L’avenir des villes est caché sous leurs rues

Des remontées mécaniques perdues d’Angleterre aux chariots oubliés du Sud américain, certaines villes cherchent le passé pour planifier l’avenir.

L’infrastructure urbaine moderne échoue: il suffit de regarder les km et les km de routes en ruine, de ponts vieillissants et de la mauvaise circulation. Cela s’explique en partie par le nombre de personnes qui se déplacent vers les centres urbains, mettant de plus en plus de voitures sur les route et contraignant les systèmes de transport en commun.

Certains croient que la réponse à ce problème d’infrastructure est la bicyclette, mais trouver l’espace pour les pistes cyclables le long des voies déjà encombrées peut être difficile. Le défenseur de l’histoire et du vélo, Carlton Reid, propose une alternative dans son Royaume-Uni natal: les km de pistes perdues qui datent de la Grande-Bretagne des années 1930, dont certaines sont juste enterrées sous les rues d’aujourd’hui.

Reid n’est pas seul à fouiller le passé pour des réponses sur l’avenir. De nombreux centres urbains tentent de se rendre plus sûrs pour la sécurité et plus verts, plus de villes se tournent vers l’histoire pour redécouvrir leur passé, creusant dans un temps avant que la voiture ne règne, lorsque les villes étaient plus accessibles à pied, à vélo et habitables.
Et en partie aussi parce que les anciens avaient du bon sens et sans doute pas l’allure pressée que nous avons tous aujourd’hui…

EXCAVATION DES ROUTES POUR VÉLOS PASSEES DE L’ANGLETERRE

Dans un nouveau projet lancé sur Kickstarter en avril, Reid propose de localiser et, si nécessaire, de creuser des km de vieilles pistes cyclables et de les relier à l’infrastructure actuelle du trafic moderne du Royaume-Uni. « Si vous obtenez des organismes officiels et des planificateurs, nous ne pouvons pas fournir l’espace aux cyclistes parce que  nous n’avons pas assez d’espace », dit Reid. « Mais ce projet prouve que non seulement nous avons l’espace, et nous l’avons depuis 80 ans ».

Reid écrit sur sa découverte du vaste réseau de pistes cyclables dans son récent livre Bike Boom, qui examine l’histoire du cyclisme comme transport au Royaume-Uni de 1900 à 1980. Il consacre un chapitre aux années 30 et sa découverte des pistes cyclables cachées qui datent de cette avant-guerre avant que les voitures ne soient entièrement considérées comme le principal mode de transport. Alors que Reid dit qu’il est difficile de savoir pourquoi le gouvernement a commencé à investir dans l’infrastructure du cycle entre 1934 et 1939, il a deux théories: l’une, les cyclistes ‘mouraient comme des mouches’ avec le nouveau nombre de voitures sur la route ; et la deux, les fonctionnaires du gouvernement voulaient sortir les bicyclettes de la rue afin qu’ils puissent conduire plus vite dans leurs voitures. « Ils ont pensé, nous les protégeons et leur donnons leur propre espace, et cela plaît à tout le monde », dit-il.

Afin de forcer les gouvernements locaux à se conformer, Reid dit, le ministère des Transports a institué une règle simple: quiconque voulait construire une route avec de l’argent de la subvention devait également construire des pistes cyclables. « C’était la torsion du bras : du chantage « , dit Reid. « Nous n’avions aucune idée que le ministère des Transports était tellement en avance sur son temps ».

Après avoir passé d’innombrables heures à parcourir des documents sur les matériaux de construction routière des archives des comtés locaux, du ministère des Transports à Londres et des anciens journaux locaux, Reid parcourrait la région où il pensait qu’il pourrait y avoir une ancienne piste cyclable et chercher le signe révélateur: vieux béton, un regard beaucoup plus rare maintenant que la grande majorité des routes britanniques qui sont pavées dans l’asphalte. « Je suis vraiment un nerd concret maintenant », dit-il.S’il trouve un vieux béton, il recherche les types de routes sur lesquelles ils sont construits et l’âge de la route. Si la piste cyclable se trouve dans une ville, il recherche tout logement municipal qui pourrait se trouver à proximité. C’est parce que les maisons qui ont été construites pour les gens de la classe ouvrière ont souvent des pistes cyclables, puisque la classe ouvrière prenait des vélos tandis que les classes moyennes et supérieures avaient des voitures – un détail historique fascinant de la division de classe trahit dans l’infrastructure.

