La vérité sur la politique de paiement en espèces de la Chine

La première étude sur les paiements aux scientifiques chinois pour publication dans des revues à fort impact a de sérieuses implications pour l’avenir de la recherche.

Pendant de nombreuses années, des rumeurs ont circulé que les scientifiques chinois sont récompensés financièrement chaque fois que leurs articles scientifiques sont publiés dans des revues de bonne réputation. Au début, cela a fait lever les sourcils parmi les scientifiques occidentaux, pour qui ce genre de récompense financière est anathème. Pour eux, la science est vénérée comme une recherche de la vérité qui n’est pas affectée par l’intérêt personnel.

Mais à mesure que le nombre de publications publiées par des scientifiques chinois a commencé à exploser, ces récompenses financières ont soulevé des questions plus sérieuses sur la crédibilité du travail publié avec ce type d’incitation et l’intégrité de la science chinoise en général.

Au cœur de ce débat, il y a une question intéressante: combien coûtent les scientifiques chinois pour publication dans les meilleurs journaux?

Le montant moyen payé par les universités chinoises pour un document publié dans des revues sélectionnées entre 2008 et 2016

Aujourd’hui, nous obtenons une réponse grâce au travail de Wei Quan à l’Université de Wuhan, Bikun Chen à l’Université des sciences et de la technologie de Nanjing, et Fei Shu à l’Université McGill à Montréal.

Ces gars ont examiné les incitations financières offertes par les 100 premières universités en Chine et ont extrait ces données pour des tendances intéressantes. Ils disent que les incitatifs en espèces, par publication, sont courants et que les scientifiques qui publient dans les meilleurs journaux occidentaux peuvent gagner plus de 100 000 $ par feuillet. De plus, il existe déjà des signes inquiétants selon lesquels ces récompenses financières faussent le processus de la science en Chine.

La Chine compte plus de 1000 universités. Mais dans les années 1990, il a commencé un programme appelé Projet 211 pour en faire 100 d’institutions de classe mondiale. « Finalement, 116 universités ont été admises au projet 211, formant un groupe d’élite d’universités occupant 70% du financement national de la recherche et supervisant 80% des doctorants », affirment Wei et Co.

En 1998, la Chine a lancé un autre programme appelé Projet 985 pour créer l’équivalent chinois des universités de la Ligue américaine Ivy tirées du projet 211. Le projet 985 compte désormais 39 universités, qui reçoivent encore plus de financement.

Il en résulte un système universitaire à trois niveaux composé de 39 établissements au premier rang, 73 universités au niveau 2 et plus de 1 000 universités au niveau 3.

Wei et Co disent que la première politique de paiement par publication a été lancée par le Département de physique à l’Université de Nanjing vers 1990. Initialement, les chercheurs ont reçu 25 $ pour chaque document publié et, au milieu des années 1990, cela avait augmenté jusqu’à 120 $.

Cette politique a eu un impact énorme. Après avoir commencé ce système de récompense, l’Université de Nanjing en tête de la liste des universités chinoises d’édition les plus articles dans des revues indexées par le Web service de la science pendant sept années consécutives. Il n’a donc pas fallu longtemps pour que d’autres universités suivent leur exemple.

Beaucoup d’universités publient maintenant leurs politiques de caisse par publication. Alors Wei et co ont utilisé le moteur de recherche chinois Baidu pour trouver ces documents sur les sites Internet de 100 universités – 25 au niveau 1, 33 au niveau 2, et 42 dans le niveau 3.

Ce n’est pas une stratégie d’échantillonnage idéal, car de nombreuses universités gardent leurs politiques de récompense secrètes, l’échantillonnage est uneauto-sélection de certaines façons.

Néanmoins, c’est la première fois que tout le monde a essayé d’examiner systématiquement le paysage des récompenses en espèces pour les scientifiques. Wei et co examinent comment les récompenses varient selon le facteur d’impact de la revue et aussi comment elles ont augmenté au fil du temps.

Les journaux Science et Nature ont de loin les facteurs d’impact les plus élevés, et les récompenses pour publication sont donc les plus élevées pour ces derniers. Wei et Co disent qu’en 2016, la récompense moyenne pour la publication d’un article unique dans ces journaux était de 44 000 $ et le paiement le plus élevé était de 165 000 $.

C’est un montant important dans un pays où le salaire moyen d’un professeur d’université est de seulement 8 600 $.

Les paiements pour publication dans des revues avec un facteur d’impact inférieur ont été significativement plus faibles. Le paiement moyen pour publication dans Actes de l’Académie nationale des sciences était de 3 513 $, dans le Journal of the Association for Information Science and Technology  2 488 $, et dans PLoS One 984 $.

« La valeur de la récompense pour un document JASIST est égale à un salaire d’un an pour un professeur nouvellement embauché tandis que le prix en espèces pour un article Nature ou Science est jusqu’à 20 fois le salaire annuel moyen d’un professeur d’université », disent Wei et co.

Cela a commencé à avoir un impact sur le comportement de certains scientifiques. Wei et co rapportent que le plagiat, la malhonnêteté académique, les articles écrits par fantômes et les faux scandales d’examen par les pairs augmentent en Chine, tout comme le nombre d’erreurs. « Le nombre de corrections papier rédigées par les universitaires chinois est passé de 2 en 1996 à 1 234 en 2016, un haut historique », disent-ils.

À titre d’exemple du changement de comportement, Wei et co rapportent le cas d’un matériel scientifique à l’ Université du Heilongjiang qui a publié 279 articles dans un journal unique, Acta Crystallographica Section E . Entre 2004 et 2009, ce scientifique a reçu plus de la moitié des récompenses offertes par l’université.

Cela suggère certainement un esprit d’entreprise, mais qui repose sur des récompenses à court terme plutôt que sur des objectifs de recherche à long terme.

L’accent mis sur les résultats positifs à court terme est une préoccupation particulière. Ces dernières années, il est apparu que plus de la moitié de la recherche biomédicale ne peut être reproduite, une découverte qui met en doute le processus de la science derrière elle.

Ce n’est pas un problème limité à la Chine en aucun cas. Mais la pratique de payer pour la publication est susceptible d’exacerber la situation.

Les données de cette étude sont publiées par les universités chinoises, mais il existe des rumeurs de paiements nettement plus élevés qui ne sont pas publiés. Cela ne peut pas être bon pour le progrès.

Bien sûr, les scientifiques occidentaux ne peuvent prétendre être exempts d’influences extérieures. La recherche de « la vérité » n’est pas aussi pure que beaucoup voudraient croire, mais cette pratique pourrait considérablement ternir davantage encore. Si le succès de la publication peut être amélioré par des paiements en espèces aux scientifiques, combien de temps avant que les universités d’autres pays ne respectent leurs objectifs ?

Une façon de lutter contre cette tendance est la transparence. Beaucoup de scientifiques déclarent leurs intérêts financiers lors de la publication de la recherche. Certes, les journaux devraient tenir les scientifiques chinois, en fait, des scientifiques, selon la même norme en leur demandant de déclarer les paiements qu’ils reçoivent pour publication.

Ref: arxiv.org/abs/1707.01162

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