Vous avez intérêt à aimer les algues car tous les aliments en contiendront bientôt

Faciles à cultiver et riches en protéines, ces organismes peuvent rendre notre système alimentaire plus efficace et moins gourmand en ressources. Après des années d’efforts, les entreprises alimentaires sont prêtes à commencer une révolution des algues.

Vous avez peut-être négligé ce petit organisme jusqu’à maintenant, mais 2017 pourrait très bien être l’année des algues. Vous n’y croyez pas ? On la retrouve déjà dans les mélanges pour pâtisserie, les biscuits, le lait, les succédanés non laitiers, les œufs végétaliens, la vinaigrette, les crèmes glacées, les smoothies et les poudres de protéines, pour n’en citer que quelques-uns. Bientôt, l’extrait de spiruline – une forme de microalgues – fournira la couleur pour le bleu M&Ms. Vous préférez les verts ? Elle pourra le faire, aussi.

Les algues ont été étudiées dans les laboratoires de recherche et de développement pendant des décennies, mais, jusqu’à récemment, personne ne pouvait faire qu’elles aient bon goût, ou son usage était encore vague. Solazyme, une entreprise de San Francisco Bay Area, a connu une croissance avec les algues depuis plus d’une décennie et parie toujours gros que ses huiles et ses poudres seront ce que les fabricants d’aliments chercheront pour reformuler la composition des produits pour qu’ils soient moins caloriques, moins gras et sans cholestérol. La société est tellement sûre qu’il est certaine de la bonne voie de ces produits aux algues qu’elle a abandonné une partie importante de son activité d’origine – les biocarburants produits à partir d’algues – elle affine son attention sur les humains, les animaux et les produits de soins personnels et a changé son nom en TerraVia.

L’ÂGE DES ALGUES

Alors, pourquoi est-ce cette minuscule plante risque d’entrer sérieusement dans nos régimes alimentaires et les régimes alimentaires de nos poissons pour les années futures ?

« Nous assistons à des changements massifs dans le marché de la nutrition à base de plantes », explique Apu Mody, ancien président de Mars et PDG nouvellement nommé de TerraVia. Mody, un végétarien, est plus heureux de voir le monde passer à un régime alimentaire plus sain et plus durable et a été témoin de la première évolution des ingrédients propres et plus durables. « Au cours des cinq dernières années, nous avons vu de réelles avancées » dit-il.

Les experts du secteur font écho aux paroles de Mody. SPINS, un tracker de l’industrie basée à Chicago, rapporte que les aliments à base de plantes a dépassé la croissance de l’ensemble de l’industrie alimentaire et des boissons l’an dernier de 3,5% et qu’ils dépassent maintenant les 4,9 milliards $ des ventes aux États-Unis. Mintel, la firme mondiale des études de marché, rapporte que le marché végétarien en croissance rapide est une industrie de 2,8 milliards $ par an.

Alors que les avantages pour la santé et les études de laboratoire sont variées, les algues ne seraient rien sans leur grand profil nutritionnel. La spiruline, par exemple, contient des protéines à 65%. Le boeuf, en comparaison, contient environ 20% de protéines. A l’inverse, en raison des besoins de sa culture, l’espace dont elle a besoin pour se développer et son impact sur l’environnement sont nettement inférieurs à ceux d’une vache. Les algues fournissent également une quantité impressionnante de vitamine A, vitamine B-12, du complexe B, de fer et d’autres oligo-éléments essentiels. Lors de son traitement en huile, les algues sont une source majeure d’oméga-3.

« UNE SAVEUR DE LÉGUMES, QUI RESSEMBLE À CELLE DES HARICOTS DE LIMA »

Catharine Arnston, fondatrice de EnergyBits, un fabricant de suppléments à la spiruline et au chlorella, dit: « En 10 ans, les algues vont être dans tout ». Mais il y a encore des sceptiques. Le gout n’est pas convainquant.

