Les cultures biofortifiées pourraient-elles être la clé pour résoudre la faim dans le monde?

HarvestPlus augmente les cultures de base en les saturant de nutriments essentiels – la vitamine A, le zinc et le fer – pour réduire les taux de « faim cachée » et les déficiences du développement.

Pour environ 2 milliards de personnes dans le monde, un repas n’est pas nécessairement source de nutrition. Parmi les populations les plus pauvres, les cultures de graines d’amidon comme les pommes de terre et le manioc constituent la majeure partie des régimes alimentaires. Les personnes qui survivent à ces cultures « peuvent ne pas avoir faim », affirme Bev Postma, PDG de HarvestPlus, « mais elles ne reçoivent pas de repas diversifié et nutritif, et cette « faim cachée » peut entraîner la cécité, une maladie et un retard de croissance. « Pour les enfants de moins de 11 ans, qui grandissent sans un accès constant à une nutrition adéquate, les effets du développement sont irréversibles : les mères qui manquent de vitamines et minéraux essentiels ne peuvent pas les transmettre à leurs enfants.

HarvestPlus travaille à éradiquer l’épidémie de la faim cachée – non pas en diversifiant les cultures sur lesquelles les gens comptent le plus, mais en veillant à ce que ces cultures de base en graines d’amidon fournissent également des nutriments essentiels comme le zinc, la vitamine A et le fer, qui manquent trop souvent dans les régimes alimentaires.

En Zambie, les enfants préfèrent le goût des légumes biologiquement enrichis. [Photo: courtoisie HarvestPlus]

HarvestPlus utilise un processus de biofortification. Au début des années 1990, le fondateur de la société, Howarth Bouis, qui travaillait à l’époque comme économiste à l’Institut international de recherche sur les politiques alimentaires, s’intéressait à l’idée que les cultures elles-mêmes pourraient fournir certains des micronutriments cruciaux qui touchent les pays développés, une forme de suppléments, par le biais d’un système de livraison et de développement qui nécessitait des milliards de dollars à soutenir. « Son idée était: » Pourquoi ne pouvons-nous pas résoudre la nutrition avec les aliments même que les gens mangent déjà? « , a déclaré Postma à Fast Company.Cette ligne d’enquête a conduit Bouis au Laboratoire des plantes, des sols et de la nutrition de l’Université Cornell, où il a rencontré plusieurs chercheurs qui ont examiné le potentiel des plantes croisées afin de générer des niveaux nutritifs plus élevés sans compromettre le rendement. Il a fait équipe avec des scientifiques qui travaillaient sur une patate douce teintée d’orange enrichie en vitamine A au Mozambique et d’autres reproductions de manioc et de maïs fortifiés en vitamine A. Cependant, le concept était encore relativement nouveau: le terme « biofortification » n’était pas inventé jusqu’en 2001 – et Bouis a lutté pour trouver des bailleurs de fonds pour soutenir la recherche et les programmes pilotes qui prouveraient son concept. « Il a fondamentalement fait un tour pendant 10 ans, à la recherche de fonds », a déclaré Postma. C’est-à-dire jusqu’à ce qu’il rencontre Bill Gates.

Un simple manioc pourrait contenir 100% de la dose quotidienne d’une vitamine A. D’un enfant. [Photo: courtoisie HarvestPlus]

« Bill Gates est un grand fan du manioc, il pense que c’est une culture étonnante qui a le potentiel de transformer l’avenir de l’Afrique », a déclaré Postma. En 2003, la Fondation The Gates a accordé à Bouis une subvention de 25 millions de dollars pour prouver que les cultures riches en éléments nutritifs pourraient être produites à l’aide d’une reproduction végétale basique, sans s’appuyer sur une modification génétique. Pour ce faire, il a visité des banques de semences dans le monde entier, en consultant les éleveurs afin de déterminer que la traversée de souches de cultures plus nutritives pourrait éventuellement aboutir à des niveaux nutritionnels adéquats. Bouis visait un manioc unique, par exemple, qui pourrait contenir 100% de la dose quotidienne d’une vitamine A par enfant.Il a publié plusieurs articles sur sa recherche, prouvant le concept, puis, en collaboration avec le Groupe consultatif sur l’agriculture internationale (CGIAR), une coalition de 16 organisations spécialisées dans le développement des cultures mondiales, Bouis a lancé HarvestPlus en 2003. Au cours des cinq premières années, l’organisation a identifié des populations cibles – l’Afrique subsaharienne, l’Inde rurale – où la faim cachée était la plus répandue et solidifiait la recherche pour prouver que la biofortification pouvait être mise à l’échelle.

