Capturer les odeurs de livres anciens pour être en mesure de les décrire

Vous venez d’entrer dans une bibliothèque très ancienne. Quel est l’expérience sensorielle que vous y avez ? La poussière vole à la lumière, le silence remplit vos oreilles. Mais le sens que la plupart des gens remarquent d’abord est l’odeur : l’odeur des vieux livres qui picote votre nez.

Décrire cette odeur, cependant, est un défi. Et les adjectifs génériques seront probablement peu utiles aux générations futures d’historiens qui tenteront de documenter, de comprendre ou de reproduire l’odeur de décomposition lente des livres. Maintenant, cette tâche peut-être désormais plus facile grâce à un outil appelé la Roue historique de l’Odeur.

Dans une nouvelle étude  publiée dans la revue scientifique du patrimoine, les chercheurs ont tenté d’élaborer des directives pour la caractérisation, la conservation et peut-être même la recréation des  vieilles odeurs. Pour ce faire, ils ont utilisé l’ une des odeurs les plus connues du passé: les livres anciens.

Dans le laboratoire, l’équipe, a fait une analyse chimique des composés organiques volatils, ou COV, émis par les livres. Depuis que le papier est en bois et est constamment en décomposition, il libère des composés chimiques dans l’air qui se mélangent pour former un parfum unique. Ils ont capturé ces composés et ont utilisé un spectromètre de masse pour analyser sa signature chimique.

Ces informations peuvent aider à mieux comprendre l’état de conservation et les menaces potentielles d’un livre, explique  Matija Strlič, co-auteur du document. « L’odeur comportent des informations sur la composition chimique et l’état d’un objet » , dit-elle.

Mais l’équipe scientifique du patrimoine de l’Université de Londres a  voulu aussi pousser leur travail en dehors du laboratoire. « Quand on parle aux conservateurs des bibliothèques historiques, ils soulignent que l’odeur est vraiment la première réaction importante entre le visiteur et la bibliothèque elle-même, » dit Strlič. Donc, pour en savoir plus sur cette première interaction, ils ont fait leurs recherches dans la vraie vie.

Avec l’aide des visiteurs à la Galerie Birmingham du Museum d’Art en Angleterre, ils sont allés sentir les livres à la Bibliothèque historique de la cathédrale Saint-Paul, l’équipe a procédé à une analyse sensorielle. Ils ont présenté huit odeurs – dont une était un (sans étiquette) parfum de livre historique et sept étaient non livresques, comme l’eau du marché du poisson et le café. Les chercheurs ont ensuite demandé aux participants de répondre à un questionnaire, y compris à des questions demandant des descriptions de l’odeur du livre historique.

Le groupe de « senteurs de bibliothèque » ont été invités à s’abstenir de l’utilisation de produits parfumés et de manger 30 minutes avant le test d’odeur. En entrant dans la bibliothèque, les participants ont décrit les odeurs en utilisant une forme parmi 21 descriptions, y compris « l’amande » ou « le chocolat » et la possibilité de remplir avec leurs propres descriptions.

Lorsque les « senteurs » ont décrit l’odeur du livre, ils ont plus souvent utilisé des mots comme « chocolat », « café » et « vieux ». Ils ont cependant, choisis des mots comme « boisé », « fumé » et « terreux » dans la liste, et décrit l’intensité et la perception plaisante de l’odeur. Ensuite, l’équipe a utilisé tous les renseignements qu’ils ont recueillis pour créer la roue des odeurs de livre historique, une sorte de roue descriptive qui ressemblent à celles pour caractériser les saveurs du café ou du vin.

Pour la co-auteur Cecilia Bembibre, le projet était non seulement une chance d’inhaler quelques-uns de ses arômes préférés, mais de comprendre comment mieux caractériser – et un jour preserver- l’odeur si particulière du vieux livre. « Ce n’est pas le tableau d’ensemble, mais il commence à se construire avec des données transmissibles, » dit-elle. « Cela commence par une conversation avec des philosophes, des scientifiques, des anthropologues, des technologues, et le public lui-même pour décrire une odeur. » Ces conversations, dit Bembibre, conduira à une meilleure façon de surveiller une odeur de base, de la capturer et de la décrire, et peut-être un jour la reproduire dans un laboratoire.

Les chercheurs disent qu’ils travaillent avec Knole House, une maison historique qui a été dans les mains de nombreuses générations, dans le but de préserver et de recréer les odeurs. Lorsque des écrivains comme Virginia Woolf sont restés à la maison, ils se sont documenté sur ce qu’ils sentaient et ces informations peuvent être utilisées avec des mesures de courant et des analyses sensorielles pour aider à préserver l’odeur pour les générations futures. Ce travail est encore à ses débuts, dit Bembibre, mais une odeur un jour pourrait être plus utilisée par les musées et les historiens pour reconstituer un passé que nous ne pouvons plus sentir.

Alors, quelles sont les odeurs préférées des scientifiques ? Pour Bembibre, c’est la pluie. Pour Strlič, c’est la mémoire de sa grand-mère et sa cuisine. Mais les deux sont d’accord qu’il y a quelque chose de spécial au sujet des livres – un amour qui a déclenché toute un pan de leur carrière et, peut-être, que l’odeur rend l’histoire encore plus vivante.

 

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