L’intelligence paie, et paie très bien

Les entreprises Superstar dominent l’économie en exploitant une lacune croissante dans les compétences numériques…

Notre économie est de plus en plus gouvernée par quelques entreprises dominantes. Nous les voyons partout, des géants établis Amazon, Facebook, Google, Apple et Walmart aux nouveaux arrivants en plein essor comme Airbnb, Tesla et Uber. Il y a toujours eu de grandes entreprises et des monopoles absolus, mais il y a quelque chose de différent avec cette nouvelle génération que certains économistes appellent les entreprises « superstar ». Elles apparaissent dans un large éventail de secteurs d’activité et ont gagné leur pouvoir au moins en partie en anticipant et en utilisant les technologies numériques qui favorisent les conditions dans lesquelles quelques gagnants prennent essentiellement toute la place.

La liste annuelle des 50 entreprises les plus intelligentes de technologyreview comprend beaucoup de ces entreprises, mais ce n’est pas seulement une liste des plus grands ou des plus rentables acteurs d’aujourd’hui. Elle met en évidence les entreprises technologiquement innovantes dont les modèles commerciaux leur permettent d’exploiter ces avancées. La liste est notre meilleure idée pour savoir quelles entreprises seront les entreprises dominantes du futur. Amazon et Facebook et Google sont là-dessus, mais il y a plein de nouveaux arrivants. Bien qu’elles ne soient pas toutes connues aujourd’hui, elles disposent d’une voie intérieure pour profiter des technologies, telles que l’intelligence artificielle, qui définira les entreprises au cours des prochaines années. Être intelligent au sujet de l’innovation ne garantira pas que ces entreprises deviennent des superstars. Mais, au moins, y prétendre.

L’émergence de sociétés superstars a, à bien des égards, aidé à définir notre époque. Les géants numériques, en particulier, ont activement exploité Internet, ce qui s’appelle des effets de réseau et de grandes données pour devenir extrêmement rentable tout en offrant des services indispensables comme la recherche Web gratuite et les achats en ligne faciles et les dispositifs qui ont changé nos vies.

Mais les entreprises d’Internet ne sont pas les seules à devenir superstars. Selon des recherches récentes menées par des économistes à Harvard et MIT, la part des ventes par les entreprises de superstar que les auteurs définissent comme les quatre plus grandes entreprises dans une industrie donnée a fortement augmenté dans tous les secteurs qu’ils ont examinés, du transport aux services à la finance. La tendance vers les entreprises superstars s’accélère, explique Lawrence Katz, économiste de Harvard et co-auteur de l’étude. Elle est devenue plus uniforme dans les industries et les économies développées au cours de la dernière décennie. La domination de ces entreprises est particulièrement forte dans les marchés qui subissent des changements technologiques rapides. Katz dit que c’est probablement en raison de la grande disparité dans la façon dont les entreprises profitent des nouvelles avancées. 

En soi, cela pourrait ne pas être mauvais. Mais les auteurs ont identifié un résultat profondément troublant d’une économie où seulement quelques entreprises de premier plan dominent. L’une des vérités économiques d’une grande partie du 20ème siècle était que la part du revenu global du pays qui allait au travail était constante. A mesure que l’économie augmentait, les travailleurs obtennaient une part proportionnée de gâteau. Mais la part du revenu national du travail a diminué au cours des dernières décennies. C’est vrai dans de nombreux pays, et le déclin s’est accéléré aux États-Unis dans les années 2000.

La tendance englobe les économistes. Certains pensent qu’elle reflète la montée de robots peu coûteux qui peuvent faire les emplois des travailleurs humains, mais les données ne sont pas convaincantes. Au lieu de cela, Katz et ses co-auteurs reprochent l’émergence des entreprises superstar. Au fur et à mesure que ces entreprises grandissent et deviennent plus efficaces et plus aptes à utiliser les technologies numériques, elles ont besoin de moins de travailleurs par rapport à leurs revenus élevés. Le fait que ces entreprises fructueuses du travail ont tellement de parts de marché dans leurs secteurs signifie que le travail reçoit une part plus petite du revenu global de la nation.