La route pour amener les algues dans les supermarchés est pavée de recherches qui ont tenté de valoriser les algues, et qui ont échoué. L’Institution Carnegie de Washington a collaboré à des usines pilotes dans les début des années 50 pour développer la chlorella – une autre forme de microalgues – à des niveaux optimaux pour la production alimentaire. Ils ont décrit le goût comme une « saveur de légumes, qui ressemble à celle des haricots de Lima ou de citrouille crue. » L’institut a abandonné l’idée trop coûteuse en dépit d’un « besoin de sources supplémentaires de nourritures riches en protéines, en particulier dans les zones surpeuplées, mais des efforts sérieux pour traquer chaque piste prometteuse est certainement justifiée. »

Même la NASA n’a pas été convaincue par les algues. L’agence spatiale a enquêté sur la façon dont elle pourrait inclure des algues dans son approvisionnement alimentaire. A l’époque, les souches disponibles ont été jugées trop fortement aromatisées et nutritionnellement déséquilibrées. En 1998, la NASA a essayé à nouveau, mais les chercheurs ont lutté sur la façon de transformer les algues en nourriture qu’une équipe spatiale pourrait manger sur une longue période de temps. La NASA progresse lentement lentement vers l’ utilisation de cyanobactéries pour soutenir une base habitée sur Mars dans un projet baptisé CyBLiSS. L’ONU soutient également la croissance des algues pour nourrir nos populations croissantes et a déclaré que la spiruline devrait être utilisée pour lutter contre la faim et les problèmes de nutrition et a exhorté le monde d' »intégrer » l’organisme pour fournir les « besoins nutritionnels quotidiens de l’humanité. »

UNE PROTEINE POUR TOUTES LES RESTRICTIONS ALIMENTAIRES

Une société japonaise, Earthrise Nutritionals a récemment annoncé des plans pour étendre son usine de Californie afin d’augmenter la production de Linablue, un extrait alimentaire, un colorant bleu dérivé de la spiruline set le premier de son genre à gagner l’approbation de la FDA (utilisé pour les M&Ms). Earthrise prétend avoir la plus grande ferme d’algues en plein air dans le monde, mais ses étangs géants de 5000 mètres carrés sont ouverts à l’air et donc soumise à l’influence de la météo. Ceci est à la fois bon et mauvais: les algues ont besoin de soleil, mais elles ont besoin d’être protégées pour que les éléments nutritifs tels que le dioxyde de carbone restent suffisamment élevés pour favoriser une croissance maximale. Elles ont également besoin d’être cultivées loin de polluants, ce qui signifie loin des grandes villes.

Earthrise a une solution avec les algues pour la coloration des aliments et des compléments, mais souhaite déplacer TerraVia pour monétiser de nouvelles compositions alimentaires. La société a passé des années à choisir les bonnes souches d’algues à développer, a travaillé pour enlever le goût de la plante et changer sa couleur. La poudre d’algues est maintenant disponible en deux couleurs: jaune ou beige. Lors de son installation à Peoria, dans l’Illinois (dans une ancienne usine), TerraVia a produit des lipides et des protéines en poudre, mais la majeure partie de sa production vient d’une grande usine construite à côté d’un moulin à sucre au Brésil.

Contrairement à Earthrise, qui utilise la lumière du soleil pour la croissance, TerraVia fait pousser ses algues dans le noir à l’intérieur de grandes cuves de fermentation. Sans la lumière du soleil, les algues ont besoin de nutriments pour grandir et TerraVia a essayé plusieurs sources de cellulose à base de plantes différentes: le sorgho, la pâte de bois, mais pour l’instant c’est en utilisant la canne à sucre de l’usine voisine. L’usine au Brésil n’a pas encore la capacité, mais elle pourrait produire 100.000 tonnes d’huile de qualité alimentaire chaque année. En Amérique du Sud, Unilever utilise déjà l’huile d’algues de TerraVia à la place de l’huile de palme dans ses produits de soins personnels. En plus d’être mauvaise pour vous, l’huile de palme récoltée détruit de grandes étendues de forêts tropicales qui abritent des animaux en voie de disparition et reste la cible des défenseurs de la nutrition et des écologistes : TerraVia espère être la société qui la remplacera.

