Ce photographe s’est donné pour mission de documenter 12 000 espèces animales avant qu’elles ne disparaissent

Le photographe de National Geographic, Joel Sartore, a l’habitude de photographier les créatures les plus majestueuses du monde, des ocelots et des tigres du bengal aux éléphants et aux poulpes. Mais récemment, il a visité un laboratoire de recherche à l’Université de Floride Gainesville pour photographier des punaises, des fourmis et des termites.

« Lorsque vous vous rapprochez et que vous regardez l’une de ces espèces, elles sont toutes incroyables, elles sont toutes remarquables », dit Sartore sur les ravageurs. Les insectes ont reçu le même traitement que les espèces les plus vénérées qui peuplent son projet de photographie ambitieux, le Photo Ark.

Depuis plus d’une décennie, Sartore a voyagé dans le monde entier, en visitant les zoos, les aquariums et les sanctuaires de la faune, dans une mission de photographier toutes les espèces animales dans les soins humains avant qu’ils ne disparaissent. Il estime que le projet ambitieux prendra environ 25 ans pour compléter et documentera environ 12 000 espèces au total. Plus que simplement une archive des plus belles créatures du monde, c’est un réveil: si nous ne changeons pas la façon dont nous traitons la planète, la moitié des espèces du globe pourraient disparaître d’ici l’an 2100.

Un bébé en voie de disparition, l’orang-outan de Borneo, Pongo pygmaeus, nommé Aurora, avec sa mère adoptive, Cheyenne, une croisée Borneo / Sumatra

Sartore a d’abord abordé le concept en 2005, lorsque sa femme a été diagnostiquée avec un cancer du sein et il a pris une année de congé pour s’occuper d’elle. Pendant ce temps, il a regardé en arrière sur les histoires de conservation qu’il avait faites pour National Geographic jusque-là-couvrant tout de la préservation d’aigle chauve aux Etats-Unis au sauvetage de koala en Australie.

« Je suis intéressé par prendre des photos qui peuvent aller au travail », me dit Sartore. « Ce ne sont pas seulement des choses que les gens regardent et jettent : cela les inspire à prendre des mesures.  »

Avant la Photo Ark, Sartore était bien conscient qu’une histoire en temps opportun pourrait avoir un impact mesurable. Un article pour National Geographic sur le parc national Madidi en Bolivie a contribué à empêcher le gouvernement de construire un barrage qui aurait noyé plusieurs km carrés de forêt tropicale. Mais il a constaté que des histoires comme celles-ci étaient trop peu nombreuses, et leur durée trop courte.

« J’ai réussi à réfléchir longuement sur la façon de consacrer la seconde moitié de ma vie à la conservation d’une manière plus significative et durable », rappelle-t-il. Photo Ark est née.

Une panthère de la Floride en danger d’extinction, Puma concolor coryi , au zoo Lowry Park de Tampa. Photo de Joel Sartore / National Geographic Photo Ark.

Le projet attire non seulement l’attention sur la menace qui pèse sur des espèces animales, mais il montre au public laquelle pourrait être la suivante, dans certains cas, les animaux photographiés sont les derniers exemples restants de leur espèce.

« Beaucoup de zoos dans lesquels je vis et travaille abritent les seules populations de ces animaux », note Sartore. « Ils ne sont plus dans la nature, alors ces zoos sont vraiment les gardiens du royaume ».

Fait important, Sartore pose également des mesures que nous pouvons prendre pour prévenir l’extinction future. À l’heure actuelle, par exemple, il alerte au sujet des papillons monarques, dont l’espèce diminue. Il demande à ses 926 000 disciples d’Instagram de cultiver des plantes d’amidon – dont les papillons ont besoin pour vivre – et de partager des ressources sur la façon et le lieu pour les planter.

Afin de construire l’arche de manière gérable, Sartore a choisi de se concentrer sur les animaux en soins humains (« Il serait très difficile de prodiguer des soins à un tigre par exemple »). Il reconnaît le travail important que ces institutions font en tant que gardiennes.

« Elles s’occupent de ces animaux pour nous, jusqu’à ce que nous soyons assez intelligents pour restaurer les bois, pour restaurer les marais, pour laisser les océans propres« , explique-t-il.

Sifaka de Coquerel, Propithecus coquereli , au zoo de Houston. Photo de Joel Sartore / National Geographic Photo Ark.Un loris lent pygmée, Nycticebus pygmaeus , au zoo et au aquarium Henry Doorly d’Omaha. Photo de Joel Sartore / National Geographic Photo Ark.

