Ce Land Art a été utilisé durant la période de surveillance de la Guerre Froide

De grandes croix en béton qui parsèment le paysage du désert Sonoran étaient autrefois utilisés pour calibrer les caméras satellites.

Les satellites d’imagerie d’aujourd’hui sont suffisamment sophistiqués pour prendre de superbes images en haute résolution de la Terre et cela du plus profond de l’espace. Mais au moment de CORONA, le premier satellite de reconnaissance d’image, lancé dans les années 1950, les caméras  avaient du mal à concentrer leurs lentilles de si loin. Pour cela, ils avaient besoin d’ une contrepartie, d’un repère physique sur la surface de la Terre: une série de grandes cibles optiques qui se trouvaient au ras du sol étaient utilisées pour se concentrer et étalonner les caméras aériennes secrètes utilisées pour l’espionnage au profit des camps durant la guerre froide.

L’ étalonnage Mark AC48 avec les satellites . [Photo: courtoisie Julie Anand / Damon Sauer / Ground Truth ]

Dans de nombreux cas, ces reliques de la technologie de surveillance précoce peuvent encore être trouvées aujourd’hui intactes. Dans le désert de Gobi en Chine, ils y a d’énormes motifs en zigzag gravés dans le sol aride. Près de la base Edwards Air Force en Californie, ils ressemblent à des parcs de stationnement géants peints avec des marques. Et dans le désert de Sonoran en Arizona, où les photographes Julie Anand et Damon Sauer ont travaillé sur leur série Ground Truth, ils y a des croix en béton de 20 mètres.Les marqueurs recencés dans Ground Truth ont été construits spécifiquement pour CORONA, qui, au moment de son lancement était un satellite d’espionnage top secret aux Etats Unis utilisé pour surveiller la Russie et la Chine  En 1995, un décret signé par le président Clinton a déclassifié le projet CORONA et a publié quelques 800 000 images, soit 609 600 millions de pieds de films, pour le public.

Le processus de collecte de ces film semblait précaire, pour le moins: quand les caméras en orbite autour de la terre à 160 km au dessus du sol ont récupéré une série de films, ils étaient été éjectés du satellite et flottaient par parachute avant d’être interceptés par un passage d’avion.

Étonnamment, le seul accroc à ce processus complexe est que les premières photos espion sont sorties floue. Voilà ce que les croix en béton ont été donné pour les ingénieurs qui ont construit une grille dans le désert Sonoran pour calibrer les caméras à bord du vaisseau spatial.Même après que la mission CORONA a été déclassifiée, les croix sont restées largement oubliées jusqu’en 2004 où un photographe amateur les repéra de son avion. Là où il y en plus de 250, maintenant seulement un peu plus de 100 restent, en grande partie en propriété privée. Certains sont recouverts par le sable et des arbustes, et tous sont difficiles à repérer dans le paysage désertique plat à moins d’être à seulement quelques pieds de hauteur.

Anand et Sauer ont des croix en béton situées à environ une heure au sud de leur maison à Phoenix, en Arizona, et ont décidé de les traquer. Ils ont repéré leurs premières sur l’autoroute 8, et ont commencé à suivre les autres, qui sont toutes espacés d’ un même mile les uns des autres. Ils ont pris plusieurs images des grandes structures à des angles différents, puis les ont assembler sous Photoshop pour obtenir une image en haute résolution. Dans leur dernière évolution du projet de trois ans, ils ont également commencé à cartographier les satellites dans le ciel à l’aide d’ un outil d’Apple appelé SkySafari.  Quand ils branchent les coordonnées GPS, ainsi que la date et l’heure de la prise de photo, le logiciel donne une liste des satellites en orbite autour et Anand et Sauer ajoutent une carte des trajectoires satellites dans l’image.

Bien qu’il soit difficile de voir sur l’ordinateur, les versions imprimées de leurs images montrent les noms de satellites. « Nous pensons que c’est vraiment important, car cela fait partie de la façon dont les images finissent par fonctionner comme des cartes de données riches », écrit Anand dans un courriel. « Les noms souvent font soit allusion au pays d’origine, soit à la fonction du satellite (par exemple « GPS », « DirectTV », etc.), ou tout simplement évoquent l’espace lui-même (par exemple: des noms comme « Globalstar ») ».

Ils font également allusion au flux invisible de l’information autour de nous, ce qui est si rare d’imaginer aujourd’hui, mais aurait été normal dans les années 50, 60, et 70 quand CORONA existait. Sur le sol du désert de l’Arizona, le reste des croix en béton disparaissent des vestiges physiques de la technologie de surveillance de l’époque de la guerre froide.

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