Comment appellerons-nous l’expatriation de la Terre si on part vivre sur des exoplanètes plus accueillantes ?

A quarante années-lumières de là seulement, une petite étoile orange, appelée Trappiste-1, invisible dans le ciel, pourrait un jour nous accueillir. Vous ne pouvez pas la voir à l’oeil nu mais elle existe et on pourrait imaginer la vie au-delà de la Terre là-bas. La plupart des étoiles dans la galaxie ne sont ni grandes ni lumineuses. Elles pourraient effectivement être le meilleur endroit pour chercher des mondes capables de soutenir la vie dans l’avenir…

Maintenant, les scientifiques ont découvert sept exoplanètes en orbite comme Trappiste-1. Chaque monde est à peu près de la même taille et de la même masse que notre propre monde. Et plus excitant, trois de ces mondes orbitent dans une zone, pas trop près, ni trop loin sur laquelle l’eau peut exister sans gel ou ébullition. Tous ces facteurs ont excité les scientifiques européens qui étudient de près ce système d’exoplanètes qui pourraient être les meilleurs endroits vers lesquels on pourrait souhaiter se rendre.

Trappiste-1 est une étoile naine glacée. A peine plus grande que Jupiter, elle est 6.500 fois plus froide que le soleil. Il fait froid que l’homme pourrait à peine pour faire fondre ses atomes d’hydrogène en hélium. En 2016, une équipe dirigée par Michaël Gillon de l’Université de Liège en Belgique a écrit le premier rapport d’exoplanètes en orbite autour du soleil. Aujourd’hui, dans la nature, ils ont plus que doubler leur analyse précédente, ainsi qu’offert de plus amples détails sur ce à quoi ces planètes pourraient ressembler. « Elles forment un système très complexe, avec des planètes proches les unes des autres qui rappellent le système de lunes autour de Jupiter », dit Gillon.

Vue d'artiste de l'étoile naine Ultracool TRAPPIST-1 fro

Ce petit système d’étoiles a déjà livré beaucoup de secrets. En partie, dû à la façon dont étroitement les planètes sont en orbite. Les chasseurs d’exoplanètes déterminent de nombreux attributs à l’aide d’un processus appelé transit mesure, qui capture la silhouette d’une planète qui passe entre la Terre et l’étoile autour de laquelle elle tourne. Parce que les orbites de tous les mondes rocheux dans le système de Trappiste-1 sont si serrés, Gillon et son équipe ont pu faire 34 observations de transit en quelques mois et identifier sept planètes distinctes.

Parmi ces données, ils ont obtenu des indications que certains de ces mondes pourraient soutenir la vie. « Un des moyens qui les rendent potentiellement habitables est l’eau liquide », dit Gillon. Seuls trois mondes existent dans la théorique « Goldilocks Zone » où leurs surfaces recevraient des niveaux d’énergie stellaire propice à la vie en incubation. Mais les sept pourraient, théoriquement, avoir de l’eau liquide. Les planètes passent si près qu’elles s’attirent les unes sur les autres lors de leur passage, créant un réchauffement, des forces, qui pourraient produire sur la lune congelée de Jupiter, Europa, un océan souterrain.

L’analyse du transit a également laissé l’équipe de Gillon estimer les tailles des planètes. Comme vous pouvez le voir dans le graphique ci-dessous, elles sont chacunes à 10% de la taille de la Terre:

Trappiste-1_IL.jpg

Ce graphique, cependant, en aucune façon, représente ce à quoi ces exoplanètes ressemblent vraiment. Les planètes plus proches de Trappiste-1 sont probablement plus chaudes que celles plus éloignées. La plupart de ce que les scientifiques apprennent à propos de l’apparence des mondes lointains provient de l’analyse de leurs atmosphères. Pluton est à peine à deux années lumière de la Terre, et personne sur la Terre savait à quoi elle ressemblait jusqu’à ce que les chercheurs ont envoyé une sonde spatiale pour aller la visiter. Il a fallu près de 10 ans pour atteindre Pluton de la Terre : une mission similaire prendrait des siècles pour atteindre Trappiste-1, soit 40 années-lumière. Même l’un des microsatellites laser développés par Breakthrough Starshot aurait besoin d’environ 180 ans pour le voyage.

Mais les astronomes peuvent obtenir une assez bonne idée si ces exoplanètes capables de porter la vie, tout simplement en observant la lumière de Trappiste-1 et la façon dont elle brille à travers leurs atmosphères. « Beaucoup de livres de science-fiction disent « Si vous avez de l’oxygène, vous avez la vie, mais ce n’est pas vrai », dit Gillon. Au lieu de cela, ils vont chercher des traces de produits chimiques révélateurs de molécules comme le dioxyde de carbone et l’ozone. Ce travail commence bientôt, et utilisera une nouvelle série de systèmes télescopiques appelés SPECULOOS, des instruments infrarouges placés partout dans le monde. De cette façon, les astronomes pourront constamment regarder dans l’espace, la nuit, des signes de vie, peu importe la façon dont ils pourraient être faible.

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