Quand Picasso tentait de voler la Mona Lisa

L’horloge sonnait minuit. Il était temps de disposer de la preuve. En mettant l’oeuvre d’art volé dans une simple valise surdimensionnée, Pablo Picasso et Guillaume Apollinaire ont foncé à studio et dans l’air épais de l’été. Une voiture était trop risquée. Ils devraient procéder à pied.

Le duo a traîné la valise dans les pentes abruptes et pavées du quartier parisien de Montmartre. Au loin, la Seine brillait sous les lampadaires qui marquaient toujours ses rives. Si l’oeuvre avait été volé de n’importe où, peut-être le duo aurait pu tempérer leur panique, mais le Louvre lui-même. Pour l’instant, la Seine semblait leur seul espoir.

Le 22 août 1911, deux semaines avant, le monde avait été secoué par la déclaration sans souffle d’un gardien du musée alors qu’il se rendait dans le bureau du directeur général du Louvre. La Mona Lisa, le visage même de l’Art, avait été volée.

Au fur et à mesure que les nouvelles du vol ont éclaté, les frontières de la France étaient scellées, et les spectateurs du monde entier étaient égarés et effrayés. Pourtant, à bien des égards, le vol de la Mona Lisa était simplement le plus explosif au coeurs d’une longue litanie d’assaut envers le Louvre.

Des mois avant le coup, un journaliste français avait passé la nuit dans un sarcophage du Louvre pour exposer sa petite surveillance du musée. Il avait essayé, les toiles elles-mêmes auraient été assez faciles à arracher aux galeries. Alors que d’autres musées nationaux de premier plan, comme les Uffizi italiens, avaient depuis longtemps demandé que leurs peintures soient vissées au mur, la majeure partie des pièces du Louvre, y compris la Mona Lisa, continuaient à être exposées sans protection. Le personnel du musée a en outre été autorisé à retirer les œuvres d’art avec une telle impunité non contrôlée, que les gardiens ne signalaient pas l’absence de la Mona Lisa 24 heures après son vol, après avoir précédemment supposé que la peinture était simplement en maintenance.

Même après la découverte, les indices étaient rares. Les jours passèrent. Ensuite, une semaine. A la recherche de pistes, les enquêteurs étaient de plus en plus désespérés. Ils avaient besoin d’une pause – de quelque chose, pour apaiser les centaines de clients désemparés qui marchaient quotidiennement à travers le Louvre pour contempler l’espace vide où la Mona Lisa était une fois accrochée.

Modigliani, Picasso et André Salmon devant le Café de la Rotonde, à Paris. Image prise par Jean Cocteau à Montparnasse, Paris en 1916, via Wikimedia Commons.

Le 29 août, huit jours après la disparition de la peinture, un jeune homme s’est approché des bureaux du Paris-Journal et a commencé à parler. Il s’appelait Joseph Géry Pieret. Le journal s’identifiait simplement comme « le voleur ».

Au cours de plusieurs décennies, Pieret a raconté que, depuis plusieurs années, il avait développé un passe-temps presque compulsif de levage et de vol d’ébauche d’œuvres d’art mineures du Louvre. Pour étayer sa demande, Pieret a ramené une petite statue qui fut vite authentifiée par les conservateurs du Louvre en tant que pièce ibérique de l’exposition d’objets pré-chrétiens du musée.

Les questions se sont déroulées avec rapidité et faiblesse: Pieret était-il responsable du vol de Mona Lisa ? Savait-il qui l’avait fait ? Sur ce plan, le voleur a nié, en partageant seulement qu’il avait déjà vendu deux autres statues à un « peintre-ami » à Paris qui entretenait une fascination personnelle pour l’art ibérique.

Soudainement, l’affaire a pris de l’élan. Bien que les rédacteurs du Paris-Journal ont refusé d’abandonner le nom de leur source anonyme à la police, le voleur avait laissé un indice – un nom de plume dans une de ses confessions publiées, était tiré directement des écrits du poète d’avant-garde Apollinaire . (Comme la police le découvrirait plus tard, Pieret était en fait l’ancien secrétaire de l’écrivain.) Bientôt, les enquêteurs français frappaient à la porte d’Apollinaire.

Mais la police ne pensait pas qu’il avait agi seul. Apollinaire était un membre dévot de l’entourage moderniste de Picasso, la bande à Picasso, un groupe d’artistes connues dans la ville en tant que « Hommes sauvages de Paris ». Voilà, selon la police, un groupe de voleurs d’art assez sophistiqués pour dérober la Mona Lisa.

Il n’y avait qu’un seul problème: ni Apollinaire ni Picasso n’avaient participé à la disparition de la peinture. En conséquence, la fouille policière de l’appartement du poète n’a pas révélé de nouvelles preuves.

Mais les deux artistes étaient à peine innocents. Fidèle au témoignage de Pieret, Picasso a gardé deux statues ibériques volées enterrées dans un placard dans son appartement parisien. Malgré les dernières fausses déclarations de l’artiste, il ne fallait pas se tromper sur leurs origines. Le fond de chacun était estampillé en gras: PROPRIÉTÉ DU MUSÉE DU LOUVRE.

Photo de Vincenzo Peruggia, qui aurait volé la Mona Lisa en 1911. ca. 1909. Image via Wikimedia Commons.

Portrait de Pablo Picasso, 1908. Image via Wikimedia Commons.

Affligés par la perspective de la déportation dans leurs pays d’origine, Picasso et Apollinaire avaient résolu de prendre des mesures radicales, enroulant les deux statues ibériques volées dans une vieille valise qu’ils traînaient sur les rives de la Seine. Pourtant, alors que le duo regardait dans les eaux obscures de la rivière dans les premières heures du 5 septembre 1911, personne ne pouvait se laisser aller à les jeter.

Plus tard ce matin-là, Picasso a rendu les statues au journal qui avait d’abord publié le témoignage de Pieret. Deux jours plus tard, Apollinaire était derrière les barreaux, où il a fini par dénoncer Picasso et Pieret à la police. L’écrivain passerait plusieurs jours en prison avant de retrouver encore Picasso, cette fois devant les tribunaux alors qu’il faisait face à des accusations d’art volé au Louvre.

En fin de compte, le procès s’est joué plus comme une farce. Apollinaire a tout confessé: protégeant Pieret, il possédait l’oeuvre volée, et a conspiré pour cacher des preuves. Picasso, pleurait ouvertement devant le tribunal, alléguant hystériquement, qu’il n’avait jamais rencontré Apollinaire. Pris dans des témoignages contradictoires et absurdes, le juge président Henri Drioux a rejeté l’affaire, rejetant finalement les deux hommes avec un simple avertissement. Aussitôt que le duo a été soupçonné, ils étaient libres.

Deux ans plus tard, en décembre 1913, la Mona Lisa résurgirait à Florence, son sourire joyeux aussi fascinant que jamais. Selon l’homme qui a effectivement retrouvé la pièce – un Vincenzo Peruggia – sa seule ambition était de voir la peinture rendue à sa patrie natale. Aujourd’hui, les historiens continuent de débattre de la légitimité du soi-disant patriotisme de Peruggia. Pourtant, à Paris, on ne peut qu’imaginer que Picasso a du avoir un grand soupie, reconnaissant que sa première incrimination ne l’avait pas dépouillé de sa propre patrie espagnole.

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