Le magasin de peinture, vieux de 130 ans, qui a inventé les pastels à l’huile pour Picasso

Le mouvement impressionniste français était une révolution – contre les salons sanctionnés par le gouvernement, contre l’établissement de l’art parisien et contre les détails exigeants du réalisme. Des artistes comme Paul Cézanne et Camille Pissarro ont débuté un coup d’état avec le Salon des Refusés de 1863 et ont continué à scandaliser les critiques avec leurs techniques et leurs matières modernes.

Pendant ce temps, une autre révolution, cette fois technologique, se déroulait dans les coulisses.

En 1841, l’artiste américain John G. Rand a inventé le tube de peinture en étain en remplacement des vessies de porc précédemment utilisées pour stocker de la peinture. Cette innovation a rendu plus facile pour les artistes le transport de leurs matériaux, en facilitant aussi les techniques plein air qui sont devenues la signature des impressionnistes. La peinture elle-même a connu des développements rapides ces dernières années, avec l’introduction du pigment industriel et l’invention des nuances synthétiques jamais vues auparavant.

À son tour, la diversité croissante des fournitures artistiques disponibles a engendré un nouveau groupe d’experts. Jusqu’au milieu du 18ème siècle, des artistes en Europe achetaient leurs pigments en pharmacies qui vendaient également des minéraux, des épices et des résines importés de régions éloignées comme l’Afrique et l’Extrême-Orient. Mais les propriétaires de magasins commencèrent bientôt à se spécialiser, et en 1770, le terme « marchands du coleurs » était utilisé régulièrement.

Le commerce a prospéré, en particulier à Paris. En 1817, il y avait 79 marchands de couleurs. En 1830, 270. Et en 1885, il y en avait 600.


L’Avant du magasin Sennelier, Quai Voltaire à Paris, au début du 20ème siècle.

Un, en particulier, apparu sur la scène en 1887. Il s’appelait Gustave Sennelier, un dessinateur qualifié qui a illustré des catalogues pour l’industrie chimique. Mais sa véritable passion était la chimie elle-même. Pendant cinq ans, le jeune homme a suivi des cours du soir au Conservatoire des Arts et Métiers.

Et puis, un matin d’avril, il a vu une chance de poursuivre son plus grand intérêt. En descendant le Quai Voltaire dans une voiture tirée par des chevaux, Sennelier a remarqué un panneau « à louer » affiché devant un magasin de fournitures d’art. Il a repris le bail et a acheté tous les stocks restants du propriétaire en faillite du magasin.

Au début, Sennelier vendait des peintures pré-fabriquées. Mais il ne fallut pas longtemps avant de décider de produire sa propre gamme de couleurs, traversant l’Europe pour établir des liens avec les meilleurs fabricants de pigments au monde. Il a transformé le studio du propriétaire précédent en un atelier et a installé deux moulins pour broyer et mélanger les pigments. Bientôt, le magasin pouvait faire de 900 à 1200 tubes de peinture par jour – certains d’entre eux, comme « Orange chinois», était exclusif à Sennelier.

D’autres nuances ont été développées à la demande de peintres particuliers qui fréquentaient son magasin. À la fin du 19ème siècle, les commerçants de couleurs étaient moins considérés comme des fournisseurs que des consultants. Un peintre pouvait venir dans le magasin en demandant un rouge plus foncé ou un blanc avec une finition mate. Aujourd’hui, les descendants de Sennelier mentionnent Alfred Sisley , Pierre Bonnard , Chaïm Soutine et Paul Gauguin parmi les innombrables artistes qui ont passé la porte pour acheter de la peinture.

Sennelier, Paris. Photo de Peter Holland.

En 1912, Sennelier a publié The Chemistry of Colors , un guide qui décrit comment il a créé la peinture. Il espère que les artistes « comprendront la sincérité de cet essai, et comment il resterait intact dans l’ombre de la publicité », a-t-il écrit. « La chimie est une science qui n’obscurcit pas ». Il espérait instruire les artistes sur l’importance de leurs matériaux, une vision singulière à l’époque. Il était le seul marchand de couleurs de cette période à publier un tel livre.

Sennelier ne s’est pas borné à peindre non plus. Edgar Degas s’est promené dans le magasin un jour, demandant des pastels doux dans une gamme de marrons. Le maître couleurs a finalement développé une série de 700 nuances dans le milieu, dont 30 sont devenus les marrons propres de Degas. D’autres artistes, dont Édouard Vuillard, ont acheté des toiles au magasin. (Le propriétaire actuel du magasin, Dominique Sennelier, reçoit toujours les appels des conservateurs qui ont découvert le timbre Sennelier sur le dos des tableaux).

La boutique a été couronnée de succès par les générations. Henri Sennelier, petit-fils de Gustave, a été approché par Pablo Picasso lui-même en 1948. Le peintre espagnol habitait à proximité, dans un studio qu’il avait trouvé chez sa maîtresse Dora Maar (elle-même artiste). Il avait déjà acheté plusieurs cahiers du magasin, mais ce jour-là, il avait une demande plus compliquée. Il a demandé à Henri s’il pouvait fabriquer un milieu qui pourrait être utilisé sur n’importe quelle surface, sans nécessiter un revêtement spécial.

Il lui a fallu un an, mais Henri revint avec quelque chose qu’il appelait « pastels à l’huile » – des bâtons de pigments cireux plutôt que crayeux, et qui pouvaient être utilisés dans des traits épais et denses. Picasso, satisfait, a acheté 40 de chacune des 48 couleurs. Henri a jeté le reste de son stock sur l’étagère, se demandant s’ils vendraient. Ils ont rapidement fait sensation, et le magasin les vend encore aujourd’hui.

Sennelier, Paris. Photo de Peter Holland.

Sennelier, Paris. Photo de Peter Holland.

Aujourd’hui, le magasin original de Sennelier est devenu une marque mondiale. Mais certaines choses sont restées les mêmes. La vitrine originale de la Seine fonctionne encore (bien qu’elles soient plus dispersées dans tout Paris). Et la famille Sennelier, maintenant quatrième génération, gère toujours le magasin.

Peut-être les plus révélateurs, ils fournissent toujours du matériel personnalisé à des artistes novateurs. Sennelier a travaillé avec David Hockney pour son travail massif, multicouches Grand Canyon (1998). Et ils travaillent avec d’innombrables autres artistes, beaucoup inconnus.

« Mais demain », a déclaré Dominique, « peut-être qu’ils seront le Cézanne du 21ème siècle« .

Mon pastel d’Owdin est fait en pastels Sennelier, et les couleurs de ces bâtons sont magiques !

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