1917 est connu comme l’année de deux révolutions russes: une bourgeoise en février et une socialiste en octobre. Mais cette année étrange et effrayante a également vu un troisième: une révolution de genre qui a débuté le 12 juillet. Ce jour-là, le personnel général de la marine russe a donné des ordres pour la création de la première unité navale féminine. Les partisans du programme, y compris un certain nombre de féministes russes, espéraient que l’unité serait en mesure de participer presque immédiatement à la première guerre mondiale en cours.
Le mois de mai de cette année avait déjà vu la formation d’une brigade de choc d’infanterie féminine sous le commandement de Maria Bochkareva. Mais la brigade de Bochkareva n’était pas la première unité d’infanterie féminine dans l’histoire de la Russie. Cet honneur appartient à l’escadron d’amazones de Catherine II, formé en avril 1787 (qui survit seulement un mois). Il existe des cas largement connus du 19ème siècle de femmes s’habillant comme des soldats ou des officiers pour participer à des campagnes militaires. Un certain nombre de femmes bénévoles ont été envoyées au front pendant la Première Guerre mondiale: des journaux russes ont publié des photos de ces femmes dans des uniformes décorés de médailles. En 1917, l’idée d’une femme dans l’armée russe était plutôt banale.

Mais jamais en Russie – ou, en fait, n’importe où dans le monde – a été tenté d’introduire l’élément féminin dans le monde fermé, conservateur et farouchement masculin de la marine. « Une femme en mer – la misère de l’équipage », « Femme à bord – reste au port »: ces paroles étaient courantes. Mais 1917 a détruit de nombreuses traditions militaires de longue date. Grâce aux efforts d’Aleksandr Kerensky (chef du gouvernement provisoire qui en Russie entre les révolutions de février et octobre), les femmes ont reçu – au moins théoriquement – le droit de servir en mer. L’unité navale féminine, formée avec l’approbation de Kerensky et sous son patronage, devait être la première étape vers les femmes qui recevraient une formation maritime complète et professionnelle. C’était une véritable révolution.

1917 est connu comme l’année de deux révolutions russes: une bourgeoise en février et une socialiste en octobre. Mais il y avait un troisième: une révolution de genre.

Et aussi ridicule que cela puisse paraître.
En partie, c’était parce que c’était cette unité qui a défié l’ancienne interdiction contre les femmes portant des pantalons.

À ce stade, l’histoire de la mode avait vu quelques exemples d’insubordination féminine: la charmante Georges Sand en pantalons, par exemple, ou Colette en costume trois pièces.

Mais ce sont tous des cas de mascarade esthétique individuelle et inoffensive.

Le 12 juillet 1917, le général Naval Staff et Kerensky lui-même autorisaient officiellement celles qui s’étaient inscrites à l’unité navale féminine à porter des pantalons – tout comme les hommes. Les autres composants de leur uniforme étaient également strictement masculins: des manteaux, des vestes, des chemises de flanelle, des cols, des sangles avec des boucles, des bottes, des sous-vêtements et des casquettes de marins qui étaient spécialement fabriqués, puisqu’aucun d’entre eux n’a été adapté à la tête des femmes. Les seuls éléments auxquels les femmes ont été refusées étaient les cocardes et les épaulettes. Mais même sans cela, elles avaient l’air convaincante.

Pour leur formation, les « filles en pantalons », alors que l’unité était immédiatement connue, ont été envoyées à la base navale de Kolskaya, dans le grand nord de l’Empire. À ce jour, les marins savent que Kolskaya est la « terre des chiens volants » à cause de ses forts vents arctiques. Kerensky n’avait d’autre choix: aucune autre base ou navire ne prendrait de femmes (après tout, « une femme en mer – la misère de l’équipage »). La société Petrograd a suivi l’unité avec intérêt. De juillet à septembre, des journaux et des revues ont publié des articles et des commentaires sur leurs activités. Le célèbre photographe de Pétrograd, Yakov Steinberg, a fait toute une série de portraits de vie dans l’unité pour le journal Niva. Il n’y avait guère de voix dissidentes dans le public, plutôt une grande curiosité quant au projet du gouvernement visant à « féminiser » la marine russe.

Néanmoins, le projet a pris fin en août, en partie en raison d’un nombre insuffisant de bénévoles, et en partie parce que les troubles renouvelés dans la capitale ont obligé Kerensky à consacrer tous ses efforts pour écraser une tentative de putsch lancé par le commandant en chef Lavr Kornilov. À la fin du mois d’août, quelques femmes ont été envoyées pour servir à Kolskaya (la dernière preuve documentaire de leur travail date de novembre 1917); le reste sont soit devenues sœurs de miséricorde ou, jetant leurs uniformes, se sont inscrites comme secrétaires, laveuses et cuisinières à la base navale.

