L’aéroponie, le système d’avenir pour les cultures ? L’exemple par la culture du cannabis

Le système de culture du cannabis aéroponique de GrowX nécessite 95% moins d’eau que l’agriculture traditionnelle et donne jusqu’à 300% de plus de verdure.

En ce qui concerne les chiffres, l’industrie légale de la marijuana fait des progrès: le marché a été évalué à 7,2 milliards de dollars en 2016 et devrait augmenter à un taux annuel de 17%. Les ventes récréatives devraient quadrupler d’ici 2020 – la marijuana récréative est légale dans huit États et Wahington DC , et ce nombre devrait augmenter à 18 États d’ici 2020. En même temps, l’industrie pourrait pousser à employer plus de gens que dans le secteur manufacturier.

Mais pour tous ces progrès, les techniques de croissance, dans l’ensemble, restent liées à des pratiques agricoles obsolètes. La marijuana est une culture assoiffée: une plante unique nécessite jusqu’à 22 litres d’eau par jour pour se développer. Les pratiques d’élevage en plein air dégradent les terres en défrichant les forêts pour accroître l’espace et épuise les réserves d’eau – un sujet de préoccupation dans des états comme la Californie, qui sont sujettes à des sécheresses – et les opérations de croissance en intérieur ne sont pas beaucoup plus durables: une ferme intérieure typique utilise plus d’énergie par mètre carré pour créer des conditions d’éclairage et réguler l’humidité et la température qu’un centre de données, avec la même quantité d’eau que la ferme en plein air.

Étant donné que la demande pour la culture ne montre aucun signe de ralentissement, l’industrie doit innover. Des entreprises comme Green Life Productions ont tiré parti de la nouvelle technologie d’éclairage LED pour réduire la consommation d’énergie dans les opérations intérieures, et maintenant, une nouvelle start-up appelé GrowX utilise l’aéroponie, un système que le fondateur de GrowX, JP Martin, appelle la « licorne magique » de l’agriculture pour cultiver le cannabis dans des environnements contrôlés et intérieurs.

L’idée d’aéronographie a circulé pendant au moins un demi-siècle après que les scientifiques qui étudient les racines des plantes ont constaté que les racines exposées, nourries par la vapeur d’eau, produiraient encore des plantes. L’aeroponie ne requiert aucun sol ni aucun appareil hydroponique – au lieu de cela, les racines des plantes sont suspendues dans des environnements humides et contrôlés et alimentées de cette façon. La NASA a utilisé l’aéroponie pour cultiver des haricots à bord de la station spatiale MIR en 1996. La recherche de cette expérience, selon Martin, a montré que l’aéroportologie nécessite 95% moins d’eau que l’agriculture traditionnelle en plein air, 40% moins d’eau que les systèmes hydroponiques intérieurs, et qu’elle a des taux de croissance supérieurs à 300% par rapport aux rendements traditionnels. »Mais malgré les avantages évidents, il a été largement non commercialisé », dit Martin, bien qu’AeroFarms, une ferme verticale, sans marijuana, à Newark, dans le New Jersey, utilise la technologie comme épine dorsale de son exploitation. L’aéroponie est intrinsèquement difficile pour plusieurs raisons. Les racines des plantes sont hypersensibles et le succès de la technologie dépend de la régulation méticuleuse de la taille et de la vitesse des gouttelettes d’eau utilisées en brumisation pour les racines, ainsi que la température dans la « chambre de racine » à partir de laquelle la plante pousse. Les racines avec trop peu d’eau ne survivront pas ; mais les arroser trop fréquemment, dit Martin, et vous inhibez leur capacité à absorber l’oxygène de l’air, qui est la clé de l’aéroportologie.

