Une université chinoise impose à ses élèves un régime épuisant de « nourriture » cultivée avec leur propre caca

Broyer du blé à partir de rien, manger des légumes cultivés avec ses propres déchets, et des vers torréfiés pour le dîner: La vie dans l’espace n’est pas un pique-nique plaisant…

À l’Université de Beihang, anciennement connue sous le nom d’Université d’Aéronautique et d’Astronautique de Pékin, quatre étudiants ont participé, le 9 juillet, à une expérience en capsule destinée à simuler la vie dans l’espace et y demeurer pendant plus de six mois, en se nourrissant avec ce qu’il y pousse à l’intérieur. D’autres étudiants avant eux ont réussis, en vivant dans une capsule étonnamment spacieuse de 1 600 pieds carrés pendant deux mois. En chemin, les résidents de la capsule ont conservé un journal de bord hebdomadaire sur WeChat. Plutôt comme les journaux du film Martian, ils se concentrent sur l’activité de la production, de la préparation et de l’élimination des aliments.

L’installation, composée de trois cabines, est connue sous le nom de « Yuegong-1 » ou Lunar Palace 1. Le projet fait partie des efforts de la Chine pour développer un système autonome pour soutenir la vie dans un vaisseau spatial pour l’exploration spatiale longue distance, a déclaré le scientifique en chef de la capsule et designer Liu Hong en mai. Liu a reçu son doctorat dans le domaine de la protection de l’environnement à Lomonosov Moscow State University en 1994 avant de retourner en Chine pour centrer ses études sur le maintien de la vie dans l’espace. En 2014, Liu a déclaré aux médias d’Etat Global Times que le projet de projet Yuegong-1, qu’elle a commencé en 2004, a coûté plus de 10 millions de yuans (1,5 million de dollars) (lien en chinois).

La Chine a été ambitieuse à propos de son développement spatial ces dernières années. Le pays dépense environ 2 milliards de dollars par année sur son programme spatial, par rapport aux 40 milliards de dollars américains. Le pays prévoit de faire atterrir la première sonde sur le côté sombre de la lune l’année prochaine et espère mettre les astronautes sur la lune d’ici 2036. De plus, des entreprises chinoises privées comme Landspace ont dit espérer rivaliser directement avec SpaceX.

Au cours de la première étape, qui a débuté le 10 mai, quatre étudiants chercheurs ont décrit comment ils ont fabriqué des aliments à partir de zéro – dès la première étape de la culture des plantes à l’aide de graines, les engrais ont été fabriqués à partir de leur propre caca. Les déchets sont traités avec un procédé de fermentation, après quoi il est utilisé pour les cultures dans la cabine, créant un cycle de vie.

Les chercheurs ont cultivé du blé, des pommes de terre, des carottes, des haricots et des oignons – les « cinq beautés » – dans deux cabines de légumes, a écrit (lien en chinois) Gao Han, candidat principal à l’université et membre du groupe de recherche, sur Le 17 mai. Chaque jour, l’équipe a arrosé et réglé les lumières rouges pour les plantes, leur principale source de nourriture, selon le journal. Pour leur premier déjeuner, ils fabriquaient des poivrons verts frits et des aubergines avec du porc en tranches, selon le journal de Gao (lien en chinois) le 23 mai, bien qu’il ne soit pas clair d’où apparait le porc. Le journal ne mentionne aucune tentative d’élevage de porcs dans la capsule. (Les chercheurs n’ont pas répondu aux questions de Quartz concernant la source de leur viande).

Premier déjeuner pour les chercheurs du Yuegong-1 le 10 mai 2017.
Premier déjeuner pour les chercheurs du Yuegong-1 le 10 mai. (Yuegong-1)

Lorsque le blé a mûri, les chercheurs l’ont récolté, lavé et broyé avant de faire une variété de plats élaborés: le mantou à la vapeur , les pains chinois en forme de nuage, ainsi que des rouleaux et des boulettes torsadées cuites à la vapeur. Ils ont également essayé de faire des nouilles sans blé, mais cela a échoué parce que le blé n’était pas assez raffiné et contenait trop de son de blé, ce qui rendait difficile la formation de nouilles, a écrit un autre chercheur, Liu Dianlei, le 3 juin.

Les boulettes et les petits pains faits de blé.
Les boulettes et les petits pains faits de blé. (Yuegong-1 / Wechat)

La majeure partie de l’apport occasionnel de protéines de l’équipe provenait de vers de farine. Les chercheurs disent que les étudiants ont « trois missions » dans l’expérience, ont-ils écrit le 24 juin: ils consomment des plantes non comestibles, génèrent le dioxyde de carbone dont les plantes ont besoin et, enfin, fournissent aux chercheurs des protéines.

« Je me sens en conflit chaque fois que j’ai aidé les vers à compléter leur mission finale … ils sont nés pour la science », a écrit Liu dans le journal (lien en chinois). « Mais j’ai appris que l’on devrait oser sacrifier pour la cause astronautique [de notre pays] ».

Les vers de plat frites.
Les vers de plat frites. (Yuegong-1 / Wechat)
Les chercheurs mangent des vers de farine.
Les chercheurs mangent des vers de farine. (Yuegong-1 / Wechat)

Le maintien de la vie dans une installation fermée n’est pas facile, mais les chercheurs peuvent surfer sur Internet, jouer à des fléchettes et faire du vélo pendant leur temps libre (lien en chinois). Liu Hui, le capitaine de la première équipe d’étudiants vivant dans la capsule, a déclaré après avoir quitté la capsule qu’elle se sentait parfois  » un peu faible  » après une journée de travail.

Dans une cabane scellée, les chercheurs ont trouvé des moyens d’être créatifs avec leur nourriture. Les résidents actuels ont fait un « gâteau d’anniversaire » en blé et ont utilisé des haricots comme des « bougies » pour célébrer l’anniversaire d’un membre, selon la dernière publication du journal le 12 juillet.

La deuxième équipe a célébré l'anniversaire d'un membre de l'équipe le 12 juillet.
La deuxième équipe a célébré l’anniversaire d’un membre de l’équipe le 12 juillet. (Yuegong-1 / Wechat)

Lorsque le groupe actuel part, la première équipe retourne dans la capsule pendant 105 jours supplémentaires. Au total, les deux équipes auront passé 365 jours dans la capsule.

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