L’étrange et vaine histoire des Who’s Who Livres

D’un premier projet d’animal domestique à la moquerie et aux escroqueries.

Sur une journée classique flottante, au service des communiqués de presse PR Newswire, il est inévitable que vous rencontriez une liste de personnes désignées comme membres nouveaux d’une liste de personnes qui sont « in ».

La liste varie toujours, mais l’intention est habituellement la même: donner un avis à la personne pour sa vie et sa carrière, peu importe la façon dont elle est apparemment médiocre. Il y a eu un temps, il n’y a pas si longtemps, quand les listes de personnes étaient plus organisées et suivies. Au Royaume-Uni, il s’agissait d’un livre de référence de 250 pages qui a fait ses débuts en 1849 et qui est encore publié aujourd’hui, aspirant à être un recueil « de personnes vivantes, remarquables et influentes, de tous les horizons de la vie, dans le monde entier ». Aux États-Unis, le premier était un peu moins expansif, c’était davantage le projet d’un éditeur autocentré excentrique nommé Albert Nelson Marquis qui, en 1899,

 La liste des notables de ce livre, qui dépassait déjà les 8 000 dans la première édition, comprenait tous les membres du Congrès avec presque tous les autres politiciens de l’époque. Mais, comme l’a signalé le Chicago Tribune en 1986, Marquis avait été noté pour ses étranges standards. Les célébrités traditionnelles du cinéma ou du sport ont souvent été regardées, pour la faveur des éducateurs, des ecclésiastiques ou d’autres notables qui reflétaient les propres intérêts personnels de Marquis. Il avait également tendance à faire des jugements moraux, à l’exclusion de Frank Lloyd Wright, par exemple, en raison de sa vie personnelle agitée.

Le fait que Marquis ait voulu écrire le livre était une surprise. Orphelin, il a été élevé par ses grands-parents maternels dans l’Ohio avant de déménager à Chicago. C’est là où, finalement, il a lancé sa grande idée.

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La page de titre à l’édition 1899-1900 de Who’s Who in America . ARCHIVES INTERNET / DOMAINE PUBLIC

Marquis a rapidement déménagé dans l’édition, a lancé son propre entreprise dans les années 1870 à l’âge de 21 ans. La société a commencé à Cincinnati, mais a finalement déménagé à Chicago, où Marquis a réalisé son rêve: une première édition de Who’s Who in America, dans laquelle il a clairement expliqué son intention dans un prologue.

« Sans prétendre l’infaillibilité ou l’inerrance, on croit que cette publication sera un ajout bienvenu à la liste des aides pratiques qui constituent la bibliothèque des livres indispensables », déclare le prologue. « Certes, rien n’a été supprimé que des soins minutieux, des efforts persistants ou des dépenses d’argent pourraient fournir pour que le volume remplisse pleinement les buts de sa compilation ».

Mais, dans les décennies suivantes (le livre a duré longtemps après la mort du marquis en 1943), le livre était notoirement incohérent.

Et les incohérences et l’affaiblissement progressif des normes de Who’s Who en Amérique n’ont pas aidé à respecter le genre dans son ensemble.

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Une copie de Who’s Who Los Angeles , à partir de 1927. DOMAINE PUBLIC

Prenez Donald Ray Grubbs, par exemple, un employé d’une entreprise qui a analysé l’intégrité structurelle des sites industriels, qui a été cité dans un article de Forbes de 1999 comme quelqu’un qui a prouvé dans une grande variété de publications au fil des ans, que beaucoup étaient susceptibles d’acheter un grand nombre de ces articles. (Par chance, l’article a été rédigé par un grand Tucker Carlson.)

« Je n’ai que des éloges à dire à propos d’eux parce que je pense qu’ils font un bon travail », a-t-il déclaré.

Grubbs, cependant, était illustratif dans ses publications qui avaient complètement posé un filigrane de notoriété à une façon de se soumettre automatiquement aux autobiographies, qui étaient rarement vérifiées.

