Chruchill, l’astrobiologiste ?

Churchill avait un esprit scientifique : des écrits récemment trouvés en témoignent…Un merveilleux commentaire de Mario Livio dans l’édition de cette semaine de Nature révèle les détails de l’un des écrits récemment découverts de Winston Churchill : pas sur les stratégies politiques et historiques, mais sur la nature de la vie dans l’Univers.
Remarquablement, Churchill a commencé à ruminer ces idées en 1939 – comme l’ Europe occidentale était sur le point d’entrer dans le conflit brutal de la Seconde Guerre mondiale.

Comme décrit Livio, Churchill a identifié un grand nombre des éléments clés de ce que nous avons maintenant considéré comme l’astrobiologie moderne: le rôle des milieux liquides de l’eau pour la vie, la dépendance sur les propriétés stellaires et les configurations planétaires, et la spéculation sur les probabilités de vie ayant eu lieu autre part. Il a aussi, peut-être pas surprenant, médité sur les contradictions apparentes et les périls du comportement humain dans un contexte cosmique grandiose.

En fait Churchill avait longtemps démontré à la fois sa fascination, et ses aptitude pour la science. En 1931, il avait déjà noté ses réflexions sur les possibilités de l’énergie nucléaire, il écrivait :  » Si les atomes d’hydrogène dans une livre d’eau pouvaient être déterminées à se combiner ensemble et ils formeraient l’hélium, cela devraient suffire à conduire un moteur de mille chevaux pour une année entière. » En 2015, le Science Museum de Londres a organisé une exposition spéciale sur les divers efforts scientifiques et des percées qui ont eu lieu en vertu de la guerre et de l’après-guerre sous la direction de Churchill au Royaume-Uni, y compris le développement du radar.

Cet intérêt et l’investissement dans la science n’a pas été sans ses particularités. Churchill, était proche du physicien Frederick Lindemann – qui avait un accès quasi exclusif  à la pensée de Winston. Ce fut quelque chose qui a soulevé des préoccupations au sujet des préjugés et des décisions sur les questions de stratégie scientifiques jugées comme décisions injustes.

Les perspectives de Churchill ont également été fortement colorées par son expérience, (et dévotion), des questions de guerre et de conflit. La science et la technologie moderne ont été à cet égard un signe d’avertissement pour toujours que c’était des outils de destruction et de la souffrance humaine.

« L’ensemble de l’appareil scientifique à grande échelle est en cours de perfectionnement et s’élargit jour et nuit. Les guerres de l’avenir impliqueront des nations entières. Hommes et femmes, jeunes et vieux, tout sera sous le fléau. Non seulement des obus et des bombes vont tomber sur nos têtes, mais des gaz toxiques vont nous brûler et nous étouffer. Même la pestilence pourra se propager au loin, et on procèdera par inoculation préventive. Une forme hideuse de la guerre sera menée par des scientifiques commandants des armées contre d’innombrables microbes ». [De « L’ humanité est confrontée à une tâche suprême, » 1937.]

Mais il n’y avait pas que du pessimisme. Il semble avoir reconnu les deux côtés de la compréhension scientifique. Des dangers précis mais qui pourront être détournés, mais aussi d’autres avancées positives qui offriraient à la civilisation (naturellement la civilisation occidentale pour lui) un sentiment d’émerveillement cosmique. Par exemple, dans son essai « cinquante ans« , écrit en 1931 pour Strand Magazine, il rumine même sur la possibilité de machines biologiques:

« Il y a quelques années à Londres j’ai été surpris par une pièce intitulée Universal Robots de Rossum. La production de ces êtres peut être possible dans cinquante ans. Ils ne seront pas faits, mais cultivés sous verre. Il semble peu douteux qu’il sera possible de mener à bien dans un environnement artificiel l’ensemble du cycle qui conduit maintenant à la naissance d’un enfant. L’interférence avec le développement mental de ces êtres, les suggestions d’experts et le traitement dans les premières années, produiraient des êtres spécialisés dans la pensée ou le labeur ».

Et il fait des commentaires prémonitoires sur la bio-ingénierie:

« Les microbes, qui à l’heure actuelle convertissent l’azote de l’air en protéines grâce auxquels les animaux sont vivants, joueront en leur faveur et permettront de travailler dans des conditions contrôlées, comme la levure l’est maintenant. De nouvelles souches de microbes seront développées et mise au service de notre chimie pour nous. »

Maintenant, avec son essai de 1939 sur la vie dans l’univers, il semble que Winston avait hâte d’appliquer ses connaissances scientifiques à la question plus audacieuse de ce que pourrait être « ailleurs « dans l’univers – présageant à la fois de l’espace au 20ème siècle et de l’astrobiologie au 21ème .

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