Cartographie de 50 ans de fonte de glace dans le parc national des Glaciers

Les « draps » de glace dispersés dans le parc du Montana ont reculé de plus d’un tiers entre 1966 et 2015, selon les nouvelles données de la United States Geological Survey et de Portland State University en Oregon.

En utilisant des images aériennes et satellitaires, les chercheurs ont retracé les empreintes de 39 glaciers nommés dans le parc et la forêt nationale environnante. Ils ont constaté qu’en 10 ans c’était une perte de plus de la moitié de leur superficie sur 50 ans.

Rayon de glace pour chaque glacier dans le parc national des Glaciers en 1966 et 2015 : perte de 50% ou plus de zone de couverture

« L’une des raisons pour lesquelles nous étudions les glaciers c’est qu’ils ont une réponse simple, visuelle et facilement compréhensive du climat », a déclaré Daniel Fagre, un écologiste de recherche de l’USGS qui a dirigé l’étude. « Si ils deviennent plus chauds ou si ils ont moins de neige, ils se rétrécissent ».

Les formations de glace éponymes du parc national des Glaciers ont duré plus de 7 000 ans et ont survécu à des périodes plus chaudes et plus fraîches. Mais ils ont diminué rapidement depuis la fin des années 1800, lorsque l’Amérique du Nord a émergé du « Petit âge de glace », une période de temps relativement plus froide et plus neigeuse qui a duré environ 400 ans. (À sa fondation en 1910, le parc avait au moins 150 glaciers, dont la plupart sont à l’origine).

Agassiz

These images show the Agassiz glacier, zone 1

Grinnell

Grinnell Glacier

Gemme

Grinnell Glacier

MONTANA

Après la fin du « Little Ice Age », les glaciers de l’Ouest des États-Unis, du Canada et de l’Europe ont fondu pendant que les températures ont grimpé. Mais les scientifiques ont attribué une fonte plus récente au réchauffement climatique provoqué par l’homme.

« À chaque décennie, nous voyons davantage de ce que l’on voit attribué aux humains et moins à la variation naturelle », a déclaré le Dr Fagre.

Le Dr Fagre a noté que, même dans des conditions naturelles, ces petits glaciers de montagne vulnérables auraient perdu du terrain au cours des 50 dernières années, mais ils se seraient finalement stabilisés à une taille réduite. Au lieu de cela, le parc est sur la bonne voie pour perdre ses glaciers d’une génération.

Des glaciers plus grands et plus minces ont perdu la plus grande partie du sol

Agassiz.jpg

Glacier Agassiz. John Scurlock / USGS

Le glacier d’Agassiz, représenté ci-dessus, a perdu plus de terrain que tout autre glacier dans le parc: plus de 200 acres.

Le glacier relativement important – qui a couvert près de 400 acres en 1966 – est également relativement mince, ce qui le rend plus vulnérable à la hausse des températures.

« L’analogie est ici, pensez au littoral où l’eau est peu profonde et la pente de la plage plate, et nous avons une petite baisse du niveau de la mer, qui révèle tout de suite une grande plage. Prenez cette même quantité de niveau de la mer avec une pente raide et des eaux profondes, et vous n’exposez pas beaucoup plus de plage », a déclaré Joel T. Harper, un glaciologue à l’Université du Montana. « Il en va de même de ces glaciers ».

Mais des glaciers plus petits et plus épais ont également perdu de la masse

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Gland glacier. John Scurlock / USGS

Contrairement à Agassiz, le plus petit glacier du parc – nommément nommé Gem – n’a pas cédé beaucoup de terrain au cours des 50 dernières années. Mais cela ne signifie pas qu’il n’a pas perdu de glace.

Gem est positionné au sommet d’une falaise, dans une petite zone sur un rebord, ce qui signifie qu’il n’a jamais eu beaucoup de place pour s’étaler. Le glacier s’est formé en accumulant de la glace vers le haut, devenant plus épais. Mais Gem a visiblement diminué ces dernières années.

« Les photographies répétées le montrent perdre du volume au fil du temps », a déclaré le Dr Fagre. Il a ajouté que, aujourd’hui, beaucoup de glaciers du parc étaient « nettement plus minces qu’ils ne l’étaient auparavant ».

Les données USGS récemment publiées ne mesurent que la zone de couverture, mais une étude à venir de l’équipe du Dr Fagre permettra de mesurer le volume des glaciers.

« Les deux processus se déroulent: l’éclaircie et la contraction », a-t-il déclaré.

Le glacier le plus visité du parc a perdu près de la moitié de son empreinte depuis 50 ans

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Glacier Grinnell. John Scurlock / USGS

Le glacier le plus visité du parc, Grinnell, a perdu 45% de son empreinte – plus de 100 acres – de 1966 à 2015.

« Je suis allé là-bas depuis 1991 et je me souviens d’avoir choisi avec soin comment monter sur le glacier. C’était de 6 à 10 mètres de haut « , a déclaré le Dr Fagre. « Maintenant, il arrive seulement à vos tibias. »

A VOIR AUSSI : Les infographies parlantes pour les plus sceptiques au sujet du changement climatique.

 

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