Le nombre total de personnes qui n’ont pas aidé, engendré par le fait que la phrase « qui est qui » (Who’s Who) n’est pas protégée par le droit d’auteur, ce qui signifie que tous ceux qui le voulaient pouvaient lancer leur propre publication.

Tout cela a conduit à certains livres d’une certaine valeur, comme Who ‘s Who de 1967 parmi les étudiants américains de lycée, que l’éditeur Paul Krouse a publié pour lutter contre l’image hippie de la jeunesse américaine, et qui a fait des hypothèses assez larges dans le processus.

Mais le livre de Krouse était un parmi des centaines, réduisant considérablement la marque dans son ensemble, ce qui a mené à beaucoup de moqueries, comme un livre appelé Who’s Nobody in Americaune tentative de la fin des années 1970 d’un groupe de satiriques pour prendre caricaturer l’omniprésence de l’édition originale.

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Une page d’entrées du 1902 Who’s Who in America comprend des avocats, des chimistes et des médecins. ARCHIVES INTERNET / DOMAINE PUBLIC

« Il y a quelque chose comme 286 livres commençant par le titre » Who’s Who in … « Être dans ‘Who’s Who’ n’est que légèrement plus prestigieux que d’être dans l’annuaire téléphonique », a expliqué alors le co-auteur Derek Evans.

Evans et son co-conspirateur Dave Fulwiler publient plus tard un livre qui énumère tous ceux qui ont demandé à être listé. Intitulé Who’s Nobodyle livre a été imprimé en 1981, une liste de 111 pages de Nobodies. (Le sous-titre a été: « N’êtes-vous pas  personne? Pouvez-vous le prouver? »)

Une saga de 1987 impliquant l’humoriste Joe Queenan pourrait avoir renforcé la réputation en baisse deWho’s who pour de bon. Queenan a soumis une personne de fiction nommée RC Webster à Who’s Who in America. Webster, bien sûr, est entré, alors que Queenan a fait un essai sur The New Republic. Un extrait:

Est-ce que quelqu’un de « Who’s Who » contacte M. Webster pour vérifier l’authenticité? Oui, une fois qu’il a reçu une lettre demandant en quelle année il avait obtenu son diplôme de maîtrise. À ce stade, j’ai changé F & M T & A à Houston Polytechnical Institute, pour voir si quelqu’un y faisait attention. Personne n’a relevé.

Les choses ne sont aggravées après cela, avec ce qui obtient une éventuelle association avec des offres frauduleuses du genre courriers d’escroquerie nigérians de la fin des années 2000?

« La plupart des personnes qui sont des organisations sont là pour l’argent sans préoccupation pour les soi-disant honorés », a déclaré le journaliste Ben Rothke en 2009 pour la publication commerciale CSO.

Le site Web de .whoswho.
Le site Web de .whoswho. SCREENGRAB

Ce qui nous amène à 2017 et la question de savoir qui, exactement, qui est pour ces jours-ci, parce que, bien sûr, vous n’avez pas besoin de vous présenter dans un livre de vanités pour obtenir plus d’exposition. Les médias sociaux accomplissent la même tâche pour vous très bien.

Et pourtant, ça marche. Quand on se promène sur Internet pour cette histoire, par exemple, on se retrouve avec quelqu’un qui vendait un nom de domaine Whos What de niveau supérieur aux abois de ceux prêts à payer pour le privilège. Selon 101Domain, cela coûterait 4 125 $ pour acheter ernie.whoswho, bien que d’autres domaines du service soient un peu moins chers.

« Les mots ont des significations, et .Who’s Who ne transmet pas seulement le message que vous n’êtes pas Yahoo, mais aussi tout le contraire », indique le registre.

On pourrait être en désaccord.

Sincèrement, n’est-ce pas un vaste blague de prétendre être Quelqu’un à l’air où la notoriété sociale est un métier ?

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