Et si on emballait les aliments avec… des aliments pour réduire les déchets ?

Pour le mangeur écologiquement conscient,il y a des fais des plus incommodes: trop de nourriture est perdue et gaspillée.
Il y a trop d’emballage avec la nourriture. Et trop d’emballages sont conçus pour durer des années. Maintenant, il peut y avoir une seule réponse aux trois problèmes: utiliser l’excès de nourriture pour fabriquer des emballages.

Un nombre croissant d’entrepreneurs et de chercheurs s’efforcent de transformer les aliments comme les champignons, les algues, le lait et les épluchures de légumes en produits comestibles – sinon toujours agréables – pour les plastiques, les revêtements et autres matériaux d’emballage.

Leurs efforts se produisent alors que les entreprises de restauration et de boissons ne recherchent pas seulement des emballages biodégradables – Nestlé Waters et Danone ont récemment annoncé un projet commun pour fabriquer des bouteilles d’eau à partir du bois – mais aussi pour se joindre aux efforts croissants des gouvernements, des restaurateurs et des consommateurs pour réduire les déchets qui contribuent aux gaz à effet de serre qui pénalisent la planète.

Le ministère de l’Agriculture des États-Unis, par exemple, donne une nouvelle signification à la notion de pizza avec de l’excédent de fromage : une équipe du laboratoire de recherche de Wyndmoor, Pennsylvanie, a développé un matériau à partir de protéines du lait qui peuvent être utilisées pour faire des boîtes à pizza, envelopper le fromage ou créer, disons, des paquets de soupe solubles qui peuvent simplement être déposés dans de l’eau chaude.

Le produit pourrait même servir de substitut au sucre utilisé pour enrober les flocons de céréales afin de les empêcher de s’assécher trop vite, a déclaré Peggy Tomasula, la responsable de recherche au laboratoire – même si elle a également noté qu’à ce stade, il ne serait pas économique dans certaines applications.

Le projet est issu de la recherche du Département de l’agriculture pour trouver des moyens d’utiliser certains de ses stocks de poudre de lait : la consommation de lait liquide a régulièrement diminué depuis des années, mais les subventions fédérales pour l’industrie laitière ont maintenu la production. Le Merck Forest et le Farmland Center, un groupe environnemental à but non lucratif chez Rupert, Vt., se soutient en vendant du sirop d’érable, pour faire face à un dilemme.

« Nous étions prêts à payer très cher pour faire du sirop d’érable et même engager des dépenses supplémentaires pour obtenir une certification bio – de façon à se passer de tout ce plastique », a déclaré Tom Ward, ancien directeur exécutif du centre, se référant aux conteneurs et aux emballages en mousse utilisés pour l’envoi des commandes. « Cela semblait être un non-sens. » Au cours des deux dernières années, le groupe a envoyé son sirop dans des bouteilles faite dans un matériau moulé à base de champignons.
« Vous pouvez littéralement la casser et la mettre dans un tas de compost, puis disperser sur vos rosiers », a déclaré M. Ward. « Je pense que ce que nous faisons, c’est une poussière en termes de produits durables du début à la fin ».

Cet emballage à base de champignon est l’invention d’Ecovative, une entreprise de design à Green Island, NY : « J’ai étudié l’ingénierie mécanique et, comme je travaillais sur les turbines, je ne pouvais pas oublier ce que j’ai vu enfant, en grandissant dans une ferme dans le Vermont », a déclaré Eben Bayer, un des fondateurs.

« La biologie est vraiment la meilleure technologie disponible, et nous avons commencé à penser davantage aux cellules vivantes ». Le produit Ecovative est fabriqué en utilisant le mycélium qui se forme aux racines des champignons à mesure qu’ils poussent dans des environnements comme des tas de feuilles mortes ou du compost. Ecovative développe le champignon dans une variété de substances, ce qui conduit à des matériaux avec différentes forces, flexibilités et durabilités.
« Vous pourriez même le manger », a déclaré M. Bayer, « bien que nous ne l’encourageons pas ».

Au cours des dernières années, les gouvernements ont soigneusement financé les efforts pour développer l’emballage des aliments. L’Union européenne, qui a souscrit un projet visant à développer des revêtements à partir de protéines de lactosérum et de pomme de terre de 2011 à 2015, estime que le marché mondial des produits dits bioplastiques augmente de 30% chaque année.

L’introduction de ces produits sur le marché reste cependant un défi. Le Département de l’agriculture, par exemple, a essayé de s’intéresser à un produit à base de protéines de lait il y a plus de dix ans mais n’a pas trouvé de preneurs, a déclaré le Dr Tomasula.

Le coût et le fait qu’il était sensible à l’humidité en ont fait une vente difficile. « Les films comestibles commencèrent à arriver alors, et il y avait beaucoup de gens qui les encourageaient », a-t-elle dit. « Mais les déchets alimentaires et la sécurité alimentaire n’étaient pas de grands problèmes alors, et personne ne semblait vraiment les remarquer ».

