Accepter ses émotions les plus sombres est la clé de la santé mentale

Rumi, le poète soufiste du XIIIe siècle, a comparé les émotions – « une joie, une dépression, une méchanceté » – à des « visiteurs inattendus ». Son conseil était de les laisser rire. Mais ce n’est pas ce que nous faisons. Au lieu de cela, nous prétendons ne pas les remarquer, voir même nous les cachons. Nous voulons enterrer le ressentiment et la colère, ou échanger la solitude pour la reconnaissance, bien plus à la mode.

Dans une époque culturelle qui est décidément pro-positivité, la pression pour supprimer ou camoufler les sentiments négatifs est réelle.

Cependant, les études psychologiques ont montré que l’acceptation de ces émotions négatives est la voie la plus fiable pour retrouver et maintenir la tranquillité d’esprit. Que ce soit à travers la lentille des philosophies orientales anciennes, ou dans des formes de traitement de plus en plus populaires, comme l’Acceptation et l’Engagement et la Thérapie Cognitive fondée sur la Mindfulness, l’acceptation de ses émotions sombres est maintenant soutenue par un ensemble de preuves reliant l’habitude à une meilleure résilience émotionnelle , et moins de symptômes de dépression et d’anxiété.

L’acceptation, par conséquent, a son moment, au moins parmi les universitaires. Le comment et le pourquoi cela fonctionne a été assez peu étudié, dit Brett Ford, professeur de psychologie à l’Université de Toronto. « L’acceptation implique de ne pas essayer de changer notre façon de ressentir, mais de rester en contact avec ses sentiments et de les prendre pour ce qu’ils sont ». Alors, demande-t-elle, comment peut-on accepter des émotions négatives? Et pourquoi cela est paradoxalement lié à un développement psychologique à long terme?

Il y a quelques années, lorsque Ford était étudiante en doctorat à l’Université de Californie, Berkeley, elle et trois chercheurs ont conçu une étude en trois parties pour essayer de le découvrir. Leurs résultats ont été publiés dans le Journal of Personality and Social Psychology .

Selon leurs analyses, la magie de l’acceptation est en plein effet sur les réactions émotionnelles à des événements stressants. C’est ce mécanisme qui peut, au fil du temps, conduire à une santé psychologique positive, y compris des niveaux plus élevés de satisfaction de la vie. En d’autres termes, accepter les émotions sombres comme l’anxiété ou la rage, ne vous en soulagera pas ou n’améliorera pas l’expérience émotionnelle. Cela ne vous rendra pas non plus « content », du moins pas directement.

« Vous interprétez toujours le zéro effet avec prudence », dit Ford, « mais pour nous, il semble que l’acceptation affecte uniquement les émotions négatives et n’interfère pas avec les émotions positives ».

De plus, l’acceptation semble être liée à une meilleure santé mentale lorsqu’elle est utilisée en réponse à des émotions négatives, pas positives, ajoute-t-elle, il ne s’agit pas de vivre dans le monde avec une « attitude largement détachée ». Pas besoin de la jouer trop cool.

Heureusement, l’acceptation fonctionne pour un large éventail de personnes – les chercheurs ont constaté que ce n’est pas lié à un seul groupe socio-économique ou racial. Cela semble être efficace que les personnes traitent avec des sentiments liés à des événements de vie intenses ou des inconvénients mineurs.

Enfin, ils affirment que l’acceptation est plus liée à une meilleure santé psychologique que les autres modes mentaux comme, par exemple, en pratiquant la non réactivité, ou simplement en observant. « Vous devez faire attention à votre expérience interne », explique Ford, « mais l’acceptation, l’acceptation sans jugement, semble être l’ingrédient clé de l’attention. »

Trois tests d’acceptation

Les conclusions de Ford ont été tirées d’au moins une et souvent deux parties de l’étude en trois parties.

Tout d’abord, les chercheurs ont analysé les réponses à plus de 1000 questionnaires axés sur la régulation émotionnelle et la santé psychologique envoyés aux étudiants de premier cycle à l’Université de Californie à Berkeley. Accepter les émotions négatives habituelles a bien contribué à réduire le sentiment de mal-être (que les études précédentes avaient démontré), et était même susceptible de conduire à des niveaux élevés de bien-être.