Les premières photographies de Sartore pour le projet ont été réalisées au zoo pour enfants le plus proche de chez lui à Lincoln, au Nebraska. De là, il s’est tourné vers l’extérieur, en visitant Kansas City, puis en allant à New Orleans, où il pouvait se rendre dans sa Prius, qui transportait son studio photo.

Il passe maintenant 75% de l’année à voyager pour prendre en photo des animaux. Il a couvert presque toutes les espèces détenues aux États-Unis, et a commencé à documenter des créatures à l’étranger. Une nouvelle mini-série tv sur le projet, qui sera diffusée le 18 juillet sur PBS, partage les images des voyages de l’année dernière en Nouvelle-Zélande, au Cameroun et à Madagascar, entre autres. Sartore a l’intention de visiter l’Asie et l’Europe cet automne. « Beaucoup d’espèces que nous verrons en Asie sont particulièrement endémiques, c’est-à-dire qu’elles sont limitées à ce pays ou à cet endroit, de sorte que tout cela est important à faire tant qu’il est encore temps », explique-t-il.

Mais peu importe la destination, la méthode reste essentiellement la même. Lors du tournage d’espèces plus petites, Sartore a un espace dans l’établissement donné pour mettre en place son studio mobile et des animaux lui sont amenés. Avec les animaux plus grands, les zoos préparent un espace avec une toile de fond et exposent l’animal à la mise en place en prévision du shooting. Les séances photos sont souvent programmées pendant les heures d’alimentation: le déjeuner est une distraction utile. Il essaie de faire des photos rapides et sans reprise, pour mettre le moins de stress sur les animaux que possible.

Les photographies qui en résultent ont un style cohérent, lumineuses, avec des textures noires ou blanches pour mieux mettre en évidence les caractéristiques de l’animal. Sartore, qui vise l’attraction émotionnelle puissante du contact visuel, vise à shooter ses sujets lorsqu’ils regardent directement dans son objectif.

« Le contact avec les yeux est tellement attrayant pour les êtres humains. Nous sommes des primates, nous sommes très motivés et réactifs au contact visuel, alors c’est ce que nous faisons dans tous les cas », dit-il. (Bien qu’il ajoute rapidement que certaines espèces qu’il prend en photo – éponges, coraux, anémones et certains insectes – n’ont pas d’yeux en premier lieu).Un koala menacé par le gouvernement fédéral, Phascolarctos cinereus , avec ses bébés à l’Australian Zoo Wildlife Hospital. Photo de Joel Sartore / National Geographic Photo Ark.

Sartore a développé quelques astuces en cours de route. Les petites tentes de confinement et un flash peuvent convaincre certains sujets, en particulier les petits animaux terrestres, de prendre la pose. « Il semble qu’ils soient là pour avoir leurs photos de bal de promo », il plaisante.

La meilleure façon de partager ses images est par Instagram. Sartore lui-même a un gros succès, et ses images sont souvent présentées sur le compte principal de National Geographic, qui compte près de 80 millions de fans.

« C’est un très bon moment pour faire passer le mot et essayer de rendre les espèces aussi virales que Kim Kardashian », dit-il, « à essayer d’amener les gens à prêter attention à plus que les gossips de célébrités et le prix au gaz pompe. »

Actuellement, selon Sartore, les zoos accrédités, les aquariums, les éleveurs privés et les centres de rééducation animale, possèdent environ 13 000 espèces. Mais ce nombre tombera au fur et à mesure que le dernier représentant de certaines espèces meurt. « Ce nombre va diminuer en même temps que le nombre d’espèces que j’ai photographiées augmente, alors nous finirons probablement par nous réunir à environ 12,000 », note-t-il. À l’heure actuelle, il est à plus de la moitié, avec plus de 6 000 espèces documentées.

Étant donné que beaucoup d’espèces qu’il shoote sont les dernières de leur genre, Sartore estime que pour beaucoup d’animaux, ses photographies sont la dernière chance d’attirer l’attention du public sur la menace qui pèse sur son espèce. « Qu’ils soient considérés comme un parasite, quelque chose de glorieux et beau comme un oiseau de paradis ou un éléphant, ou l’une des espèces les moins charismatiques – les moineaux, les crapauds, les salamandres, les sauterelles – j’essaie d’être LA voix pour les sans voix « .

« C’est un honneur et une grande responsabilité d’être chargé de le faire, et j’essaie de les traiter tous de manière égale », ajoute-t-il, « ils sont tous aimés et accueillis à bord de la Photo Ark ».

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