Le problème est que les entreprises superstar, qui désirent le meilleur talent possible, ont tendance à payer beaucoup mieux que quiconque. Cette dynamique accentue le fossé entre les gagnants économiques et les perdants du pays. Nicholas Bloom, un économiste à Stanford, et ses collègues ont montré qu’environ un tiers de la croissance de l’inégalité des revenus des États-Unis depuis 1980 s’explique par la disparité entre les primes de rémunération de quelques entreprises d’élite et les salaires gagnés par la plupart des travailleurs. De moins en moins de personnes principalement un groupe restreint de professionnels hautement qualifiés bénéficient des vastes bénéfices générés par ces grandes entreprises. C’est « certainement une grande partie de l’anxiété [économique] qui afflige le pays », estime Katz.

La montée des entreprises superstars pourrait également aider à expliquer une autre tendance économique inquiétante. Malgré la prolifération de nouvelles avancées impressionnantes dans les logiciels, les appareils numériques et l’intelligence artificielle au cours de la dernière décennie et les bénéfices généraux générés par la Silicon Valley, la croissance économique aux États-Unis et dans d’autres pays développés a été lente. En particulier, une mesure économique appelée productivité totale des facteurs, qui est censée refléter l’innovation, a été sombre. Comment la croissance globale peut-elle être si médiocre alors que le secteur de la haute technologie est en plein essor?

Les économistes de l’Organisation de coopération et de développement économiques pensent avoir trouvé la réponse. Il s’avère que la productivité des entreprises de pointe dans divers secteurs ce que les économistes de l’OCDE appellent les entreprises frontalières augmente vigoureusement. Ce sont les entreprises qui font le meilleur usage d’Internet, des logiciels et d’autres technologies pour rationaliser leurs opérations et créer de nouvelles opportunités de marché. Mais la plupart des entreprises n’utilisent pas vraiment les nouvelles technologies de manière très efficace. Et la productivité relativement faible de ces retardataires, affirme l’économiste de l’OCDE Dan Andrews, entraîne une réduction de l’économie globale. « Les technologies sont de plus en plus complexes et de nombreuses entreprises peuvent ne pas avoir les compétences nécessaires pour s’adapter », suggère Andrews, co-auteur de l’étude de l’OCDE.

D’une certaine façon, les résultats de l’OCDE sont encourageants, car ils démontrent que les innovations récentes dans les mains des grandes entreprises ont le potentiel d’améliorer fortement la productivité. Mais, étonnamment, dit Andrews, les retardataires semblent faire de petits progrès vers le rattrapage. Les nouvelles idées et les pratiques commerciales ne diminuent pas aussi vite qu’elles le devraient. La raison n’est pas tout à fait claire, dit-il. Mais il semble que l’économie soit moins dynamique et efficace pour « disperser » les nouvelles technologies que nous ne pourrions penser.

Ces résultats permettent de ramener l’importance de la liste des 50 entreprises intelligentes. Soyez assuré, il n’y a pas de retard de service. Mais la recherche d’Andrews et d’autres montre également pourquoi nous avons besoin d’un meilleur climat business  qui permet à plus de start-ups et de nouvelles idées de prospérer. Les sociétés géantes d’aujourd’hui progressent, et un nombre de personnes en diminution récolte les récompenses financières. Il n’y a rien d’inévitable à propos de cette tendance. L’avènement de technologies complexes telles que l’intelligence artificielle, qui sera essentielle à la réussite future de l’entreprise et qui sont difficiles à comprendre et à maîtriser, pourrait élargir l’écart . Elles pourraient également offrir de nombreuses possibilités aux nouvelles entreprises de créer des marchés qui n’existent même pas aujourd’hui. Nous avons besoin d’entreprises pour pousser de manière agressive les frontières de l’innovation. Encore.

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