Ensuite, les psychologues ont recruté 156 personnes de la région de la baie de San Francisco pour une expérience de laboratoire qui a soumis les participants à un stress universel normalisé: prendre la parole en public. « Nous avons eu des gens qui se sont présentés et nous leur avons dit: « En passant, vous allez donner un discours de trois minutes prétendant que vous êtes à un entretien d’embauche et vous devez parler de vos compétences en communication verbale et écrite », Ford dit. L’hypothèse était que ceux qui avaient été identifiés comme ayant plus de facilité à accepter leurs états mentaux négatifs manifesteraient des émotions négatives moins sévères, ce qui a été prouvé comme vrai. Encore une fois, les chercheurs s’appuyaient sur le travail d’autres psychologues.

Dans la dernière étude, les chercheurs ont demandé à 222 personnes de diverses sorigines et milieux socio-économiques, cette fois recrutés dans la région de Denver, pour rédiger un journal dans lequel ils devaient raconter l’événement le plus stressant de chaque jour sur une période de deux semaines. Leurs habitudes d’acceptation de base ont été mesurées avant la période d’écriture du journal, et leur bien-être psychologique général a été mesuré à l’aide de questionnaires normalisés six mois plus tard. Les « accepteurs habituels », allaient mieux que leurs pairs, quelques soient les incidents auxquels ils ont été confrontés (recevoir un appel téléphonique d’un fils en prison, par exemple ou des disputes et des conflits mineurs : un même facteur significatif étaient un facteur de stress commun).

Résistez à l’envie de lutter pour le bonheur

Les penseurs bouddhistes soulignent souvent que « l’acceptation » ne signifie pas être résigné face à une situation stressante et négative, surtout lorsque la situation est sous votre contrôle. Accepter les situations est plus complexe et dépend du contexte, selon Ford. Nous devons accepter un décès, mais nous n’avons pas besoin de subir un traitement injuste de la part du propriétaire ou d’un patron, par exemple, ce qui pourrait entraîner une mauvaise santé mentale.

 « Acceptation » ne signifie pas se laisser marcher dessus. Les émotions négatives sont différentes, car elles sont une partie inévitable du fait d’être humain. « La vie est merveilleuse de temps à autre, mais c’est aussi tragique », a déclaré Svend Brinkmann, professeur de psychologie à l’Université d’Aalborg au Danemark, à la journaliste de philosophie de Quartz, Olivia Goldhill. « Les gens meurent dans nos vies, nous les perdons, si nous n’avions l’habitude d’avoir que des pensées positives, alors ces réalités pourraient nous frapper encore plus intensément quand elles se produisent, et elles se produiront ».

L’autre problème, c’est de ne s’autoriser qu’à réfléchir et penser positivement et de poursuivre constamment le bonheur, c’est cela qui met les gens dans le mauvais état d’esprit, dit Ford, et c’est antithétique au calme et à la sérénité.

Ford croit que sa recherche pourrait aider à informer les futures interventions en santé mentale, qui s’appuient actuellement sur certaines approches qui peuvent échouer. « Quand quelque chose se passe et essayez d’y repenser ainsi : « Oh, ce n’est pas si important », ou ‘je vais apprendre et grandir à partir de cela, »cela ne fonctionne pas nécessairement », dit Ford. Les gens ont tendance à rejeter ce type de recadrage lorsque leurs problèmes sont graves aussi.

Cela dit, l’acceptation reste mystérieuse à certains égards. Les psychologues ne savent pas quels facteurs influencent certaines personnes pour accepter avec plus de facilité des émotions sombres, malgré les pressions culturelles pour rester positif à tous prix. On ne sait pas non plus si l’acceptation pourrait se retourner contre certains individus, ou si les personnes qui suppriment habituellement leurs sentiments plus sombres pourraient faire la transition sans l’aide d’un thérapeute ou d’un professeur zen.

« Ma difficulté est que ce serait un défi », dit Ford. En Occident et aux États-Unis, en particulier, dit-elle, le bonheur et la positivité sont considérés comme des vertus. « Certaines entreprises (comme nous l’avons vu avec Walmart) veulent que leurs clients et leurs employés soient enchantés tout le temps », dit-elle. « C’est déraisonnable, et lorsque nous sommes confrontés à des attentes déraisonnables, il est naturel pour nous de commencer à appliquer le jugement aux expériences mentales négatives que nous avons ».

Comme d’autres habitudes cognitives, cependant, l’acceptation est une compétence qui peut être acquise. (Une tactique généralement enseignée est de penser à vos émotions comme des nuages ​​passagers, visibles mais qui ne sont pas une partie de vous.) Et selon une étude réalisée par Ford en 2010, les adultes plus âgés acceptent plus que les adultes plus jeunes. Comme la sagesse, tout vient avec l’âge, comme le recul, alors la plupart d’entre nous y arriveront certainement.

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