L’uniforme de l’unité, ainsi que l’apparence et le comportement des femmes marines, ont joué un rôle définitif dans la formation de l’idéal soviétique de la beauté féminine.

Pourtant, durant les quelques mois de son existence, l’unité a joué un rôle important pour l’avenir du pays. D’une part, elle a prouvé que les femmes pouvaient en fait servir dans la marine. Les « filles en pantalons » et leurs frères et sœurs dans les brigades de choc ont jeté les bases d’un certain nombre de styles féminins dans les années soviétiques de 1920.

La première d’entre elles était ce que nous pourrions appeler les Red Commanderess. Elle a émergé lors de la guerre civile qui a suivi la révolution d’octobre et s’est maintenue jusqu’à la fin des années 1920. Ses traits distinctifs étaient les uniformes militaires, les tuniques, les vestes navales ou en cuir, les culottes ou (très rarement) les pantalons et les cheveux scandaleusement courts. Tout cela a été copié des brigades de choc et de l’unité navale par les fashionistas soviétiques. Certaines femmes qui ont favorisé ce regard – comme Olga Minskaya et Aleksandra Bogat – ont effectivement servi dans l’Armée rouge pendant la guerre civile et ont choisi de garder leurs uniformes pendant les années 1920 pacifiques, causant une grande confusion quant à leur « réel » sexe.

Un autre style populaire dans la Russie soviétique au début des années 1920 était le soi-disant look apash (du mot « collier ouvert » ou « à col large »). Cela est apparu dans les années folles, quand certaines femmes émancipées ont décidé d’essayer le costume du hooligan: gratuit, sans entraves, non sexué. Elles se cachaient sous des chapeaux à larges bords, camouflaient leurs seins avec l’aide de vestes gonflées et resserraient leurs larges ceintures en cuir. Même à l’époque soviétique, peu de femmes ont osé suivre l’exemple des marins bénévoles. La mode européenne a également influencé le style « à col ouvert ». Dans une certaine mesure, c’était la réponse russe, prolétarienne, rouge au style bourgeois à la garçonne.

La révolution des genres de 1917, y compris la décriminalisation des bolcheviks sur l’homosexualité en Russie au cours de la même année, a également contribué à favoriser le phénomène de la traversée quotidienne au cours des années 1920 libérales. Un employé des services de renseignement soviétiques (ou GPU), figurant dans les documents comme « Evgeniya Fedorovna », a pu se faire passer pour un homme pendant une longue période. En 1918, elle commença à travailler à la Cheka, ou à la police secrète, travaillant dans l’unité d’enquête, en parlant d’elle-même exclusivement dans le genre masculin et portant un uniforme masculin. En 1922, elle a enregistré avec succès son mariage avec une femme qui ne soupçonnait rien, c’est seulement plus tard qu’elle fit la découverte « du vrai sexe de son conjoint ». Les collègues de Fedorovna ont tenté de l’amener devant les tribunaux pour « crime contre la nature », mais l’affaire n’a pas abouti et le mariage n’a pas été annulé. Elle a été blessée plus tard par une balle lors d’une rencontre avec des délinquants de Moscou puis contrainte à la retraite: contre ses plus sincères souhaits, elle a été forcée de se séparer de l’uniforme qu’elle aimait. Elle a commencé à boire, et a été arrêtée à plusieurs reprises pour « débauche impliquant des femmes ».

Un autre exemple remarquable de la « fluidité » du genre a eu lieu en janvier 1921, lorsqu’un raid de la police a vu l’arrestation de 95 personnes lors d’un mariage entre hommes ayant lieu dans un appartement privé au centre de Petrograd. Presque tous ceux qui étaient arrêtés étaient des hommes arrivés à l’occasion en robes, l’un avec une robe de mariée et un voile de mariée. Il convient de noter que les femmes habillées en hommes et en « mariée » n’étaient guère choquantes à l’époque – et certainement pas pour la police. Il semble que le raid n’a été effectué que parce qu’un dénonciateur avait allégué que l’appartement était occasionnellement utilisé par les participants dans un complot contre-révolutionnaire « visant à affaiblir le moral de l’Armée rouge ». Les révolutions politiques et sexistes de 1917 étaient , semblaient en tout cas, travailler ensemble.

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