À la recherche d’une vie qui a du sens : cours d’anthropologie au MIT

Le cours d’anthropologie populaire du MIT offre une réflexion et un dialogue sur les grandes questions de la vie.

Zareen Choudhury et ses amis n’ont pas encore identifié le sens de la vie, et ce n’est pas faute d’essayer. Les séances d’études se déroulent souvent dans un territoire plus abstrait – et une fois qu’ils se lancent, les heures passent et seules les réponses aux questions persistantes de la vie sont ce qui compte.

« Beaucoup d’entre nous au MIT ont ces conversations profondes et tardives sur le but de nos existences », explique Choudhury, un ingénieur en génie électrique et informatique. Il n’a jamais espéré que le MIT offrirait un forum de classe pour ces débats, mais il  y a un nouveau cours d’anthropologie pour cela : le cours 21A.157 (The Meaning of Life), examine comment une variété de traditions culturelles abordent la question de savoir comment vivre une vie significative. « Il semblait fondamental d’avoir un forum de discussion structuré et guidé pour cette conversation », dit-elle.

Les professeurs qui ont créé le cours, Graham Jones et Heather Paxson, disent qu’ils ont reconnu un besoin généralisé pour l’auto-réflexion et le dialogue partagé entre les étudiants. Leur cours explore comment les gens abordent le sens de leur vie quotidienne et de leurs communautés à travers diverses traditions culturelles. En examinant différentes pratiques sociales et historiques, les étudiants développent des outils pour réfléchir aux préoccupations morales.

« J’adore l’aspect personnel. Je n’apprends pas nécessairement cela avec mes cours techniques », explique Choudhury. « Je compare mes propres expériences avec des études de cas de classe. Cela me donne de nouvelles perspectives sur des questions pour lesquelles j’ai toujours eu des luttes intérieures – et cela enrichit ma vie ».

À quoi ressemble vraiment un monde meilleur?

L’un des animateurs de la classe, Paxson, qui est professeur d’Anthropologie et Margaret MacVicar, se souviennent d’une récente discussion en cours 21A.157 autour d’une unité sur le travail et sa signification. Les étudiants ont dirigé leur attention vers la mission souvent articulée du MIT pour faire connaître les grands défis du monde.

« Les étudiants entendent tout le temps qu’ils vont changer le monde », dit Paxson. « Ils ressentent beaucoup de pression. Ils veulent explorer ce que cela signifie vraiment. Comment changer le monde pour le mieux ? Qu’est-ce que cela signifie de « bien faire »?  »

Jones, un professeur associé d’anthropologie, hoche la tête avec enthousiasme. Plus tôt, lui et Paxson avaient conduit la classe dans une pièce remplie de lumière avec une peinture murale du moderniste Sol LeWitt. « Essayons juste de passer un moment tranquille ici », a déclaré Jones. Maintenant, lui et Paxson regardent les étudiants essayer de se détendre. « Ils apprennent à donner du temps à la réflexion », dit-il.

La visite de LeWitt marque les derniers minutes d’une classe animée qui s’est concentrée sur la façon dont les Indiens apaches occidentaux d’Arizona apprennent des leçons morales en réfléchissant sur le paysage qui les entoure. « Qu’est-ce que la sagesse signifie pour l’Apache ? », avait demandé Jones. « Comment créent-ils le sens à travers des histoires sur les lieux ? Comment utilisent-ils des endroits pour comprendre le monde ? « Les étudiants ont ensuite offert des exemples de la littérature, de l’art et de la culture populaire qui résonnent dans leur propre recherche de sens. Maintenant, il semble que la galerie LeWitt résonne aussi.

Lorsqu’on lui a demandé de juger de la popularité de cette classe, qui est très fréquentée par les étudiants qui restent tard le soir, Jones raconte cette histoire. Il y a quelques années, un étudiant lui a répondu avec enthousiasme au sujet d’un programme UROP (Programme de possibilités de recherche de premier cycle) sur des recherches en laboratoire sur la vie humaine. Jones a demandé à l’étudiant les implications éthiques du travail et ses effets potentiels sur le sens de la vie. L’élève était étonné. Jusqu’à ce qu’on lui demande, il n’avait tout simplement pas considéré cette dimensions. Il a été balayé par le frisson de poursuivre ses recherches expérimentales avec une autre vision. Jusque-là, la science était tout.

Matthew Ryback, un ingénieur en ingénierie aéronautique et astronautique actuellement inscrit au cours 21A.157, affirme que les étudiants du MIT ont besoin d’encouragement pour se diriger vers ce genre de réflexion. Il dit qu’aborder l’ethnographie des personnes dans le monde a changé sa façon de penser. « Vous voyez comment les gens donnent un sens à leur vie, et vous réfléchissez sur votre propre vie, ce qui pourrait l’améliorer pour le mieux ».

Temps libre

À la fin du semestre, Jones invite les étudiants à visiter la Société de Saint John Evangelist, un monastère juste en bas de Memorial Drive du campus du MIT, avec des jardins étendus, une architecture étonnante et un clergé qui passent une grande partie de son temps dans une contemplation silencieuse.

Les étudiants observent un service. Pour l’élève Loewen Cavill de première année, le rythme des prières, les hauts plafonds ornés et l’encens épais dans l’air, lui rappellent les services religieux auxquels elle a assisté avec sa famille dans sa famille. Quand les étudiants ont discuté avec les frères après le service, Cavill note calmement: « J’ai remarqué une différence en moi-même. Je vois que j’ai changé.  »

Dans le sens le plus large, bien sûr, c’est exactement ce que l’université doit faire : familiariser avec les étudiants, ouvrir de nouveaux espaces de compréhension grâce à l’introduction de connaissances de toutes sortes. Ce que 21A.157 offre est à la fois large et personnel pour résister à, par exemple, à la thermodynamique. Les élèves lisent les études interculturelles de la famille, de la richesse, de la sexualité, de la communauté et de la foi, en voyant des points de familiarité et cela leur permet d’ouvrir les yeux et d’avoir un regard très différent. La dimension éthique, l’introspection et la mise en perspective élargit nécessairement les horizons de ces étudiants plutôt matheux.

Parfois, comme dans le cas de Cavill, une nouvelle conscience se produit à un moment, juste avec une interaction à un endroit. Elle avait étudié la pratique des Apaches pour réfléchir sur des lieux moralement significatifs, mais maintenant elle avait ressenti quelque chose pour elle-même, et à un certain niveau, le « sens » de sa vie venait de changer. Elle n’était pas seule. Une étudiante en génie électrique et informatique de troisième année, Rachel Thornton, raconte au confrère David Vryhof: « Tout cela est très différent de la vie normale du MIT. Nous n’avons pas ces moments programmés pour nous arrêter et réfléchir.  »

« Maintenant, vous savez où nous sommes », dit Vryhof. « C’est un endroit calme et paisible, et vous pouvez venir ici et faire ce genre de réflexion. »

« Le sens de la vie » (The Meaning of Life) est un nom de cours qui semble promettre beaucoup. Mais les professeurs sont légers sur le libellé – il sert à attirer l’attention des étudiants en génie et en sciences (21A.157). « Ce n’est pas vraiment le sens de la vie. Nous ne répondons pas aux questions éternelles. Nous pensons à la façon dont les gens partout dans le monde cherchent du sens », explique Paxson. « Les élèves entrent dans ces conversations. Ils veulent faire la place à la réflexion. »

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