Pourquoi certains enfants apprennent-ils à mentir plus vite que les autres?

Les leçons tirées de l’observation d’une étape cruciale du développement.

Pour le menteur, dire un mensonge a des conséquences et des coûts évidents. En gardant un trace des mensonges, on raconte et tente de maintenir la plausibilité d’un récit fictif alors que les événements du monde réel tentent de taxer le contraire. La peur de se faire attraper est une source d’anxiété constante, et quand cela se produit, les dégâts causés à sa réputation peuvent être durables. Pour les personnes qui mentent, les coûts du mensonge sont également claire: les mensonges compromettent les relations, les organisations et les institutions.

Cependant, la capacité de mentir et de s’engager dans d’autres formes de déception est aussi une source de grand pouvoir social, car elle permet aux gens de façonner les interactions de manière à répondre à leurs intérêts: ils peuvent échapper à la responsabilité de leurs méfaits, prendre en compte les réalisations qui ne sont pas vraiment les leur, et rassemblre des amis et des alliés à la cause. En tant que tel, c’est une étape importante dans le développement d’un enfant et il existe des éléments cognitifs qui doivent être mis en place afin de réussir à mentir.

Les psychologues en recherche ont cherché à comprendre le raisonnement derrière le choix de mentir, mais dire la vérité est de revenir à l’époque où nous apprenons cette habileté dans l’enfance. Dans certaines études, les chercheurs demandent aux enfants de jouer à un jeu dans lequel ils peuvent obtenir une récompense matérielle en mensonge. Dans d’autres études, les enfants sont confrontés à des situations sociales dans lesquelles le cours de l’action le plus poli implique de mentir au lieu de dire la vérité. Par exemple, un expérimentateur offrira un cadeau non désirable comme une barre de savon et demande à l’enfant s’il l’aime. Encore une autre méthode est de demander aux parents de garder un registre écrit des mensonges que leurs enfants racontent.

Dans une étude récente, les professeurs en psychologie ont cherché à comprendre les processus de réflexion des enfants lorsqu’ils ont décidé de tromper d’autres personnes qui, pour la plupart des enfants, ont environ trois ans et demi. L’intérêt est la possibilité que certains types d’expériences sociales pourraient accélérer ce calendrier de développement.

REGARDER LES ENFANTS DÉCOUVREZ COMMENT MENTIR

Nous avons invité les jeunes enfants à jouer un jeu simple qu’ils ne pouvaient gagner qu’en mentant à leur adversaire: les enfants qui ont dit la vérité ont fait gagner des friandises pour l’expérimentateur et ceux qui ont menti ont gagné pour eux-mêmes.

Dans ce jeu, l’enfant cache un bonbon dans l’une des deux tasses alors qu’un expérimentateur couvre ses yeux. L’expérimentateur ouvre alors ses yeux et demande à l’enfant où le bonbon est caché, et l’enfant répond en indiquant l’une des deux tasses. Si l’enfant indique la tasse correcte, l’expérimentateur gagne la douceur, et si l’enfant indique l’erreur, l’enfant gagne le bonbon.

Les enfants ont joué 10 tours de ce jeu chaque jour pendant 10 jours consécutifs. Cette méthode d’observation approfondie des enfants sur une courte période de temps permet un suivi minutieux des changements de comportement, afin que les chercheurs puissent observer le processus de développement tel qu’il se déroule.

Ils ont testé les enfants au moment de leur troisième anniversaire, avant que les enfants ne savent généralement mentir. Ils ont constaté que, comme prévu, lorsque les enfants ont commencé à jouer au jeu, la plupart d’entre eux n’ont fait aucun effort pour tromper et faire perdre l’expérimentateur à chaque fois. Cependant, au cours des prochaines sessions, la plupart des enfants ont découvert comment tromper afin de gagner le jeu – et après leur découverte initiale, ils ont utilisé la tromperie de façon constante.

UN SEUL JALON DE DÉVELOPPEMENT

Tous les enfants ne comprenaient pas comment tromper de la même manière. À un extrême, certains l’ont découvert le premier jour ; à l’autre extrême, certains perdaient constamment le jeu même au bout de 10 jours.

Nous avons découvert que le taux auquel les enfants individuels apprenaient à mentir et tromper était lié à certaines compétences cognitives. Une de ces compétences – ce que les psychologues appellent la théorie de l’esprit – est la capacité de comprendre que d’autres ne connaissent pas nécessairement ce que vous connaissez. Cette compétence est nécessaire parce que, lorsque les enfants mentent, ils communiquent intentionnellement des informations qui diffèrent de ce qu’ils croient en eux-mêmes. Une autre de ces compétences, le contrôle cognitif, permet aux gens de s’arrêter de dire la vérité quand ils tentent de mentir. Les enfants qui ont découvert comment tromper le plus rapidement avaient le plus haut niveau de ces deux compétences.

Les résultats suggèrent que les jeux compétitifs peuvent aider les enfants à comprendre que le mensonge peut être utilisé comme une stratégie de gain personnel – une fois qu’ils possèdent les compétences cognitives sous-jacentes pour comprendre cela.

Il est important de garder à l’esprit que la découverte initiale de la déception n’est pas un critère d’évaluation. Plutôt, c’est la première étape d’une longue trajectoire de développement. Après cette découverte, les enfants apprennent généralement à tromper, mais ce faisant, ils doivent trier une série de messages confus sur la moralité de la tromperie. Ils apprennent généralement plus sur la façon de tromper. Les jeunes enfants disent souvent la vérité par inadvertance quand ils essaient de mentir aux autres, et ils doivent apprendre à contrôler leurs mots, leurs expressions faciales et leur langage corporel.

Au fur et à mesure qu’ils se développent, les enfants apprennent souvent à utiliser des formes plus nuancées de manipulation, comme l’utilisation de flatteries comme moyen de contourner la vérité, de diriger les conversations loin des sujets inconfortables et de présenter des informations sélectivement pour créer une impression souhaitée. En maîtrisant ces compétences, ils gagnent le pouvoir d’aider à façonner les récits sociaux de manière à avoir des conséquences de grande envergure pour eux-mêmes et pour les autres.

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