HarvestPlus a atteint 20 millions de personnes souffrant de « faim cachée ». [Image: courtoisie HarvestPlus]

En 2009, HarvestPlus a commencé à déployer la première vague de cultures biofortisées. L’organisation s’est concentrée sur 12 cultures de base: le blé, le maïs, le sorgho, le manioc, les haricots et le mil, pour en citer quelques-uns et trois micronutriments: la vitamine A, le zinc et le fer. « Dans le monde en général, les déficiences de ces trois éléments nutritifs suivent la pauvreté », a déclaré Postma. « Ce que nous constatons, c’est que nous devons aborder les trois en même temps. » Les cultures bioforfiées de l’organisation, ajoute-t-il, peuvent fournir aux enfants et aux mères jusqu’à 100% de leurs besoins nutritionnels quotidiens.

La clé du succès de HarvestPlus – pourquoi il a déjà atteint 20 millions de personnes en Asie, en Afrique et en Amérique latine – c’est qu’il ne nécessite pas de changement de comportement de la part des personnes avec lesquelles il travaille. « Il est très difficile d’amener les gens à changer leurs habitudes alimentaires », a déclaré Postma. « Nous voyons plutôt ce qui se passe déjà dans leurs assiettes, et faisons un échange semblable pour un ingrédient avec plus de nutriments ». Si les gens mangent déjà des haricots, HarvestPlus échangera des haricots enrichis en fer; si les gens font du pain ou du chapatti, HarvestPlus leur procurera du blé enrichi en zinc ; si les gens cultivent du manioc ou du maïs, ils peuvent faire de même avec les légumes fortifiés en vitamine A.

«Nous voyons ce qui se passe déjà sur les assiettes [de personnes], et nous faisons un échange semblable à celui d’un ingrédient avec plus de nutriments», déclare Postma. [Photo: courtoisie HarvestPlus]

La publication des semences enrichies dans les communautés, selon Postma, est un processus en plusieurs étapes. L’étape de l’introduction est fortement motivée par les donateurs. La Fondation Gates, ainsi que l’USAID et le gouvernement britannique, équipent HarvestPlus du financement pour développer les graines et les distribuer aux centres de recherche agricole de chaque pays. Ces agences commercialisent les graines et les vendent aux agriculteurs, et HarvestPlus effectue des activités de sensibilisation sur le terrain afin d’éduquer les agriculteurs sur les bénéfices des graines. Cela pourrait ressembler à tout, en travaillant avec l’agriculteur principal de la communauté pour piloter les semences et inviter d’autres agriculteurs à échantillonner les cultures, à travailler avec des médecins dans certains marchés plus développés en Asie pour prescrire du riz au zinc aux enfants pour soutenir le développement dans la phase « échelle ».Bien que les stratégies de déploiement diffèrent largement par pays, la transition, une fois que HarvestPlus est établie, est généralement lisse: une fois que les agriculteurs sont convaincus que les nouvelles cultures sont résistantes au climat et aux parasites et ne réduiront pas leur rendement, elles peuvent passer à la mode des nouvelles graines après une récolte. Une fois que les agriculteurs cultivent la graine, les nutriments restent dans les cultures pour les récoltes futures. Et tandis que HarvestPlus n’a pas encore publié ses résultats sur le goût, alors qu’ils commencent tout juste à les rechercher, un test de goût à l’aveugle en Zambie a révélé que les enfants préfèrent le maïs teinté à l’orange, enrichi en vitamine A et le maïs blanc. Il leur est plus doux, dit Postma, bien que leurs scientifiques ne soient pas encore certains de savoir pourquoi.

HarvestPlus a été sélectionné comme l’un des huit demi-finalistes dans le 100&Change competition de la Fondation MacArthur, qui accordera une subvention de 100 millions de dollars à une proposition unique qui promet une solution réelle et mesurable à un problème urgent de notre temps. Les gagnants seront choisis plus tard dans l’été. Que HarvestPlus reçoive ou non la subvention, Postma affirme que l’organisation s’engage à atteindre 1 milliard de personnes d’ici 2030.

Bien que le travail de HarvestPlus soit parmi les approches les plus simples et les plus évolutives pour résoudre la faim, Postma est conscient de la situation à laquelle il s’attaque. « Ce problème à long terme ne peut être résolu qu’en sortant ces personnes de la pauvreté », dit-elle. « Soyons très clairs ici: tout ce que HarvestPlus fait est de combler cette lacune qui ne devrait pas être là en premier lieu ».

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