Bien sûr, toutes les pistes ne sont pas reconnaissables – et c’est là que l’argent de Kickstarter entre. Reid espère mapper toutes les pistes cyclables, y compris celles qui peuvent être enterrées, pour retrouver toutes les routes susceptibles d’être utilisées. « Certaines des routes auraient pu être enterrées ou élargies et disparues depuis longtemps », dit-il. « C’est le cas pour certains à Londres, qui ont été enterrés sous les autoroutes à huit voies. Mais il y en a tellement qui sont encore là, et les gens n’ont aucune idée qu’elles sont toujours là.  »

En fin de compte, le plan de Reid consiste à lier les anciennes pistes cyclables avec les modernes, et il est jumelé à John Dales, urbaniste et directeur du mouvement urbain. Alors que l’argent de KickStarter (maintenant près de 21 000 $, 233% de son objectif de 9 000 $) financera la recherche du duo pour les six prochains mois, Reid espère que le nombre et l’ardeur de ses partisans (il y a en 753 là) sera un point de discussion lorsqu’ils tenteront de convaincre le gouvernement de financer la maintenance et la connexion des anciens et nouveaux chemins.

La politique brève mais radicale du ministère des Transports a mis un terme dès la Seconde Guerre mondiale, lorsque l’édification de la route s’est arrêtée et que l’argent était dirigé vers l’effort de guerre. À la fin de la guerre, le développement de l’infrastructure s’est poursuivi sous la forme de la construction de logements pour les soldats qui revenaient. Reid dit que le gouvernement n’a pas repris la construction routière jusqu’à la fin des années 50, alors que le cyclisme était déjà en train de revenir.

LES LEÇONS ANCIENNES DU SIÈCLE DES VILLES PASSÉES

Il y a de bonnes chances que le Royaume-Uni ne soit pas le seul pays où les pistes cyclables anciennes sont tombées dans l’oubli. Reid dit qu’il était récemment en train de faire du vélo lors d’un voyage à Cologne, en Allemagne, lorsqu’il est tombé sur une piste cyclable qui correspond à tous les marqueurs qu’il cherche. Pour autant qu’il le sache, personne ne les a creusées, mais il est possible que d’autres défenseurs du vélo cherchent des projets similaires dans leur pays d’origine.

[Photo: Courtesy Bike Boom]

Reid n’est pas seul dans la recherche d’une infrastructure ancienne et pré-automobile pour répondre au dilemme de l’infrastructure urbaine. À travers l’Amérique du Nord, le vélo a été très populaire dans les années 1880 et 1890. Au fur et à mesure que la voiture commençait à occuper l‘ubiquité, le débat sur la façon de garder les cyclistes en sécurité a commencé, ainsi que de pousser davantage d’espace sur les routes. Mais il n’est pas clair si les États-Unis ou le Canada pensaient comme le gouvernement britannique à la construction de pistes cyclables réelles, comme beaucoup de villes le font actuellement, car elles peuvent améliorer l’économieralentir le changement climatique et prendre une partie de la pression sur les routes et les systèmes de transport en commun.Mais aux États-Unis, un autre type d’infrastructure pré-automobile bénéficie d’une résurgence: le chariot. À Atlanta, les chariots étaient une façon principale de se déplacer à partir de 1871, lorsque le premier tramway a ouvert ses portes, en 1949, lorsque le dernier tramway est sorti du service. Amber Rhea, historienne de l’architecture au ministère des Transports de la Géorgie, écrit ce qui s’est passé  dans le magazine d’arts du Sud Burnaway :

«Une par une, les lignes ont été arrachées ou, plus souvent, pavées ou utilisées de manière adaptative, laissant derrière elles leur empreinte sur l’environnement bâti – qui, au fur et à mesure que le temps passait, devenait indéchiffrable pour des générations qui ne connaissaient que le voyage automobile ».

Mais maintenant, la ville a adopté l’idée pour le 21ème siècle. Le nouveau tramway d’Atlanta a ouvert ses portes en décembre 2014. Et à Dallas, une revitalisation similaire de l’infrastructure avant la voiture s’est également produite. Là, les premiers chariots avaient des voitures à mules en 1872, et le système électrique a fonctionné de 1890 à 1956. Il a de nouveau rouvert en 2015.

Alors que les villes continuent de lutter contre leur dépendance à l’égard des voitures, regarder le passé pour l’inspiration ne semble pas très rétrospectif.

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