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La volonté est une vieille et dangereuse idée à moderniser

La volonté est une vieille et dangereuse idée à moderniser

Thomas était un avocat accompli et affable qui était inquiet de sa consommation d’alcool. Quand il est allé consulter un psy, sa consommation de vin tournait jusqu’à six ou sept verres par nuit, et il commençait à se cacher de sa famille et à en ressentir les effets dans son travail. En discutant de stratégies de traitement il se découragea car au fil des rende-vous, sa consommation d’alcool était totalement la même. »Je ne vais pas y arriver. Je suppose que je n’ai pas la volonté « . John, quant à lui, a suivi le même parcours et a réussi, non pas à se sortir de l’alcoolisme, mais à accepter qu’il avait cette « faiblesse » comme support immédiat à ses émotions. Faisons la lumière sur celle que l’on croit au coeur des solutions…

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Barry Rosenthal / Getty Images

Dans l’abstrait, John et Thomas sont similaires: ils ont tous deux succombé à des tentations à court terme, et les deux ne tenaient pas leurs objectifs à long terme. Mais tandis que Thomas a attribué ce résultat à des problèmes de volonté, John a recadré son comportement dans une perspective qui excluait complètement le concept de volonté. John et Thomas résoudraient leurs problèmes, mais de façons très différentes.

La plupart des gens se sentent plus à l’aise avec le récit de Thomas. Ils seraient d’accord avec son auto-diagnostic (qu’il manquait de volonté), et pourrait même dire qu’il est lucide et courageux. Beaucoup de gens pourraient aussi soupçonner que la perspective de John sur son problème était un acte d’auto-tromperie, servant à cacher un vrai problème. Mais l’approche de Thomas mérite tout autant de scepticisme que celle de John. Il est tout à fait possible que Thomas a été séduit par le statut quasi-mystique que la culture moderne a assigné à l’idée de la volonté elle-même, une idée qui, en fin de compte, jouait contre lui.

Et si la volonté était une absurde hypothèse de raison aux échecs et aux succès ? Si on devient de plus en plus sceptique sur le concept même de volonté, on peut se préoccuper plutôt de l’obsessionnelle auto-assistance qui l’entoure. D’innombrables livres et blogs offrent des moyens de « stimuler la maîtrise de soi, » ou même de « méditer sur le chemin d’une plus grande volonté », mais ce qui n’est pas encore largement reconnu c’est que la recherche a montré que certaines des idées qui sous-tendent ces messages sont parfaitement inexacts.

Plus fondamentalement, la définition monolithique commune que la volonté nous détourne des dimensions plus fines liées à l’auto-contrôle entraîne dangereusement à magnifier le mythe – que le manque de volonté est nuisible. Pour reprendre une expression du philosophe Ned Block, la volonté est un concept bâtard, qui connote une gamme de fonctions cognitives larges et souvent incohérentes. Plus nous attendons, plus elle semble se désagréger. Il est temps de se débarrasser de ces fausses idées.

Les idées qui auréolent la volonté et la maîtrise de soi ont des racines profondes dans la culture occidentale, qui remontent au moins au début du christianisme, quand des théologiens comme Augustin d’Hippone ont utilisé l’idée du libre arbitre pour expliquer comment le péché pourrait être compatible avec une divinité omnipotente. Plus tard, quand les philosophes ont détourné leur attention de la religion, les penseurs des Lumières de l’époque, en particulier David Hume, travaillèrent à concilier le libre arbitre avec l’idée ascendante du déterminisme scientifique.

La conception spécifique de la « volonté » , cependant, n’a pas émergée avant l’ère victorienne, comme le décrit le chercheur en psychologie contemporaine, Roy Baumeister, dans son livre Volonté: Redécouvrir la plus grande force humaine. Au cours du 19ème siècle, le déclin de la religion continuant, la population augmentant, et la pauvreté se généralisant, la conjoncture a conduit à des angoisses sociales quant à savoir si la montée croissante des classes pauvres permettrait de respecter les normes morales appropriées. La maîtrise de soi est devenu une obsession victorienne, promue par des publications comme le très populaire 1859 livre Self-Help , qui prêchait les valeurs de « renoncement » et la persévérance infatigable. Les Victoriens ont pris l’idée directement à partir de la révolution industrielle et ont décrit la volonté comme une force tangible de conduire le moteur de notre auto-contrôle. La volonté déficiente devait être méprisée. La première utilisation du mot, en 1874 selon l’Oxford English Dictionary, était en référence aux inquiétudes moralisatrices sur l’utilisation de la substance: « L’ivrogne … dont la volonté de puissance et la force morale ont été conquis par l’appétit dégradé. »

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La British Library / flickr

Au début du 20e siècle, alors que la psychiatrie cherchait à se positionner comme un domaine légitime, scientifiquement fondé, Freud a développé l’idée d’un « surmoi ». Le surmoi est le cousin psychanalytique le plus proche de la volonté, ce qui représente la partie critique et moralisatrice de l’esprit intériorisé des parents et de la société. Il a un rôle dans l’auto-contrôle de base des fonctions – un dépense d’énergie psychique – mais il est également lié à de plus larges jugements éthiques, fondés sur la valeur. Même si Freud est généralement crédité d’avoir rejeter les mœurs victoriennes, le surmoi représente une continuation quasi-scientifique de l’idéal victorien. Au milieu du siècle, BF Skinner proposait qu’il n’existait pas de liberté sur la base interne pour contrôler le comportement. La psychologie académique s’est tournée davantage vers le behaviorisme, et la volonté a été largement rejetée par la profession.