Les temps ont changé. Mike Lee, le fondateur de Future Market, une firme qui déniche les tendances, a surveillé des produits comme l’emballage du fromage. « Je peux même imaginer une épicerie sans emballage conventionnel un jour », a déclaré M. Lee.

Mais il voit aussi des obstacles. « Même si ces produits sont importants », a-t-il dit, « il faut que quelqu’un s’avance et ose dire: » Je vais l’utiliser à grande échelle « , actuellement ce sont simplement des scientifiques à la recherche d’une application.

« Les grandes entreprises comme PepsiCo et Nestlé sont plus intéressées aujourd’hui qu’elles ne l’étaient il y a quelques années, alimentées par des consommateurs qui sont de plus en plus conscients que les aliments qu’ils mangent et leur emballage peuvent nuire à l’environnement. Cependant, les entreprises restent sceptiques. « Certaines choses sont gadgets », a déclaré David Strauss, responsable de l’emballage dans les opérations américaines de Nestlé. « Ces produits ne seront jamais compétitifs en termes de coûts ou, en dernière analyse, n’auront pas l’impact sur les déchets ou l’environnement qu’on promet aux gens ».

Ensuite, il y a la question de la sécurité alimentaire: Nestlé déclare qu’elle ne voudrait pas que sa demande d’emballage réduise l’approvisionnement alimentaire, compte tenu de la faim généralisée.

« Il n’est pas bon d’emballer nos produits dans un emballage qui pourrait plutôt servir à nourrir les gens », a déclaré M. Strauss.
Peu, cependant, réclament de manger les déchets laissés après la transformation des tomates…

Un groupe de chercheurs en Italie les a utilisées pour développer une doublure pour les boîtes. Appelé Biocopac Plus, le produit vise à remplacer le BPA, ou le bisphénol A, utilisé dans les revêtements pour les boîtes et les bouteilles contenant des aliments et des boissons. De petites quantités de BPA peuvent migrer vers les aliments, suscitant des inquiétudes chez certains consommateurs et défenseurs de la santé, malgré les assurances des régulateurs américains et européens. « Nous extrayons un polymère naturel à partir des peaux de tomate, et en utilisant cela, nous produisons une « laque » pour protéger les aliments emballés dans des boîtes en métal », a déclaré Angela Montanari, chef d’emballage de la station expérimentale pour l’industrie de la conservation des aliments à Parme, en Italie.

« Il peut être utilisé pour emballer les tomates, les pois, la viande, le poisson, toutes sortes d’aliments en conserve ». À l’origine souscrit par l’Union européenne, le projet est avancé par un groupe qui comprend une grande entreprise familiale italienne, un important transformateur alimentaire italien et un fabricant de revêtements industriels.

Le groupe construit une usine pilote à Mantoue, en Italie, pour fabriquer le revêtement.

L’Institut Wyss pour l’ingénierie d’inspiration biologique, à Harvard, a extrait du chitosane, un polysaccharide, des crevettes et des coquillages de homard et l’a combiné avec des fibres de soie pour créer une alternative aux emballages plastiques appelés Shrilk.
« Nous l’avons placé dans des couches différentes, comme une aile d’insecte, et nous avons démontré que vous pouviez fabriquer des feuilles qui ressemblent à des wraps mais beaucoup plus solides », a déclaré Robert Cunningham, directeur du développement de plates-formes à l’Institut Wyss.

Le Dr. Cunningham a déclaré que Shrilk pourrait être utilisé pour fabriquer des cartons d’oeufs ou des emaballages pour les laitues. Il a déclaré qu’un certain nombre de grandes entreprises d’emballage avaient manifesté de l’intérêt pour le produit, mais qu’il n’est pas encore compétitif en termes de coûts.

« La prochaine étape doit être l’industrie et le changement de l’économie », a-t-il dit. Une start-up britannique appelé Skipping Rocks Lab prend les choses en main. La société a développé un emballage qu’elle appelle Ohoo à partir d’algues comestibles et ont construit une machine pour produire des conteneurs d’Ohoo pour l’eau, les jus, les cosmétiques et d’autres liquides.

Un bar à jus, par exemple, pourrait créer un emballage avec chaque commande. « C’est quelque chose un peu comme une machine à expresso que vous mettez sur l’étagère et qui produit un conteneur d’Ohoo alors qu’un client attend », a déclaré Rodrigo Garcia González, fondateur de Skipping Rocks. La société a parlé avec plusieurs des plus grandes entreprises mondiales de boissons, a déclaré M. Garcia González, mais aucune n’a encore accepté Ohoo. « Ces conversations avancent assez lentement parce que c’est un produit qui remet en question le statu quo », a-t-il déclaré.

« Et il y a des gens qui gagnent beaucoup d’argent du statu quo ».

 

 

 

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