La disparition de palmiers uniques de Madagascar va dévaster les écosystèmes

Madagascar est un point fort de la diversité cruciale pour les espèces de palmiers. 98% des 204 espèces actuellement connues ne se produisent nulle part ailleurs.

Cette grande diversité est que l’île – et ses palmiers – a eu une longue période d’isolement suite à la rupture de l’ancien super-continent du Gondwana. Les forêts humides du nord-est de Madagascar ont la diversité des espèces les plus riches, il peut y avoir jusqu’à 45 espèces de palmiers différentes sur un kilomètre carré .

Malheureusement, leur caractère unique et leur importance dans tous les écosystèmes de Madagascar les ont transformés en une des plantes les plus utilisées et exploitées de l’île. Les palmiers ont de multiples usages, dont le chaume, la construction, le tissage de panier, la nourriture et même la médecine.

Menaces sur le palmier

La situation est si grave que la dernière liste rouge des espèces menacées de l’UICN estime que 83% des espèces indigènes sont menacées et en voie d’extinction. Dans le cas de Tahina spectabilis  par exemple, seuls 30 arbres matures sont connus pour exister dans la nature. C’est une espèce particulièrement vulnérable car, bien qu’elle puisse vivre jusqu’à 50 ans, chaque arbre ne peut produire de fleurs qu’une seule fois.

Les palmiers sont essentiels pour les populations rurales dont la subsistance quotidienne dépend fortement des ressources naturelles. Ils utilisent des palmiers pour construire leur logement, pour des outils quotidiens – comme des balais, des cordes ou des couteaux – et ils mangent aussi le palmier. Le palmier est également appréciée par les communautés rurales pour ses propriétés médicinales qui peuvent être utilisées pour traiter la toux ou des problèmes de digestion. Malheureusement, beaucoup de ces utilisations sont létales pour les palmiers. Par exemple, l’extraction du palmier tue l’arbre.

Une autre menace est l’introduction et le succès des palmiers de Madagascar dans l’horticulture. Cela a commencé pendant les explorations botaniques de l’île mais, en raison de leur valeur ornementale, la récolte des palmiers pour le marché international a vraiment explosé au cours des 30 dernières années. Cela a entraîné une quantité énorme de graines provenant de l’habitat naturel.

Malheureusement, la récolte des semences ne se fait pas toujours de manière durable. De nombreux collectionneurs coupent le tronc et tuent l’arbre, pour simplement sa tête et ses fruits. Aujourd’hui, la plupart des espèces de palmiers de Madagascar sont vendues sur les marchés internationaux et la plupart des graines proviennent encore de la nature.

La forte demande pour les palmiers signifie également que trop de graines sont exportées. Les collecteurs prendront souvent la plupart des fruits disponibles sans penser à la régénération naturelle de l’espèce. Par exemple, peu d’arbres matures de Beccariophoenix madagascariensis existent maintenant dans ses zones traditionnelles – Mantadia et Fort-Dauphin. Ou le palmier majestueux, Ravenea rivularis, qui a diminué dans sa population en raison de sa popularité internationale et de sa récolte de semences.

Et leur régénération est cruciale. Les palmiers sont également victimes de la déforestation massive qui touche Madagascar depuis la fin du 19ème siècle. Le pays a perdu environ 80% de ses forêts originelles.

Les palmiers sont des plantes à croissance lente . La capacité à atteindre la maturité dépend souvent de l’opportunité d’atteindre la lumière après qu’un écart dans la canopée soit disponible suite au décès d’un autre arbre. Par conséquent, la perte de palmiers matures constitue un acte irréversible pour la population.

Et quand ils sont utilisés, il est difficile de les garder en vie. Les semis vont rarement survivre dans des habitats perturbés ou secondaires. En fait, 90% des palmiers de Madagascar se limitent aux forêts humides et le changement des niches écologiques de ce type de végétation primaire réduit considérablement leur taux de survie.

Leur perte serait dévastatrice car les arbres jouent un rôle écologique vital dans les écosystèmes de Madagascar. La perte de plusieurs espèces aura sans aucun doute un énorme impact négatif sur la faune et la flore de l’île. Leurs fruits sont consommés par de nombreux animaux, leurs feuilles et leur couronne sont souvent utilisées comme nids pour les oiseaux, les insectes, les reptiles ou les amphibiens. Des études, par exemple, montrent que les lémuriens noirs passent de grandes parties de leur temps à manger des fruits de la Dypsis madagascariensis lorsque ceux-ci sont disponibles. Cela illustre comment l’absence d’une espèce particulière de palmiers pourrait entraîner l’extinction des animaux qui en dépendent, que ce soit en raison de la perte d’aliments adéquats, d’abris ou d’habitat de reproduction.

Que faut-il faire

Pour sauvegarder cet héritage naturel, comme l’a déclaré l’UICN, un plan d’action doit être mis en place d’urgence. Les efforts de conservation doivent inclure les communautés locales dans les activités et être axés sur la sensibilisation et l’augmentation du taux de survie des espèces. Par exemple, plus de recherches et de projets doivent se pencher sur l’amélioration du taux de germination des semences et sur la manière dont les connaissances locales peuvent être intégrées pour leur gestion durable.

Par rapport à d’autres plantes recherchées, telles que des orchidées, des recherches sur des palmiers a fait des progrès remarquables au cours des deux dernières décennies. Néanmoins, les expéditions dans des sites sous-explorés révèlent souvent de nouveaux groupes soulignant la nécessité de poursuivre les enquêtes sur la taxonomie et la classification. Depuis la publication du livre Palms of Madagascar en 1995, environ 34 nouvelles espèces ont été découvertes, notamment un genre complètement nouveau ( Tahina ) découvert en 2007 .

La création d’un solide inventaire botanique des palmiers deviendra un défi encore plus grand avec l’énorme perte d’écosystème naturel qui fait face à l’île aujourd’hui.

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