Cela aurait pu être pour la volonté, et non pas pour un ensemble inattendu de résultats au cours des dernières décennies, qu’on a vu un regain d’intérêt pour l’étude de l’auto-contrôle. Dans les années 1960, le psychologue américain Walter Mischel a entrepris de tester la façon dont les enfants retardaient la gratification d’une tentation douce avec sa désormais célèbre « expérience de la guimauve« . On a demandé à de jeunes sujets de test de choisir entre une guimauve à obtenir maintenant, ou deux plus tard. Il a fallu attendre plusieurs années, après avoir entendu des anecdotes sur la façon dont certains de ses anciens sujets appliquaient cette attitude à l’école et dans le travail, pour décider de traquer et de recueillir des mesures plus larges de réalisation. On a constaté que les enfants qui avaient été mieux à même de résister à la tentation ont continué à obtenir de meilleures notes et de meilleurs résultats aux tests. Cette découverte a déclenché un regain d’intérêt scientifique pour l’idée du « self-control », le terme habituel pour la volonté dans la recherche psychologique.

Ces études ont également ouvert la voie à la définition moderne de la volonté, qui est décrite dans la presse académique et populaire comme la capacité immédiate de maîtrise de soi – versus les impulsions momentanées et les exhortations incontrôlables. Comme l’American Psychological Association l’a définie dans un récent rapport, « la capacité de résister aux tentations à court terme afin d’atteindre les objectifs à long terme ». Cette capacité est généralement décrite comme une discrète, ressource limitée, qui peut être utilisé comme un « magasin d’énergie ». Le concept de ressources limitées a probablement ses racines dans les idées judéo-chrétiennes au sujet de résister aux impulsions pécheresses, une analogie aux autres ressources naturelles physiques comme la force, l’endurance, ou le souffle. Dans les années 1990, le psychologue Roy Baumeister a mené une expérience-clé pour décrire cette capacité, qu’il qualifiait d' »épuisement de l’ego »: quelques étudiants de premier cycle ont du résister à l’envie de manger des biscuits au chocolat tout juste sortis du four et manger à la place un bol de radis rouges et blancs, pendant que d’autres ont été autorisés à grignoter librement les cookies. Les étudiants qui ont fait l’exercice de self-contrôle ont eut les pires résultats aux tests psychologiques ultérieurs, ce qui suggère qu’ils avaient épuisé une ressource cognitive.

Des études soutenant l’effet de l’épuisement de l’ego ont été, soi-disant, reproduites des dizaines de fois, alimentant best-sellers et des programmes de recherche innombrables. Mais une méta-analyse, en 2015, a procédé à l’examen de ces résultats d’un peu plus près, ainsi qu’une recherche inédite, et ont reconnu avoir très peu de preuves que l’épuisement ego était un phénomène réel. Il semble que c’était juste une autre victime de la crise de réplication de la psychologie.

Si l’appauvrissement de l’ego ne se révèle pas complètement vrai, il est frappant de voir comment apparemment il est bien établi. L’histoire de son ascension et de sa chute montre également comment des hypothèses erronées au sujet de la volonté ne sont pas seulement trompeuses, mais peuvent être nocives. Des études connexes ont montré que les croyances au sujet de la volonté influent fortement sur la maîtrise de soi: les sujets de recherche qui croient en l’épuisement de l’ego (que la volonté est une ressource limitée) montrent une diminution de la maîtrise de soi au cours d’une expérience, alors que les gens qui ne croient pas en l’épuisement de l’ego se montrent stables tout au long de l’expérience. De plus, lorsque les sujets sont manipulés à croire en l’appauvrissement de l’ego au moyen de questionnaires subtilement biaisés dès le début d’une étude, leur résultats en souffrent aussi.

Le problème avec la notion moderne de volonté va beaucoup plus loin que l’épuisement ego. Les simplifications académiques habituelles au sujet de la volonté sont attaquées. Dans un article largement cité, datant de 2011, Kentaro Fujita fait appel au champ de la psychologie pour arrêter de conceptualiser la maîtrise de soi comme rien de plus que l’effort d’inhibition d’une impulsion, exhortant ses collègues à réfléchir plus largement et en termes de motivations à long terme. Par exemple, certains économistes comportementaux affirment que le self-contrôle ne doit pas être considéré comme une simple suppression des pulsions à court terme, mais plutôt compris à travers l’objectif d’une « négociation intrapersonelle »: le soi au centre de plusieurs systèmes de prise de décision différents souvent en conflit les uns avec les autres. Ce modèle permet de déplacer les priorités et les motivations au fil du temps, ce qui est arrivé avec le patient John, qui dirait qu’il a simplement réévalué ses problèmes de consommation d’alcool , à la lumière du calcul complexe des avantages concurrentiels et des inconvénients.

