La quête pour construire un Google Maps pour l’ancien New York

La Bibliothèque publique de New York a utilisé des milliers d’anciennes cartes pour créer ce qu’elle appelle «un service numérique de voyage dans le temps».

Dans les années 1870 et 1880, bien avant que le déclin ne se fasse dans les années 1960, Coney Island était un exemple rare d’un parc d’attraction hybride et d’une station balnéaire chic. Les promoteurs ont mis les hôtels de luxe le long de la côte, et une ligne de chemin de fer s’étendait tout au long de l’île jusqu’à l’hôtel West End sur la pointe même. Pour les personnes qui travaillent avec un peu d’argent supplémentaire qui ont été attirés par les attractions, Coney Island était connu sous le nom de « Ciel à la fin du train ».

Coney Island-1879-avec train sur la plage à West End Hotel. [Image: courtoisie des collections numériques de la bibliothèque publique de New York]

Aujourd’hui, cette description peut être difficile à imaginer, à moins que le paradis pour vous ne soit une promenade perpétuellement encombrée et une foule de stands célèbres de Nathan’s Hot Dog. Heureusement, un nouvel effort  numérique de la Bibliothèque publique de New York appelé Maps by Decade met en perspective: l’outil permet aux utilisateurs de trouver et d’utiliser la collection numérique considérable de la bibliothèque avec un calendrier qui place les anciennes cartes dans le contexte du paysage urbain contemporain de New York. Dans le cas de Coney Island, par exemple, vous pouvez cliquer sur le portail des années 1870, faire défiler votre souris sur Coney Island et lancer une carte 1879 qui présente des quartiers balnéaires et des hôtels de luxe éparpillés le long de la ligne de chemin de fer.

[Image: courtoisie des collections numériques de la bibliothèque publique de New York]

C’est la carte préférée de Bert Spaan, un ingénieur à la New York Public Library, qui a été créée il y a deux ans pour  construire le répertoire New York Times / Time récemment lancé, dont Maps by Decade fait partie. Facturé en tant que « service de voyage par temps numérique » par la bibliothèque, l’annuaire est essentiellement une plate-forme interactive pour explorer le contenu des cartes numérisées et des données géospatiales de la bibliothèque. La tâche de Spaan est de construire des outils qui rendent la collection de cartes de la bibliothèque plus accessible aux chercheurs et aux autres qui font de la recherche en histoire de la ville, ainsi qu’au grand public. Pour ce faire, Maps by Decade, le premier de ces outils numériques, prend plus de 5000 cartes à grande échelle (c’est-à-dire montrant une superficie inférieure à trois milles carrés), les divise en plusieurs décennies et les trace sur une carte actuelle de New York Ville.

Brooklyn-1899-Wyckoff House, la plus ancienne ferme hollandaise. [Image: courtoisie des collections numériques de la bibliothèque publique de New York]

Le résultat est un « atlas consultable cousu à partir des pages des anciennes cartes », comme le dit Spaan dans une publication de blog NYPL sur le projet. Il utilise les cartes NYPL que les bibliothécaires et les clients ont passé sept ans à numériser avec un autre outil NYPL appelé Map Warper, qui utilise un processus appelé géorectification pour étirer et faire pivoter des cartes historiques pour s’adapter à une carte de New York City. Cela permet, par exemple, de trouver Coney Island sur la carte actuelle de NYC et d’extraire la carte historique dans les limites d’aujourd’hui, offrant une fenêtre dans la région pendant une décennie particulière.

Spaan a mis au point le format de l’outil il y a un an, après avoir rassemblé les cartes géoréprovisées en un seul endroit et construit le répertoire Espace / Temps comme un lieu pour les héberger. Après avoir expérimenté un outil de curseur de temps similaire qui a incorporé toutes les données cartographiques de la bibliothèque, Spaan a décidé de l’affiner en incluant uniquement des cartes sur l’échelle de trois kilomètres carrés. Cela permet non seulement aux utilisateurs d’accéder à un certain niveau de détail comme les noms de rue et les maisons, mais il a donné à Spaan une quantité de données possible pour travailler. Cela a résolu un défi commun dans la numérisation de toute collection de bibliothèque: même avec l’accès au matériel, le montant total peut être écrasant et difficile pour les gens de trier sans savoir exactement ce qu’ils recherchent.

Long Island City-1909. [Image: courtoisie des collections numériques de la bibliothèque publique de New York]

Maps by Decade permet un sens de la découverte en mettant les anciennes cartes dans un contexte contemporain, permettant aux utilisateurs de cliquer autour dans les arrondissements et les quartiers au cours d’une certaine décennie. En parcourant le temps et l’espace, les cartes peuvent dévoiler les pièces oubliées de l’histoire urbaine de New York: outre le début de Coney Island, l’une des cartes favorites de Spaan montre Long Island City en 1909 comme une ville industrielle de silos, de voies ferrées et de ferries. Une autre carte, à partir de 1899, montre la maison Wyckoff, construite par des colons néerlandais en 1638 comme l’une des premières structures de Long Island. La maison est encore debout  aujourd’hui dans ce qui est maintenant la région de Canarsie de Brooklyn. « Sur la carte , vous voyez qu’ils ont commencé à construire la grille de la rue », explique Spaan.Spaan continuera à ajouter de nouveaux outils au répertoire espace / temps de NYC qui utilisent les autres cartes de la collection qui ne l’ont pas fait dans Maps by Decade. Il s’imagine en ajoutant des photos et en rendant les cartes recherchées par différents aspects de la ville, comme les adresses historiques, les entreprises, les cimetières et les églises.

Pour l’instant, la vue détaillée de la carte de Maps by Decade en fait une ressource fascinante pour trouver des aspects oubliés du paysage urbain qui ont disparu, comme la brève existence de la 13ème avenue de New York ( trouvée ici ).

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