Les restaurants renvoient leurs coquilles d’huître vides à l’océan pour reconstruire les récifs décomposés

Un partenariat entre une société à but non lucratif et une société de gestion de déchets à Mobile, en Alabama, a déjà détourné 2,8 millions de coquilles d’huîtres provenant de la décharge.

Produisant jusqu’à 500 millions de livres d’huîtres chaque année, la région de la côte du Golfe des États-Unis est un havre de coquillages: le secteur représente 67% des huîtres consommées aux États-Unis. Mais chaque huître a un potentiel derrière sa coquille, et le recyclage de ces coquilles – au lieu de les envoyer à la décharge – pourrait en fait être la clé pour reconstruire une région côtière décimée par des catastrophes naturelles et causées par l’homme.

En octobre dernier, la Fondation Coastal de l’Alabama (ACF), une organisation à but non lucratif consacrée à la protection de l’environnement côtier de l’État, s’est associée à la société de gestion des déchets Republic Services pour lancer un programme de recyclage d’huîtres dans la région. Elle a commencé avec seulement quelques restaurants: un représentant désigné par Republic Services sortirait à 3 heures du matin le lundi, le mercredi et le vendredi pour collecter les coquilles laissées par les convives et les amener dans une réserve naturelle où elles peuvent « s’aérer » pendant plusieurs mois avant d’être rentré dans l’océan. Le programme a depuis augmenté jusqu’à 29 restaurants, et Mark Berte, le directeur exécutif de l’ACF, dit à Fast Company que l’intérêt continue de croître.

Bien qu’il soit courant que les restaurants de fruits de mer envoient leurs coquilles vides à la décharge avec le reste de leurs déchets, une poignée de régions commencent à mettre les coquilles à un usage plus productif en les renvoyant dans l’océan, où elles deviennent les éléments constitutifs de la restauration d’un lit d’huîtres.

Pour que les huîtres puissent pousser, elles doivent pouvoir s’attacher à un substrat ferme comme le rocher. Le long de la côte du Golfe, les récifs d’huîtres se forment lorsque de jeunes huîtres s’attachent aux coquilles derrière d’autres huîtres. Mais des décennies de surpopulation, de maladies et de pollution ont commencé à décimer les récifs d’huîtres, dont 85% ont disparu à l’échelle mondiale. Et dans la région du Golfe, des catastrophes comme le déversement de pétrole Deepwater Horizon 2010 ont encore détruit les habitats.

En travaillant avec Republic Services pour collecter les coquilles abandonnées des restaurants, l’ACF veut contribuer à l’effort de revitalisation des récifs d’huîtres de Gulf Coasts. En 2012, The Nature Conservancy (TNC) a lancé un effort pour réparer la région du Golfe suite au déversement de Deepwater Horizon et, dans le cadre de ce projet, a demandé un investissement de 150 millions de dollars dans la restauration des huîtres-récifs, y compris la reconstruction de 100 miles de récifs. Dans l’affirmative, les revendications de TNC apporteront des emplois à la région et veilleront à ce que l’industrie des mollusques continue de prospérer.

« Plus de coquilles nous sont données, plus d’huîtres les restaurants peuvent continuer à servir », dit Berte.

Le partenariat ACF et Services républicains travaille à cet objectif. Financé par une subvention de 243 000 $ de la Fondation nationale des poissons et de la faune, le programme a recueilli plus de 2,8 millions de coquilles d’huîtres, assez pour couvrir 5,5 acres dans le golfe. Chaque coquille d’huître revenue à l’océan, dit Berte, peut devenir l’habitat de 10 huîtres bébés. En outre, les huîtres adultes peuvent filtrer environ 15 gallons d’eau par jour, ce qui est significatif pour une région en proie à des problèmes de qualité de l’eau. Parce que les huîtres filtrent les sédiments et les algues de l’eau, elles soutiennent un milieu marin plus sain pour d’autres espèces. En aspirant l’excès d’algues et d’azote, par exemple, les huîtres dégagent l’eau et permettent de cultiver davantage d’herbes marines, ce qui entraînera à la fois une population plus saine de poissons et de crabes.

La subvention de l’ACF durera jusqu’au printemps 2018, alors que Berte espère avoir mis suffisamment à l’échelle le programme pour fonctionner sans fonds supplémentaires. Alors que Republic Services regroupe actuellement des coquillages sans facturer les restaurants, ils vont probablement ajouter des frais au service à l’avenir, explique Jennifer Eldridge of Republic Services. « Avec tant de restaurants adhérant au programme, ils seront probablement prêts à payer pour cela, comme ils paient pour récupérer leurs ordures ou leur recyclage », dit-elle.

L’idée des programmes de recyclage d’huîtres-coquillages, dit Eldridge, existe depuis plusieurs années, mais a récemment décollé. L’initiative ACF, qui s’articule autour de Mobile, en Alabama, s’est inspirée d’un projet similaire à la Nouvelle-Orléans, géré par la Coalition pour la restauration de la Louisiane côtière qui, à ce jour, a recueilli près de 3 000 tonnes de coquilles d’huîtres vides depuis son lancement en 2014. À leur tour, ils ont été inspirés par un programme à Galveston, et Fast Company a déjà couvert les efforts du Billion Oyster Project à New York pour utiliser des coquilles récupérées pour restaurer les voies d’eau et les écosystèmes de la ville.

Mais à mesure que ces programmes se développent à travers le pays, Berte dit qu’ils restent en communication étroite et apprennent les uns des autres. L’ACF, lors du lancement de ce programme, exige également que les restaurants participants rejoignent le Conseil de la côte verte, qui promeut des pratiques commerciales durables dans la région. Le programme de recyclage des huîtres est un élément de la façon dont les restaurants de la côte du golfe peuvent commencer à travailler de manière plus coopérative avec l’environnement qui les alimente. « Nous voulons nous assurer qu’ils jouent le jeu de la durabilité au-delà de ce programme », dit Berte.

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