Une start-up créé un tracker santé pour la planète : Descartes Labs

Utilisant des quantités énormes de données par satellite, Descartes Labs veut suivre tout ce qui change sur la surface de la Terre : de la déforestation aux transport à l’agriculture.

Il semble que tout est suivi et mesuré de nos jours. Commander une pizza, et vous recevez une notification quand elle est mise dans le four. Vous souhaitez savoir combien de fois un joueur de la NBA (tous les joueurs) a pris possession du ballon ? Cette information est soigneusement présenté sur le site officiel de la ligue. Même les rêves sont produits, collectés et analysés dans le cadre de nos données personnelles.

Une start-up travaille sur le suivi de quelque chose de plus ambitieux: la planète. Au lieu de mesurer la fréquence cardiaque de base ou la tension artérielle, Descartes Labs applique l’apprentissage automatique à la fois des images satellites public et privé pour déterminer les taux de déforestation, les prévisions approvisionnements alimentaires, déterminer où les nouveaux parcs éoliens sont en cours de construction, et plus encore.

L’équipe Labs Descartes

La société, encouragée par Los Alamos National Lab, a accès à une archive massive des images satellites provenant de la NASA, l’Agence spatiale européenne (ESA), et d’ autres « constellations commerciales ». Les archives remonte à des décennies et augmentent tous les jours -actuellement, elle abrite cinq pétaoctets de données (soit 5  millions de gigaoctets).

« C’est vraiment un ensemble de données intrinsèquement importantes et bonnes. Il est difficile d’imaginer que les données que nous générons, comme les données de la déforestation, peuvent être utilisé pour un but malfaisant, non ? À un certain moment, tout le monde devrait connaître ces données, car ce sont juste des données sur le monde dans lequel nous vivons », explique le PDG et co-fondateur Mark Johnson.

Chaque jour, Descartes Labs d’Amnesty International lit et traite près de cinq téraoctets de nouvelles données, y compris des données météorologiques et les dernières images de satellites en orbite autour de la planète. L’analyse de quadrillions de pixels à la fois, et en les comparant aux données passées, via des algorithmes entièrement automatisés, peuvent déterminer, par exemple, si un champ est une culture de maïs, ou de soja, ou quelque chose d’autre comme des navets, ainsi que la quantité qui a déjà germé. Les lectures infrarouges permettent à l’AI de déterminer la santé d’une culture donnée, également.

« Pourquoi diable ne nous savons exactement combien d’arbres ont été coupés au cours des 40 dernières années ? » [Image: courtoisie Descartes Labs]

Johnson dit que cela permet à son équipe de connaître avec précision l’avenir de la planète. Par exemple, Descartes Labs AI dit qu’il peut prédire le rendement de 3 millions de kilomètres carrés de champs de maïs avec une précision de 99%. »Les investisseurs demandent toujours, « Quelle est l’algorithme secrète de votre business ? », dit Johnson. « Et je leur dis toujours: « Tu ne vas pas aimer, mais il n’y a aucun algorithme secret. C’est vraiment des données que quelqu’un d’autre, a récupéré en allant plus loin dans l’analyse ».

Cet outil a des applications évidentes en dehors des frontières des États-Unis, pour les gouvernements et les entreprises privées. Avec l’aide d’une subvention de 1,5 million $ par l’Agence de défense Advanced Research Projects (DARPA), Descartes Labs utilise désormais sa technologie pour anticiper les pénuries alimentaires et de prévoir les zones chaudes de conflits socio-politiques au Moyen-Orient et en Afrique du Nord.

« C’est le genre de travail que nous voulions faire en tant que société », dit Johnson. « Nous avons, depuis les années 40, beaucoup plus d’images de la planète. Nous pouvons commencer à voir, même sans effets météorologiques, comment le climat a changé en fonction de ce qui est là et, de plus en plus, de ce qui n’est plus là. La sécheresse et la famine précèdent souvent l’instabilité politique. Une meilleure compréhension de ces modèles est la clé ».

Une meilleure compréhension de ces modèles est en ce moment critique. Pas moins de 20 millions de personnes autour de monde sont déjà au bord de la famine, et nous devrons nourrir jusqu’à 2 milliards de personnesde plus  au cours des trois prochaines décennies. »C’est beaucoup moins cher d’envoyer des ressources humanitaires que des troupes. Anticiper [à causes des conflits]et étouffer dans l’œuf des problèmes naissants est bon pour les gens sur le terrain, parce qu’ils sont plus heureux et en meilleure santé, les taux de mortalité infantile diminuent, mais cela évite aussi des problèmes futurs ».

En même temps, Descartes Labs tente de démocratiser ses données, mettre ses outils dans les mains des deux organisations humanitaires qui peuvent intervenir assez tôt pour sauver des vies, ainsi que celles des dirigeants à tous les niveaux de gouvernement afin qu’ils puissent prendre de meilleures décisions au sujet de comment allouer les ressources. Mais Johnson a clairement indiqué qu’il veut que cette information soit accessible à tout le monde, pas seulement les personnes titulaires d’un doctorat dans l’apprentissage des machines ou des représentants élus, de sorte que son équipe de 30 personnes investit dans l’intelligence artificielle qui peut mieux classer et catégoriser les nouvelles images satellites comme elles arrivent, et les rendre plus facile à lire.

« Nous nous concentrons sur ce qui en fait est facile pour les gens du « monde extérieur »  pour utiliser l’infrastructure que nous avons construit », dit – il. « L’ESA  et la NASA, à la fois, mettent en place beaucoup d’observations satellites de la Terre et obtiennent des tonnes de données générées très intéressantes. Et sans parler de toutes les données des capteurs potentiels des moissonneuses-batteuses, tracteurs, voitures, bateaux, péniches, trains, navires, silo à grains, etc. Tout va avoir des capteurs sur eux, afin de donner un sens à toutes ces données : c’est le genre de défi que nous visons ».

Descartes Labs ne cherche pas à relever ce défi seul. Dans le cadre de leur souhait à d’ouvrir la plateforme, l’équipe a fait partie d’un Hackathon avec l’Agence nationale de Geospatial-Intelligence (NGA), où ils ont mis la plateforme à la disposition des participants pour explorer la façon dont l’analyse géospatiale peut être utilisée pour étudier la sécurité alimentaire.

Il y a 150 millions de kilomètres carrés de terres sèches sur la terre ; par plus de deux fois cette zone est recouverte d’eau. Une plus grande sensibilisation de la façon dont la terre et la mer sont gérés favorisera une relation plus symbiotique, et même intime, entre l’homme et la planète. Dans la pratique, le travail de Descartes Labs et d’autres entreprises telles que l’ analyse de données marine de l’entreprise Windward pourrait encourager les entreprises à restructurer leurs chaînes de valeur et même de guider notre village global vers de nouvelles approches pour une action climatique.

« Pourquoi diable ne savons-nous pas exactement combien d’arbres ont été coupés au cours des 40 dernières années ? Nous avons les données pour répondre à cette question », dit Johnson.

« Pour moi, ce qui est essentiel pour notre avenir est le droit de la planète. Les décisions que nous prenons aujourd’hui pourraient avoir des répercussions énormes pour les générations à venir. Et je veux être armé d’une quantité massive de données. Je veux savoir où nous devrions positionner nos ressources pour être le plus efficace pour protéger la résilience de l’humanité ».

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