Un penseur arabe a inventé la théorie économique 400 ans avant Adam Smith

Lorsque les étudiants étudient l’économie, ils apprennent, au début, qu’ est le « père de l’économie moderne ». Cette idée est des faits de base de l’économie occidentale, mais elle n’est pas suffisante.

Un article récent de Evonomics.com souligne le travail négligé du savant nord-africain du 14ème siècle Ibn Khaldun, qui a décrit des idées frappantes semblables à celles d’Adam Smith, près d’un demi-millénaire plus tot.

Smith est connu, en partie, pour son écriture sur la division du travail. Il a donné l’exemple d’une manufacture d’épingles et a montré comment, si le travail été partagé entre de nombreuses personnes qui répète chacun une seule tâche, beaucoup plus d’épingles seraient produites que si chaque individu essayait d’élaborer une épingle entière lui-même.

« La pensée kaldounienne peut être étrangement familière pour les économistes d’aujourd’hui », écrit Dániel Oláh sur Evonomics. « Il déclare que la division du travail sert de base à toute société civilisée et identifie la division du travail non seulement au niveau de l’usine, mais aussi dans un contexte social et international ».

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Khaldun a été largement négligé par les économistes contemporains. (Wikimedia / AksilTigre)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Pour ceux qui connaissent le travail de Khaldoun, son impact est évident. Ibrahim Oweiss, professeur d’économie à l’Université de Georgetown, note que Khaldun a établi l’étude de la science de la civilisation. « Ses contributions importantes à l’économie, cependant, devraient le placer dans l’histoire de la pensée économique comme un précurseur majeur, sinon le « père », de l’économie, un titre qui a été attribué à Adam Smith, dont les excellents travaux ont été publiés 370 ans après la mort d’Ibn Khaldoun « , écrit Oweiss. « Non seulement Ibn Khaldun a planté les graines de germination de l’économie classique, que ce soit en production, en approvisionnement ou en coût, mais il a également été le pionnier de la consommation, de la demande et de l’utilité, les pierres angulaires de la théorie économique moderne ».

James Bartkus, professeur d’affaires à l’Université Xavier de Louisiane, et Kabir Hassan, professeur de finance à l’Université de Nouvelle-Orléans, ont également tracé les similitudes entre Khaldun et Smith dans un article de blog sur le sujet. Ils notent que, dans son travail de 1377,  Al-Muqaddimah, Khaldun a montré que la division du travail est une condition nécessaire de survie en démontrant les différentes tâches qui doivent être complétées pour recueillir des aliments de base. Khaldun a écrit:

« Il est au-delà du pouvoir d’un seul homme de faire tout cela, ou (même) une partie de lui, par lui-même. Ainsi, il ne peut pas se passer d’une combinaison de nombreux pouvoirs parmi ses semblables, qu’il doit se procurer pour lui et pour eux. Grâce à la coopération, les besoins d’un certain nombre de personnes, souvent plus grand que leur propre (nombre), peuvent être satisfaits. »

Selon Khaldun, une telle coopération est nécessaire à la survie et, à partir des biens excédentaires résultant d’une coopération efficace, les travailleurs peuvent échanger avec des habitants de la ville étrangère.Des années plus tard, Smith a également écrit que la coopération peut conduire au commerce international.

Bartkus et Hassan notent également que Khaldun et Smith ont souligné que le travail, plutôt que l’or et l’argent, constituait la source principale de la richesse d’une nation.

Khaldun présente son argument comme suit:

« Les gens ordinaires qui les entendent pensent que la prospérité de ces peuples est le résultat de la plus grande quantité de biens qui leur appartiennent ou de l’existence de mines d’or et d’argent dans leur pays en plus grand nombre (qu’ailleurs) … Une grande civilisation produit de gros bénéfices en raison de la grande quantité de main-d’œuvre (disponible), qui est la cause du (profit) (4: 280-281) « .

Alors que Smith déclare :

« Ce n’était pas par l’or ou par l’argent, mais par le travail, que toutes les richesses du monde étaient achetées à l’origine; et sa valeur, pour ceux qui le possèdent, et qui veulent l’échanger pour de nouvelles productions, est précisément égale à la quantité de travail qu’il peut leur permettre d’acheter ou de commander « .

L’écriture de Khaldun était énormément dense et riche, et a également exploré l’offre et la demande, la croissance de la population qui affecte l’économie et la théorie fiscale, toutes les idées qui ont été pensées révolutionnaires lorsque des économistes occidentaux l’ont écrit plusieurs siècles plus tard.

Bien que l’on ignore si Smith a lu Khaldoun, c’est certainement possible, selon Oweiss. L’économiste écossais aurait pu rencontrer les idées de Khaldun à Glasgow ou Oxford Univeristy, même s’il n’entendait pas directement son nom. « Depuis les croisades, qui ont duré du XIe au XIIIe siècle, la plupart des philosophes occidentaux ont tenté de réduire l’impact des savants musulmans à travers une multitude d’approches qui incluaient l’utilisation d’idées musulmanes sans mentionner le nom d’un auteur musulman », écrit Oweiss .

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Et le travail de Khaldoun était largement oublié à l’ouest. Bien sûr, à certains égards, couronner un père d’économie est arbitraire. Il y a eu une discussion de base sur les idées économiques par Platon il y a plus de 2 400 ans. Mais la profondeur et la nuance des idées de Khaldoun est frappante. « Il n’en demeure pas moins qu’ils étaient les graines originales de l’économie classique et même de la théorie économique moderne », écrit Oweiss.

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