La création d’un tout nouveau procédé de fabrication est compliquée, et TerraVia n’a pas encore réussi à faire de profit, accumulant des dizaines de millions de dette chaque année. Le prix des actions est stationnaire, dans la gamme d’un dollar. Elle a également eu à faire face à des batailles juridiques, notamment avec la fin soudaine à un partenariat de courte durée avec Roquette, un fabricant d’algue français. L’objectif était de construire une troisième usine d’algues, mais la relation a pris fin en raison de points de vue divergents. TerraVia a également été frappée par la mauvaise presse en Octobre dernier quand les Soylent shakes et les barres substituts de repas, qui a utilisé les algues TerraVia, a rendu beaucoup de ses clients très malades. Soylent a pointé du doigt les algues. Dans une tentative de se démarquer de nouvelles plus dommageable, TerraVia a lancé un communiqué de presse indiquant qu’elle ne sera plus un fournisseur des ingrédients d’alimentation de Soylent. (Soylent a refusé de commenter cette histoire.)

Mais pour d’autres partenaires, les algues fonctionnent. Enjoy Life Foods, un fabricant d’aliments anti-allergiques, dont des produits végétaliens et sans gluten, a commencé à utiliser des algues en poudre de TerraVia parce qu’il cherchait une source de protéines à base de plantes durables qui n’était pas du riz ou du soja. Il a fallu un changement de mentalité pour la société, dit Joel Warady, le directeur marketing. « La réaction initiale était, « Qui voudrait des algues dans ses crêpes? » Enjoy Life a également adopté les algues parce qu’elles sont sans allergène. Comme nous sommes maintenant une population universellement pointilleuse concernant l’alimentation – végétalien, sans gluten, intolérance au lactose, maladie coeliaque – l’une des principales raisons pour produire des algues est qu’elle est libre de tous ces allergènes alimentaires connus.

Alors que TerraVia travaille presque exclusivement d’un côté commercial, ils produisent une huile de cuisson à la maison appelée Thrive. « Il y a cinq ans la perception des consommateurs sur les algues aurait été un point d’interrogation. L’ une des raisons pour lesquelles nous avons lancé Thrive était d’obtenir l’acceptation des consommateurs », dit Mody. Les ventes de Thrive ont triplé en un trimestre juste par le bouche à oreille, et la société vient d’annoncer qu’elle a été adoptée par Bon Appétit Management Company, une société de service alimentaire qui exploite plus de 650 cafés, y compris ceux de Google.

NOURRITURE ET PLUS

Et les algues ne sont pas qu’un remplacement dans la cuisine humaine. TerraVia a récemment commencé à produire AlgaPrimeDHA, un produit riche en oméga-3 pour la pêche commerciale. Parce que nos océans sont épuisés et surexploités, les fermes piscicoles sont obligées de nourrir différemment leurs poissons. Pour se lancer sur le marché, il s’est associé avec BioMar – un fournisseur de premier plan dans l’industrie de l’aquaculture. Vidar Gundersen, directeur de la durabilité mondiale de BioMar, dit que les clients déjà récoltent du saumon nourri uniquement sur AlgaPrimeDHA.

Et il y a plus à venir. De grands noms (Nestlé, Unilever) développent des algues dans les aliments pour animaux de compagnie, des boissons, et des produits apéritif. New Wave foods, une start-up de la baie s’est engagée sur des produits durables, avec des crevettes nourries aux algues ; Algama, une start-up française financée, travaille sur le lancement d’une mayonnaise et d’une boisson pour sportifs. En fait, la boisson permet d’aller vers l’innovation, et c’est là qu’Elliot Roth, fondateur de Spira, une boisson à base d’algues, commence. La boisson verte de Roth est sans saveur d’algue. Quand ils ont testé la boisson avec les consommateurs, ils étaient confus. Elle n’avait goût de rien, mais était vert foncé, ce qui était troublant. Maintenant, elle est saveur pastèque.

La création de produits à base d’algues pour les acheteurs peu audacieux est compliquée, mais l’industrie des algues est maintenant en plein essor et confiante pour le succès futur. « Ce ne sera pas courant jusqu’à ce que la saveur soit acceptée, ce sera comme pour la culture du chou frisé, le kale, au début des années 2000 », dit Roth. Maintenant, c’est un ingrédient commun qu’on trouve partout : l’algue va arriver dans notre alimentation, c’est certain.

Larissa Zimberoff a écrit pour Forbes, Mashable, Lucky Peach, et beaucoup d’ autres publications.

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