La femme qui a recueilli plus de 25 000 menus

Son rêve ? Préserver l’histoire culinaire du début des années 1900.

Photo de Frank E. Buttolph, c. 1917-21

Photo de Frank E. Buttolph, c. 1917-21 BIBLIOTHÈQUE PUBLIQUE DE NEW YORK

Frank E. Buttolph aimai dire qu’elle a commencé à collecter des menus de restaurant le 1er janvier 1900. Au restaurant Columbia à New York, a-t-elle dit, elle a reçu un menu daté du nouveau siècle. Frappé par la vue, elle l’a gardé. Mais ce n’est probablement pas vrai, car sa vaste collection semble avoir commencé plusieurs années plus tôt, à moins qu’elle entreprit de compléter sa collection plus tard. La Bibliothèque publique de New York, qui archive maintenant beaucoup de menus de Buttolph, déclare même qu’elle les a contacté pour la première fois au sujet de sa collection un an plus tôt, en 1899.

Menu du restaurant Columbia, 1900.
Menu du restaurant Columbia, 1900. BIBLIOTHÈQUE PUBLIQUE DE NEW YORK

Frank E. Buttolph n’a pas toujours utilisé ce nom. Né à Mansfield, en Pennsylvanie, en 1844, elle a été connue sous le nom de Frances Editha Buttles. Elle a changé son nom de famille en « Buttolph » en 1900 après avoir découvert que « Buttles » était une corruption récente de son nom ancestral. Pourquoi a-t-elle changé pour « Frank » n’est pas clair. Ce qui est clair, c’est la grande contribution de Buttolph à l’histoire du restaurant.

En 1887, après avoir travaillé comme enseignante dans le New Jersey, dans le Kentucky et au Delaware, Buttolph s’installa à Manhattan. Elle a commencé à collecter des menus et, en 1900, la New York Public Library a accepté de récupérer sa collection. Son désir d’amasser autant de menus que possible n’a fait que croître à partir de là. Elle a commencé à faire du bénévolat à la bibliothèque Astor, où elle a consacré une grande partie de son temps au cours des 20 prochaines années. Elle a envoyé des centaines de lettres aux restaurants, aux entreprises de transport, aux chambres de commerce, aux organismes gouvernementaux et aux rédacteurs de journaux pour solliciter des dons. Les lettres ont été envoyées à des établissements situés à travers les États-Unis et en Europe. (Buttolph connaissait plusieurs langues.)

Menu pour le dîner d'anniversaire du roi Edward VII, 1905.
Menu pour le dîner d’anniversaire du roi Edward VII, 1905. NEW YORK PUBLIC LIBRARY

Pour attirer de plus en plus de contributions, elle a sorti des publicités dans des magazines tels que Hotel Gazette, a fait de nombreux entretiens avec des journaux et des aides recrutées pour recueillir en son nom, dont certains ont continué à envoyer des menus pendant des décennies. Selon Thirteen.org, elle « a fréquemment été invitées à des banquets privés dans les restaurants les plus branchés de la ville et demandait une copie de leur menu imprimé. » Une fois, en 1902, elle a envoyé au British Museum une copie d’une carte de menu d’un dîner millénaire commémorant Alfred the Great, avec l’espoir que la donation encouragerait le musée à envoyer ses menus du prochain couronnement King Edward VII, bien qu’il ne semble pas qu’ils l’ont fait.

L’engagement de Buttolph de collecter des menus est venu, a-t-elle dit, de son désir de préserver l’histoire culinaire du début des années 1900 pour les futurs chercheurs. En confirmant cela, The New York Times a écrit une fois que « elle ne se soucie pas de deux broches pour les listes de nourriture sur ses menus, mais leur intérêt historique signifie tout ».

Elle était une collectionneuse méticuleuse – non seulement en transcrivant, en datant et en organisant ses menus dans un catalogue de cartes détaillé, mais aussi sur la façon dont ils devaient être stockés.

Menu d'un dîner en l'honneur de l'anniversaire de Thomas Jefferson, 1893.
Menu d’un dîner en l’honneur de l’anniversaire de Thomas Jefferson, 1893. BIBLIOTHÈQUE PUBLIQUE DE NEW YORK

Dans la presse, cette attention portée aux détails entraînait souvent des caricatures sexistes. Le New York Times l’a appelée une « femme impitoyable et littéraire dont le bugaboo est un lieu possible sur l’un de ses menus précieux ». Dans un article de mars 1905, The Literary Collector a noté que le public l’avait d’abord considérée comme « une folle assez ennuyeuse « qui gaspillait » une grande quantité d’énergie … qui aurait pu être mieux dépensé « .

Buttolph était imperturbable. En 1921, elle avait amassé plus de 25 000 menus en plusieurs langues. Elle avait des menus des débuts du canal de Suez, des cours royales, des célébrations d’anniversaire pour des personnages historiques célèbres tels que Thomas Jefferson. Chaque menu portait son cachet ovale bleu « Buttolph Collection », parfois dans plusieurs endroits.

Menu pour une balle accueilli par le roi italien Victor Emmanuel III, 1907.
Menu pour un ballon accueilli par le roi italien Victor Emmanuel III, 1907. BIBLIOTHÈQUE PUBLIQUE DE NEW YORK

Au début des années 1920, elle a été renvoyée de son poste de bénévole, selon ses informations à cause de ses plaintes concernant les moqueries de ses collègues (et peut-être à cause des accusations de voler des livres). Son dernier enregistrement écrit avant sa mort en 1924 est une lettre à la bibliothèque d’Astor:

Pendant de nombreuses années, ma bibliothèque a été la seule chose à laquelle je me consacrais. C’était mon coeur, mon âme, ma vie. Toujours avant moi, c’était la vision des étudiants de l’histoire qui diraient « merci » à mon nom et à ma mémoire.

Son rêve de conserver un bilan culinaire du début du 20ème siècle est devenu réalité. Aujourd’hui, la Collection Buttolph de Menus à la Bibliothèque publique de New York offre plus de 40 000 menus aux chercheurs intéressés par l’alimentation, le restaurant et l’histoire culturelle. Vous pouvez voir plusieurs des menus que Buttolph collectés ici.

Et si vous voulez en dénicher vous-même, allez voir l’extraordinaire boutique La Galcante à Paris.

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