Ces jolies robes de créateurs sont fabriquées par des couturières aveugles

Lorsque le créateur de mode Tish Cox a décidé de cultiver son entreprise, elle a trouvé une usine où les égouts aveugles créent des vêtements avec un savoir-faire impeccable.

Elaina Tillinghast, une couturière de 54 ans, passe ses journées dans une usine de vêtements de Dallas à coudre des blouses et des robes pour Tish Cox, un créateur américain qui compte Zac Posen et André Leon Talley parmi ses fans. Les vêtements sont fabriqués à partir de soies luxueuses et de couleurs vives, avec des manches larges et des volants. Le sens de l’esthétique de Tillinghast pour Cox vient entièrement à travers le contact: elle est aveugle depuis sa naissance.

Quand Tillinghast était enfant, ses parents s’inquiétaient de savoir si elle serait capable de suivre sa propre route dans le monde.

« Ma mère a pensé qu’il était de son devoir de s’assurer que je pourrais me débrouiller si j’avais besoin », dit-elle. « Elle m’a appris à coudre, à cuisiner, à budgétiser, et presque tout ce à quoi elle pouvait penser ».

Tillinghast est une femme avec la détermination de vivre la vie incroyable. Et elle l’a fait. Après avoir obtenu un diplôme en informatique, elle a travaillé dans les centres d’appels des sociétés de télécommunications et de fournisseurs de services Internet. Elle a ensuite fait un stage de massothérapie, aidant les personnes souffrant de graves affections physiques.

Il y a huit ans, elle a atterri au phare de Dallas pour les aveugles, une organisation à but non lucratif qui, depuis 85 ans, est consacrée à la formation des malvoyants et à leur travail. Le nord du Texas est une ruche d’activités, où les travailleurs aveugles continuent d’étiqueter, de souder, de remplir des bouteilles liquides et de répondre à des questions de service à la clientèle au téléphone, entre autres choses.

« Avec la bonne éducation, la formation et la technologie d’assistance, une personne aveugle peut faire n’importe quel activité d’une personne voyante », déclare Hugh McElroy, PDG de Lighthouse. « Une fois que vous vous relevé la tête, tout devient soudainement possible ».

Sur les 7 millions d’Américains qui sont aveugles, 30% vivent en dessous du seuil de pauvreté, en grande partie parce qu’ils ont du mal à trouver un emploi. La plupart des personnes aveugles ne savent pas de quoi ils sont capables, de sorte que l’organisation fait beaucoup de sensibilisation, essayant de les relier à des occasions de gagner de l’argent. Dans le département de couture, les travailleurs se font entre 9 $ et 20 $ l’heure.

Au phare, les inspirations créatives de Tillinghast ont pu exister au moment de faire de la couture détaillée pour la collection Tish Cox. « Il faut un peu plus de travail mental », dit-elle. « Vous ne faites pas la même chose pendant les trois prochaines heures. »

Tillinghast est intimement familière avec chaque conception. Avant qu’elle commence un nouveau style, elle le sent avec ses mains. Ensuite, elle gère toutes les étapes qu’il faut pour le créer. « Vous devez faire vivre la forme dans votre esprit », dit-elle. « Vous travaillez par étapes, en tournant les sections à l’intérieur pour coudre, en laissant les taches non-achevées afin de pouvoir les coudre plus tard. C’est un travail de puzzle.  »

Tillinghast utilise ses doigts pour mesurer exactement à quel point une largeur pourrait être nécessaire: est-ce qu’il faut un quart ou la moitié d’un ongle ? Il a fallu des années pour affiner ces compétences, depuis son enfance lorsque sa mère lui a appris à coudre à la main. Au fil du temps, cependant, la couture est devenue une seconde nature.

Tish Cox a commencé à travailler avec le Phare il y a un an. Elle cherchait une nouvelle usine afin qu’elle puisse étendre sa production. Après sept ans de croissance de son métier au Texas, elle a décidé qu’il était temps de se développer à l’échelle nationale. Elle voulait garder toute sa production à Dallas pour rester au courant de la fabrication. Son mari l’a encouragée à cela.

