Le langage modifie notre expérience du temps

Il s’avère que Hollywood a donné à moitié la vérité. Dans le film Arrival, Amy Adams interprète la linguiste Louise Banks qui essaie de déchiffrer une langue étrangère. Elle découvre la manière dont les aliens parlent du temps et leur donne le pouvoir de voir dans le futur – alors que Banks apprend leur langue, elle commence à voir à travers le temps. Comme l’indique un personnage du film: « Apprendre une langue étrangère rétablit les connexions de votre cerveau ».

Cette nouvelle étude – travaillée avec le linguiste Emanuel Bylund – montre que les bilingues réfléchissent réellement sur le temps, selon le contexte linguistique dans lequel ils estiment la durée des événements. Mais contrairement à Hollywood, les bilingues ne peuvent malheureusement pas voir le futur. Cependant, cette étude montre que l’apprentissage d’une nouvelle façon de parler influe sur le temps réel perçu par le cerveau. Les résultats sont la première preuve psycho-physique de la flexibilité cognitive chez les bilingues.

Nous reconnaissons depuis un certain temps que les bilingues vont et viennent entre leurs langues rapidement et souvent inconsciemment – un phénomène appelé commutation de code. Mais différentes langues comportent également différentes visions du monde et différentes façons d’organiser le monde qui nous entoure. La façon dont les bilingues s’occupent de ces différentes façons de penser a longtemps été un mystère pour les chercheurs en langues.

Temps, imagination et langue

Le moment est un exemple. Le temps est fascinant car il est très abstrait. Nous ne pouvons pas le toucher ou le voir, mais nous organisons toute notre vie autour de lui. La chose vraiment intéressante à propos du temps est la façon dont nous expérimentons qu’il est dans une certaine mesure dans notre imagination et notre langue. Parce que le temps est tellement abstrait, la seule façon d’en parler est d’utiliser la terminologie d’un autre domaine d’expérience plus concret, à savoir celui de l’espace. Par exemple, en suédois, le mot pour le futur est un framtid qui signifie littéralement « temps de front ». Visualiser le futur en face de nous (et le passé comme derrière nous) est également très courant en anglais. Nous attendons avec impatience les bons moments et nous laissons derrière nous le passé.

Mais pour les conférenciers d’Aymara (parlé au Pérou), regarder vers l’avant signifie regarder le passé. Le mot pour le futur ( qhipuru ) signifie « derrière le temps » – de sorte que l’axe spatial est inversé: l’avenir est en retard, le passé est en avance. La logique en Aymara semble être la suivante: nous ne pouvons pas regarder dans le futur comme on ne peut pas voir derrière nous. Le passé est déjà connu de nous, nous pouvons le voir tout comme tout ce qui apparaît dans notre domaine de vision devant nous.

Amy Adams en tant que experte en linguistique Louise Banks à l’arrivée. Paramount Pictures

Ces différences dans la façon dont le temps est visualisé dans l’esprit affectent la façon dont les gens parlant l’aymara font des gestes sur les événements. Ceux qui sont bilingues en espagnol (une langue de l’avenir comme l’anglais) ont tendance à faire des gestes en mouvement, tandis que ceux qui ont peu ou pas de connaissance du geste espagnol à l’envers (en accord avec le modèle Aymara le futur-derrière) à propos du futur. Le chinois mandarin emploie un axe de temps vertical le long d’un axe horizontal. Le mot xià (vers le bas) est utilisé pour parler d’événements futurs, alors en se référant à « la semaine prochaine », un locuteur en chinois mandarin dirait littéralement « bas de semaine ». Le mot shàng (haut) est utilisé pour parler du passé – alors « la semaine dernière » devient « du haut de la semaine ». Cela affecte la façon dont les observateurs perçoivent le déploiement spatial du processus de vieillissement.

Dans une étude, les bilingues chinois-anglais ont été invités à organiser des photos d’un jeune, d’un mûr et d’un vieux Brad Pitt et de Jet Li. Ils ont arrangé le premier horizontalement, avec le jeune Brad Pitt à gauche et l’ancien Brad Pitt à droite. Mais les mêmes personnes ont organisé les images de Jet Li verticalement, avec le jeune Jet Li apparaissant au sommet et le vieux Jet Li apparaissant au bas. Il semble que la culture et la signification forment un lien étroit à mesure que ce changement de comportement dépend du contexte.

L’étude a montré que ces différences linguistiques ont des effets psycho-physiques dans l’esprit bilingue: ils modifient la façon dont le même individu connaît le passage du temps en fonction du contexte de langue dans lequel ils opèrent. Par exemple, les locuteurs suédois et anglophones préfèrent marquer la durée des événements en se référant aux distances physiques – une courte pause, une longue fête. Mais les locuteurs grecs et espagnols ont tendance à marquer du temps en se référant à des quantités physiques – une petite pause, une grande fête. Les anglais et les suédois voient le temps comme une ligne horizontale, à mesure que la distance la parcourt. Mais les locuteurs espagnols et grecs le voient en quantité, car le volume prend de l’espace.

En conséquence, les monolinois anglais et suédois estiment combien de temps il faut pour que les lignes s’allongent à travers un écran d’ordinateur en fonction de la distance entre les lignes. Si deux lignes s’étendent à des longueurs différentes pendant la même période, les participants jugent que la ligne plus courte a voyagé pendant moins de temps, et la ligne plus longue a parcouru plus de temps qu’elle ne l’a fait. Les monolingues espagnols et grecs d’autre part sont affectés dans leur estimation de temps par quantité physique – combien un conteneur a rempli de liquide. Si deux conteneurs se remplissent à différents niveaux au cours de la même période, les participants jugent le conteneur avec un montant plus petit pour avoir rempli moins de temps qu’il ne l’a fait réellement et vice versa.

Bilingues flexibles

Mais les bilingues espagnol-suédois sont flexibles. Lorsqu’ils ont été invités avec le mot suédois pour la durée (tid), ils ont estimé un temps d’utilisation de la longueur de ligne. Ils n’ont pas été affectés par le volume du contenu. Lorsque vous l’avez demandé avec le mot espagnol pour la durée (durée), ils ont estimé le temps basé sur le volume du contenu. Ils n’ont pas été affectés par la longueur de la ligne. Il semble que, en apprenant une nouvelle langue, vous êtes soudainement adapté aux dimensions perceptives dont vous n’étiez pas au courant.

Le fait que les bilingues naviguent entre ces différentes façons d’estimer le temps sans effort et inconsciemment s’intègre avec un nombre croissant de preuves démontrant la facilité avec laquelle le langage peut se glisser dans nos sens les plus basiques, y compris nos émotions, notre perception visuelle et maintenant il s’avère, notre sens du temps.

Mais cela montre également que les bilingues sont des penseurs plus souples et que des éléments de preuve suggèrent que le fait d’aller et venir entre différentes langues au quotidien confère des avantages sur la capacité d’apprendre et de faire des tâches multiples, voire aurait des avantages à long terme pour le bien-être .

Donc, il n’est jamais trop tard pour apprendre une seconde langue. Vous ne verrez pas dans le futur, mais vous verrez certainement les choses différemment.

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