Bon pour la planète

La machine de nettoyage géante des déchets de l’océan, Garbage Patch, est enfin réelle

Un système de collecte de déchets géant débutera en 2018 et, selon l’inventeur de 22 ans, Boyan Slat, il recueillera la moitié des déchets en plastique dans le Pacific, en cinq ans.Vous vous souvenez de ce jeune garçon  de 17 à l’époque ? Boyan Slat, a d’ abord établi une vision de sa machine de nettoyage d’océan dans un TED parler quand il était il y a six ans seulement 17.

Lorsque l’océanographe Charles Moore a d’abord découvert le Great Pacific Garbage Patch – une zone de l’océan où les courants concentrent le plastique que nous jetons dans l’océan – en 1997, il a été choqué par sa grandeur et sa persistance. « Cela semblait incroyable, mais je n’y ai pas trouvé un endroit clair », a-t-il écrit plus tard dans  le magazine Histoire naturelle. « Dans la semaine, il a fallu franchir le haut subtropical, et quelle que soit l’heure de la journée, les débris plastiques flottaient partout: des bouteilles, des bouchons, des enveloppes, des fragments ». Depuis les années qui se sont écoulées, l’accumulation de plastique, s’est aggravée. Dans un article récent du New York Times, Moore a signalé que le patch, grâce à un processus d’accrétion, contient maintenant des « lieux solides sur lesquels vous pouvez marcher »….

C’est donc une bonne nouvelle qu’un projet de nettoyage massif avance avant l’échéance. Boyan Slat, qui a d’abord exposé une vision de sa machine de nettoyage de l’océan dans une conversation de TED il y a six ans lorsqu’il avait seulement 17 ans, a annoncé aujourd’hui qu’il commencerait à transporter des ordures du Patch en 2018. Les nouvelles sont la revendication du projet, qui a reçu un écho de taille par TED et des millions de dollars en philanthropie, mais qui a également été critiqué par certains militants qui disent qu’il absorbe des ressources et qu’il a augmenté les attentes à des niveaux impossibles à atteindre.

En raison de ce qu’il appelle une « avancée technologique », Slat espère que le projet sera moins cher et plus efficace que prévu précédemment. Au lieu d’enlever 42% des déchets du « sac à ordures » sur 10 ans pour un coût de 320 millions de dollars, il s’attend à collecter 50% du total des déchets en seulement cinq ans et à un coût « significativement moindre » que 320 millions de dollars.La conception de Slat implique des « sacs » massifs qui collectent des ordures en utilisant les courants du Pacifique. Les sacs agissent comme un « littoral artificiel » qui passivement attrape et concentre ensuite les débris dans son centre, d’où il sera déchargé dans un bateau qui le balaiera périodiquement (probablement une fois par mois). La « percée » est que Slat ne pense plus que les sacs doivent être fixés en terre au fond de l’océan. Il envisage plutôt de suspendre les sacs avec de grandes ancres qui flotteraient dans des eaux plus profondes, de sorte que les sacs se déplaceraient autour de l’océan, encore plus lentement que les ordures à la surface. La recherche a montré que les vitesses des marées sont plus de quatre fois plus lentes dans les profondeurs à quelques centaines de pieds en dessous et que la différence est suffisante pour obtenir les mêmes effets d’accumulation que Slat envisageait avec un sac fixe.

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Les ancrages seront suspendus sur des lignes en quatre segments, tous les 12 mètres de haut et 5 mètres de largeur. Ils ont une surface totale de 100 mètres carrés, assez pour créer une grande traînée et ralentir les sacs car les ordures en plastique circulent autour du « gyre » – un tourbillon à l’intérieur du Garbage Patch.

L’utilisation d’un système flottant présente des avantages en termes de coût et de temps, dit Slat. L’équipe n’a plus à creuser des fondations à une profondeur allant jusqu’à 2,8 milles (5 km) et il peut sauter une étape de prototypage. « Nous avons pensé attendre un peu, au lieu de le fixer aux fonds marins, pour le concevoir dans cette couche d’eau profonde « , dit Slat dans une interview à Delft aux Pays-Bas. « L’ancre maritime massive ralentit le système afin qu’il parcourt plus lentement la surface, et que le plastique s’accumule toujours le long de la barrière et vers le centre du système ».

La Fondation Ocean Cleanup, qui compte actuellement 65 personnes, commencera à tester un prototype de 0,6 mile plus tard cette année, avant le déploiement complet en 2018. Il a récemment annoncé qu’elle avait recueilli plus de 30 millions de dollars pour l’effort, dont 21,7 millions de dollars depuis novembre dernier. La plupart provient de la Silicon Valley, notamment de Marc et Lynne Benioff, de la renommée de Salesforce, et le cofondateur de PayPal, Peter Thiel. D’autres dons provenaient de la Fondation Julius Baer, ​​de la multinationale néerlandaise Royal DSM et d’un bienfaiteur anonyme.

« L’ancre de mer massive ralentit le système afin qu’il se déplace plus lentement qu’à la surface, et le plastique s’accumule toujours le long de la barrière et vers le centre du système ». [Image: courtoisie The Ocean Cleanup Foundation]

Comme il développait des modèles pour les appareils, Slat avait imaginé un périphérique massif, s’étendant peut-être jusqu’à 60 milles. Il envisage maintenant jusqu’à 50 appareils de 0,6 miles chacun. Cette constellation est plus évolutive et moins risquée, dit-il. Si un appareil se décompose ou se déchire, il y aura encore 49 autres opérateurs à tout moment. De plus, ils peuvent être financés au fur et à mesure que les flux de trésorerie le permettent, plutôt que tout à la fois. Un prototype précédent déployé dans la mer du Nord, au large de la côte néerlandaise brute, a montré comment un sac fixe pourrait être rompu rapidement (éventuellement, le prototype, connu sous le nom de « Boomy McBoomface », devait être retiré de l’eau). Le nouveau sac prend les vagues plutôt que de tenter de les supporter, car il est raide et solide, non pas creux et pompé avec de l’air.

Le calcul de Slat pour le taux de nettoyage est une très grande estimation. Mais sa fondation, à travers plusieurs expéditions en bateau et en avion, a cartographié les déchets du Patch. Et il prétend avoir fait beaucoup de modélisation mathématique pour comprendre comment les dispositifs maritimes et les déchets vont interagir dans la nature. Slat, qui n’a encore que 22 ans, s’attend à collecter des dizaines de milliers de tonnes de débris par an, et pour chaque dispositif nécessitant une vidange (par un « camion poubelle des océans ») chaque mois environ. On ne sait pas combien de déchets seront dans le Patch, bien qu’il soit probablement de l’ordre de centaines de milliers de tonnes. Les scientifiques ont estimé qu’il y a cinq trillions de pièces de plastique dans les océans du monde, pesant plus de 250 000 tonnes au total.

Le plan à long terme consiste à recycler tout le plastique collecté dans des objets tels que les pare-chocs, les chaises et les lunettes, et pour les entreprises de parrainer chaque sac avec des logos importants. Cela aidera à couvrir le coût, dit-il. C’est un système à l’épreuve des pannes, merveilleusement imaginatif. Nous devrons juste espérer que c’est aussi prudent que Slat l’imagine.

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