L’idée d’une couturière aveugle semblait être un concept impossible. La vue semblait cruciale pour la couture des vêtements, en particulier des pièces de créateurs compliquées qui se vendent à 500 $ ou plus. Mais Cox a vu la lumière, par exemple, quand elle a visité les installations de Lighthouse.

« Lorsque vous entrez dans cette zone d’automatisation avec toutes ces machines à coudre dingues, vous pensez que la plupart de ces travailleurs peuvent voir, » dit Cox. « Alors vous vous rendez compte rapidement que la plupart d’entre eux ne peuvent pas. »

C’était une courroie militaire élaborée créée pour que les soldats utilisent des outils sur des projets qui a convaincu Tish Cox de faire ses vêtements au Phare. « Chaque pièce était parfaite », dit-elle. « Les ceintures ont beaucoup de pièces et ont impliqué beaucoup de détails, mais elles ont été cousues parfaitement. »

Cox a demandé à McElroy si le Phare était équipé pour coudre des vêtements de mode griffée. Il a noté qu’ils n’avaient jamais tenté quelque chose comme ça. « Mais juste parce que cela n’a jamais été fait avant, cela ne signifie pas que nous ne pouvons pas le faire », me dit McElroy.

Il a amené une équipe d’experts et de concepteurs qui ont pu comprendre comment les personnes aveugles pouvaient coudre ces vêtements. Il a également impliqué une équipe d’employés voyants qui travaillent aux côtés des aveugles, accomplissant des tâches nécessitant une vision. Ensuite, ils étaient en train de coudre.

Cox a été surpris par la rapidité avec laquelle le Phare pourrait commencer le projet. « En six jours, le Phare de Dallas a découvert comment fabriquer les tissus et faire 4 000 pièces pour moi », explique-t-elle. « La beauté de la chose est que si j’ai besoin d’augmenter la production, le phare pourra m’accompagner ».

McElroy a acheté des machines à coudre pour le phare et a amené des ingénieurs qui savent comment adapter l’équipement pour les aveugles et les personnes malvoyantes. La sécurité, dit-elle, est la clé. Il existe plusieurs gardes en place pour protéger les doigts des aiguilles. Il existe d’autres adaptations spécifiques à la couture des vêtements Tish Cox: les marqueurs aident l’utilisateur à mesurer les distances et à savoir dans quelle partie ils travaillent. Les employés suivent une formation approfondie avant de commencer à travailler sur les machines.

« Il n’est pas rare de passer des années sans même une petite blessure », dit McElroy. « Une fois qu’une personne est monté en compétences, nous commençons à trouver des moyens d’améliorer le processus pour le rendre plus rapide et plus efficace ».

Tillinghast était là depuis le premier jour. Après un cours de trois mois parrainé par le phare, ses journées ont été complétées par des robes Tish Cox. Juste au début, il y avait un hoquet, alors que l’équipe avait du mal à comprendre comment utiliser la toute nouvelle technologie. Mais au bout de quelques semaines, ils fabriquaient des vêtements impeccables qui apparaissaient dans des magasins haut de gamme et seraient portés par des femmes qui assistent à des événements chic.

Tillinghast ressent une certaine propriété sur le produit final. « Tish Cox ne fait pas des choses qui ressemblent à tout ce qui fait », dit-elle. « Elle essaie d’avoir une forme plus ouverte et plus libératrice pour ses vêtements ».

Pour Cox, il était extrêmement important que ses vêtements soient bien faits. La première surprise, en travaillant avec le Phare, était de voir combien l’artisanat était impeccable. Mais la deuxième surprise consistait à voir à quel point les travailleurs de l’usine semblaient être à l’aise qu’on vienne visiter l’endroit.

« Traverser le Phare est une expérience vraiment émouvante », dit Cox. « Ce sont les Américains qui veulent travailler, avoir une véritable carrière pour pouvoir grandir. C’est le lieu de travail le plus heureux que j’ai jamais vu dans ma vie.  »

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