Les scientifiques sont en course pour prédire où la prochaine pandémie commencera

Dans une course pour prévenir de futures pandémies mortelles, les scientifiques tentent de repérer les animaux et les régions où le prochain Ebola ou Zika pourrait surgir – avant que les virus commencent à nuire aux personnes. Mais certains experts estiment qu’il est plus logique de rechercher de nouveaux virus chez les humains et non pas chez d’autres animaux. En fait, la prochaine maladie infectieuse émergente est probablement déjà présente, et rend les gens malades.

Les animaux héberge un nombre massif de virus, et parfois ces virus font le saut aux humains. (Ces virus sont appelés zoonoses.) Cela arrive très rarement, mais quand cela arrive, il peut causer des ravages: la plupart des pandémies dans la mémoire récente comme le VIH, la grippe pandémique et Zika ont été causées par des virus qui ont commencé chez les animaux. Le virus Ebola, qui a probablement sauté des chauvessouris, a tué plus de 11 000 personnes lors de la récente flambée en Afrique de l’Ouest.

S’il y avait une façon de prédire quelle maladie infectieuse pourrait émerger et menacer les humains à l’avenir, peut-être pourrait-il nous donner une avance sur un vaccin ou une stratégie de prévention. Mais le défi est encore plus compliqué que vous ne le pensez, parce que, d’où va partir l’infection des personnes? Ou chez les humains, une fois qu’un virus a fait un saut exceptionnel -à partir de quand sera-t-il hors de contrôle et se propagera ?

Peter Daszak, un épidémiologiste de la recherche et de la conservation sans but lucratif à l’EcoHealth Alliance , veut trouver ces virus avant qu’il ne rendent malades. « Si nous autorisons ces virus à entrer dans le corps des gens, il est déjà trop tard », dit-il.

Pour ce faire, lui et son équipe ont recherché et rassemblé la littérature scientifique pour créer une base de données de près de 600 virus et plus de 750 mammifères qu’ils infectent. Ensuite, les chercheurs ont cherché des modèles qui pourraient les aider à comprendre ce qui rend un virus animal plus susceptible d’infecter les humains. Leur recherche a été publiée cette semaine dans le journal Nature.

Quelques tendances évidentes ont émergé: les animaux qui sont plus proches des humains géographiquement (comme les rats) et génétiquement (comme les singes) ont une meilleure chance de partager leurs virus avec nous. Les animaux qui abritent plus d’espèces de virus en général (comme les chauves-souris) sont plus susceptibles de porter un qui pourrait endommager les humains. Et les virus qui sont transmis par les moustiques et peuvent infecter une large gamme d’espèces ont tendance à pénétrer dans les êtres humains avec plus de succès. Ce sont des tendances que les études antérieures ont également identifiées, mais les trouver avec cette nouvelle méthode est une vérification de la réalité rassurante, déclare Barbara Han, une écologiste de la maladie à l’Institut Cary des Ecosystèmes, qui n’a pas participé à la recherche.

À l’aide de ces modèles, les chercheurs ont ensuite cartographié là où les zoonoses inconnues pourraient se cacher: dans les populations de chauves-souris de l’Amérique centrale et du Sud, par exemple, ou des rongeurs en Amérique du Nord et du Sud. Ce ne sont pas des prédictions sur précisément où le prochain virus apparaîtra, dit Daszak. Mais ces cartes pourraient aider à diriger des efforts de recherche comme Global Virome Project, une proposition de 3,4 milliards de dollars soutenue par des organisations qui incluent l’EcoHealth Alliance pour échantillonner et séquencer génétiquement 99% des virus qui pourraient menacer un jour les humains. (Le séquençage d’un virus est une étape précoce vers la tentative de faire un vaccin.) « À l’heure actuelle, nous sommes toujours en défense », dit Han.

Mais certains chercheurs disent que repérer la prochaine pandémie avant son début sera plus que séquencer les virus qui infectent actuellement les animaux. « Alors que la plupart des pandémies sont des zoonoses, la plupart des zoonoses ne causent pas de pandémies », a déclaré James Lloyd-Smith, expert en maladies infectieuses, dans un commentaire publié dans le document Nature. Il est donc important de comprendre les facteurs qui poussent un virus à se propager dans le monde entier. Cela dépend davantage de la transmission de l’homme à l’humain que de l’animal à l’homme, écrit-il.

C’est parce qu’il y a beaucoup d’obstacles qu’un virus animal doit effacer avant de se propager à une personne, et de là, à une autre personne. « Un virus ne saute pas seulement d’une chauve-souris et cause une épidémie chez les humains », explique Ronald Rosenberg, chercheur en maladies infectieuses. Au lieu de cela, un virus peut passer des décennies ou même des siècles en va-et-vient entre les animaux et les humains avant que les conditions ne créent une épidémie. (L’exception est le virus de la grippe, qui peut faire ce bond plus rapidement, dit Rosenberg).

Par exemple, des scientifiques ont découvert le virus Zika chez des singes vivant dans les cimes des arbres d’une forêt ougandaise en 1947 – des décennies avant la première épidémie importante sur l’île de Yap en 2007 et près de 70 ans avant de se répandre dans le monde entier. Pourtant, le virus a réussi a touché le monde sans préparation: en fait, les scientifiques sont encore en course pour développer un vaccin ou un remède. « Ce n’était pas vraiment une question de savoir si nous pouvions trouver ces virus au début chez des animaux », explique Rosenberg. « Nous devions les examiner de plus près ,après leur apparition chez les humains ».

Ce dont nous avons vraiment besoin, des experts comme Lloyd-Smith et Rosenberg disent, c’est dune meilleure surveillance dans les communautés humaines, en particulier dans celles qui entrent souvent en contact avec la faune. Cela implique la mise en place de cliniques sentinelles dans les régions virales à points chauds qui peuvent dépister les patients malades pour les suspects infectieux habituels. Les installations centrales de laboratoire pourraient chasser des infections moins typiques ou totalement inconnues, si ces écrans initiaux sont négatifs. Rosenberg pilote actuellement un tel système en Ouganda.

Il est possible que la prochaine pandémie puisse déjà infecter les personnes, mais sans temps, argent ou outils pour identifier la cause de toute fièvre ou maladie, les médecins et les scientifiques pourraient en manquer. « Nous n’avons pas vraiment les moyens d’identifier les épidémies alors qu’elles commencent dans la population humaine », explique Rosenberg. « Nous manquons beaucoup d’occasions, beaucoup de fois, tous les jours. »

« Il y a un grand écart », répond Daszak. « Il y a des éclosions qui ne sont pas diagnostiquées ». Pourtant, il espère que la carte à puce de son équipe peut aider à cibler les efforts de surveillance chez les humains aussi. Bien que d’autres données ne puissent pas compromettre les obstacles financiers à une meilleure détection de virus chez les personnes, les enjeux sont trop élevés pour rester assis. Daszak dit: « Ma plus grande peur est que nous ne faisons rien, et nous découvrons ces virus de façon difficile en émergeant et en tuant des gens ».

 

The Verge

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