Martin, qui a des antécédents en sécurité des données, travaillait pour Elon Musk chez SpaceX pendant la sécheresse en Californie, il y a environ quatre ans. En cherchant des façons de cultiver ses propres cultures tout en ne forçant pas l’approvisionnement en eau, surtaxée, de l’État, Martin est tombé sur l’aéroportologie. « Je pensais avoir trouvé le Saint Graal de l’agriculture, alors pourquoi tout le monde n’utilise pas cette technologie ? », dit-il. En s’appuyant sur ses compétences en tant qu’ingénieur logiciel, Martin a commencé à construire ses propres systèmes, estimant que s’il pouvait développer une plate-forme solide pour cette technologie, il pourrait l’apporter sur le marché comme une alternative agricole commercialement viable.

Deux ans plus tard, Martin a quitté SpaceX et s’est concentré sur le développement de sa propre technologie, GrowX, à plein temps. Il a amené le vétéran de l’industrie financière et co-fondateur Darwin Hunt à exécuter ses opérations et a proposé un prototype de système. Alors que la technologie de GrowX est encore trop nouvelle pour avoir des résultats mesurables, Martin est convaincu que la start-up sera en mesure de fournir des métriques en ligne ou mieux que celles de l’étude de la NASA.

Bien que l’aéroponie puisse être utilisée pour développer une variété de cultures, GrowX est en train de piloter cela avec l’industrie du cannabis parce que c’est une partie qui a été largement exclue de la conversation sur l’innovation agricole. Alors que les fermes verticales productrices de feuilles vertes et les opérations de croissance en intérieure prolifèrent à travers le pays et s’améliorent constamment avec les technologies existantes, le cannabis, qui a survécu aux limites de la légalité jusqu’à ces dernières années, a beaucoup de terrain à couvrir.

Un incubateur lancé à Oakland fin de 2015 cherche à combler cette lacune. Gateway est le premier incubateur de start-up spécifique au cannabis, et GrowX a été l’ un de ses premiers diplômés. Après avoir fini son pitch pendant son temps de travail avec Gateway, Martin lance la technologie de GrowX à un client à San Francisco, ainsi que le dixième producteur de cannabis à Denver, qui a une croissance de 3800 mètres carrés cherche à élargir son potentiel de rendement durable. Bien que les prix s’ajusteront vraisemblablement une fois que GrowX se déplacera au-delà des premiers stades, chaque unité aéroponique se vend maintenant aux clients pour 1 000 $.

Les cofondateurs de Gateway, Ben Larson et Carter Laren ont des antécédents dans le coaching des start-ups de Silicon Valley. Ils ont proposé l’idée d’un incubateur de cannabis après avoir travaillé avec un groupe de nouvelles start-ups dans l’incubateur de San Francisco, qui était essentiellement axé sur le cannabis, et qui n’était pas tout à fait prêt à entrer dans le monde de la technologie à fort potentiel. Le manque de cohésion de leurs lancer a conduit aux investisseurs à fermer leurs carnets de chèques, dit Larson, mais ce qui était remarquable c’était l’intérêt pour les idées elles-mêmes. Larson et Laren ont eu l’occasion de développer un incubateur consacré aux défis spécifiques à l’intersection de l’herbe et de la technologie, à savoir que cette intersection est très peu foulée.

« Alors que le cannabis a été une commodité dans l’industrie de la technologie, l’industrie du cannabis a manqué de technologie », dit Larson. Grâce à Gateway, lui et Laren ont recruté des mentors de la Silicon Valley et des pionniers locaux de l’industrie du cannabis comme Dale Sky Jones de l’Université d’Oaksterdam, qui se sont unis autour de l’idée de moderniser et de développer l’industrie de manière durable.

L’approche prospective de GrowX à l’égard d’une industrie en proie à un manque de réglementation et de pratiques durables indique qu’une plus grande innovation est en chemin pour l’industrie du cannabis. « L’un de nos objectifs à long terme est de faire de l’industrie du cannabis un courant dominant et de tirer le courant dans l’industrie du cannabis », affirme Laren. « Le cannabis a longtemps été considéré comme cette industrie isolée et étrange, nous essayons de montrer que cela peut être traité comme une chose normale et quotidienne ».

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