L’homme qui a dessiné la carte de Washington DC à la main

Le statisticien John P. Wymer s’est mis à documenter tous les centimètres de la ville en 1948. Maintenant, un jeune historien essaie de reproduire son travail en ligne.

John P. Wymer était un statisticien au Bureau of Standards qui a déménagé à Washington DC depuis la Californie en 1930. Une décennie plus tard, entre 1948 et 1952, il s’est lancé dans un projet personnel excentrique: il documenterait largement la villequ’il venait d’emménager.

Wymer, un homme méticuleux, a divisé la ville en 57 sections de taille égale, les a numérotées et les a cartographiées chacune à la main. Puis il a photographié des échantillons de blocs et a écrit ses impressions sur les caractéristiques démographiques et architecturales de chacun. Après quatre ans, il a compilé 4 000 images instantanées, des cadres de vie dans la capitale américaine en évolution rapide.

Wymer a conservé ce travail lui-même pendant des décennies, mais il voulait que cela serve les générations futures de résidents et amateurs d’histoire de DC. Voici un poème qu’il a inclus sur la première page de son album  » To a Young Historian « :

Ce n’est qu’en 1978 que l’historien de DC, James Goode, a découvert le contenu des cartes et a convaincu Wymer, décédé en 1995, de faire don de ses albums à la Historical Society of Washington, DC .

C’est là que Jessica Richardson Smith les a découvertes en tant que stagiaire en 2015. Smith a déménagé à DC un an auparavant pour lancer un programme de maîtrise en anthropologie à l’Université George Washington. Pour sa thèse, elle a lancé son propre projet ambitieux: obtenir la collection Wymer en ligne, dans un format amusant et convivial. « Wymer sortait et faisait cela pendant quatre ans de sa vie, et je le recréé de la manière la plus simple possible – avec mon ordinateur », dit Smith, maintenant bibliothécaire à la Historical Society. « Le mien est le pèlerinage numérique. C’était le véritable pèlerinage.

Ce que Smith a fait, c’est superposer les photographies de Wymer sur une carte Google, permettant aux lecteurs d’explorer les sites de la ville des années 1950. « Nous décrivons toujours les gens comme » Google Street View avant qu’il y ait eu Google Street View « , dit Smith. « Un jour, il suffit de cliquer comme » Oh, quelqu’un devrait les mapper sur Google Street View, et alors vous auriez cette comparaison vraiment géniale à l’heure actuelle.  »

C’est comme si Wymer avait anticipé ce traitement de son travail. D’une part, sa collection était remarquablement complète. Il avait parcouru presque toute la ville avec son appareil photo, y compris les parties sous-développées et séparées. Il n’avait pas seulement capturé les monuments célèbres et les points de repère éminents, il n’avait négligé aucun détails – « les choses en arrière-plan des photographies d’autres personnes », dit Smith. Ses images montrent des églises du quartier, des entrepôts, des allées non pavées, des intersections bloquées, et les enfants le dimanche, sur les trottoirs. Ce sont de petites tranches de vie dans la ville.

Il a également inclus beaucoup de détails géographiques sur les endroits où il s’est arrêté et a cliqué sur ces images, de sorte que Smith pourrait les géomodifier manuellement. Sur son plan, les utilisateurs peuvent sélectionner la zone et se promener autour de lui, en alternant entre les images de Wymer et les images contemporaines de Google Street View. « Je voulais vraiment cet aspect immersif », dit Smith. « Vous savez que vous voyez les années 1950 de DC à travers les lentilles de Wymer ».

La réalisation de la vision de Wymer prendra plus de temps et de travail. Jusqu’à présent, Smith n’a monté qu’un peu plus de la moitié des images totales. Lorsque le reste sera numérisé, elle a l’intention de les associer, avec les commentaires des résidents de DC et des wikis urbains.

Pour l’instant, une chose est certaine. Wymer a certainement aidé un jeune historien – Smith à s’intéresser à la capitale nationale. « J’aime juste découvrir des choses que je ne savais pas qui existaient dans la ville », dit Smith. « Ce sont les choses que vous ne savez même pas rechercher pour les trouver [dans les cartes de Wymer] ».

Voici quelques-unes de ces images, comme on l’a vu sur le site Web de Smith. Explorez le reste de la ville à travers les yeux de Wymer ici .

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