargie jumelée avec un bras allongé est un signe de puissance… La main ouverte est réceptive et peut symboliser la paix ou la soumission. La main fermée est inflexible, rebelle et militante: un poing fermé rouge était le symbole du Front Rouge communiste au cours de leurs années de conflit avec le parti nazi. Le mouvement noir américain d’alimentation est identifié par le poing aussi…

Voilà comment comprendre une culture, comprendre comment elle utilise des symboles universels. A l’époque d’aujourd’hui, faite de bouleversement culturel radical, un livre comme Symboles, même ouvertement apolitique, est comme un compagnon nécessaire. Il est un rappel que finalement le langage que nous utilisons, à la fois visuel et verbal, est ce qui façonne notre discours.

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