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Keith Beaty / Contributeur / Getty Images

Une autre dimension négligée de la maîtrise de soi est la régulation des émotions, un champ scientifique qui a explosé au cours des dernières décennies, depuis le début des années 1990. Cette composante du self-contrôle est également largement ignorée par la volonté, comme perspective unidimensionnelle qui domine les discussions d’aujourd’hui. Intuitivement, cependant, il devrait être clair qu’il y a une composante émotionnelle pour certains types de volonté. L’autorégulation émotionnelle est une fonction complexe, et comme nous le savons depuis longtemps dans la psychothérapie, essayer de gérer volontairement vos états émotionnels par la force brute seule est voué à l’échec. Au lieu de cela, la régulation des émotions comprend également des compétences telles que déplacer l’attention (se distraire), moduler la réponse physiologique (prendre de grandes respirations), être capable de tolérer et d’attendre des sentiments négatifs, et recadrer les croyances.

Un exemple paradigmatique de recadrage est le phénomène de « l’actualisation temporelle, » dans lequel les gens ont tendance à négliger les récompenses futures en faveur des petits gains immédiats. Lorsqu’on offre 5$ aujourd’hui contre 10$ dans un mois, de nombreuses personnes choisissent illogiquement la gratification immédiate. Cependant, lorsque la question est reformulée de manière explicite avec l’idée de faire des compromis : »préférez-vous 5$ aujourd’hui et 0$ dans un mois ou 0$ aujourd’hui et 10 $ dans un mois ? ». Plus de gens choisissent la plus grande récompense, celle qui esr retardée. La recherche suggère que recadrer la question de cette manière pousse les gens vers la gratification retardée parce que les différentes versions de la question emploient différents processus cognitifs. Dans une étude de neuroimagerie, lorsque la question est éditée avec la mention explicite du 0$, non seulement les réponses de récompense du cerveau sont réduites, mais l’activité cérébrale dans le cortex préfrontal dorsolatéral (un corrélat du self-contrôle volontaire) diminue aussi. Un recadrage de conscience d’un problème de cette manière serait certainement un exemple de volonté, mais il ne rejoint pas la compréhension classique du terme. Plutôt que de compter sur un effort combatif contre les impulsions, ce genre de volonté de l’individu redéfinit complètement le problème et évite la nécessité de lutter en premier lieu.

Ces dimensions cachées de la volonté remet en cause l’ensemble de la conception scientifique du terme, et nous met dans une situation perdant-perdant. Soit notre définition de la volonté est rétrécie et simplifiée au point d’inutilité (à la fois dans la recherche et les contextes occasionnels), ou elle devient un terme imprécis, au milieu d’un méli-mélo incohérent de diverses fonctions mentales. La volonté peut simplement être une idée – pré-scientifique – qui est née d’attitudes sociales et de la spéculation philosophique plutôt que de la recherche, et consacrée avant une évaluation expérimentale rigoureuse, devenue possible. Le terme a persisté dans la psychologie moderne, car il a une forte emprise intuitive sur notre imagination: la volonté est vue comme une force musculaire qui ne semble pas correspondre à quelques exemples limités, et l’analogie est renforcée par les attentes sociales et un retour à la morale victorienne. Mais ces idées ont aussi un effet pervers, nous distraire de moyens plus précis de comprendre la psychologie humaine et même nuire à nos efforts en vue d’une maîtrise de soi significative. La meilleure façon d’avancer pourrait de laisser aller la « volonté ».

Cela permettrait de nous débarrasser d’un certain nombre de bagages moraux. Les notions de volonté sont facilement stigmatisantes: tout est plus acceptable, si la pauvreté est un problème de discipline financière, ou si la santé affaiblit la discipline personnelle. Un exemple extrême est l’approche punitive de notre guerre contre la drogue, qui rejette les problèmes d’utilisation de substances comme étant principalement le résultat de choix individuels. Cette moralisation malsaine touche toute la société.

En fin de compte, croire en la volonté n’est tout simplement pas systématiquement nécessaire. La difficulté à résister à l’envie de boire, par exemple, ne semble pas être liée à cette capacité de coller avec un plan. Certains chercheurs appellent cette qualité « l’auto-discipline» et la différencie du contrôle des impulsions ou de la résistance aux tentations. Laquelle de ces fonctions cognitives est la volonté « réelle »? Poser cette question c’est manquer le but.

Succomber à une récompense mentale immédiate est le signe qu’un stress affecte la vie. Lutter contre l’addiction est finalement vaine, quand il s’agit en réalité de se battre contre de plus grandes choses, comme gérer le stress, l’anxiété et l’interrogation sur ses attentes personnelles : la lutte est ailleurs.

Et se trouve possible sans se soucier de la volonté ou de sa prétendue force.

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