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Pourquoi voyons-nous des visages humains partout où nous regardons?

Pourquoi voyons-nous des visages humains partout où nous regardons?

Avez-vous déjà regardé dans le ciel et remarqué un nuage qui ressemble à un visage humain? Ou regardé une peinture de Wassily Kandinsky et reconnu les traits d’une tante ? Vous avez déjà vu sur votre pizza les garnitures ressembler à Justin Bieber, non ? Si c’est le cas, vous n’êtes pas seul. Voir les visages dans les objets inanimés est commun, et cela a un nom: pareidolia. C’est un phénomène psychologique qui amène le cerveau humain à donner de l’importance – et des caractéristiques faciales, en particulier – à des modèles aléatoires.

Une floridienne nommée Diane Duyser a rendu la pareidolie célèbre quand elle a mordu dans un toast dont la croûte brûlée, selon elle, était une incarnation de la Vierge Marie. Dix ans plus tard, en 2004, elle a mis le pain aux enchères et symboliquement a été estimé à 28 000 $. D’autres ont perçu un visage étrange dans les paysages montagneux de Mars, ou Mère Teresa dans un pain à la cannelle. La liste continue – et naturellement, elle s’étend à l’art.

Pareidolia fait l’objet d’une nouvelle exposition au musée d’art d’Akron, intitulé «Trouver un visage». Le spectacle explore comment la torde neurologique affecte les deux artistes, lorsqu’ils conçoivent le travail et les spectateurs, à mesure qu’ils le consomment.

Louis Stettner,  voiture en hiver, 7e avenue , 1956. Avec l’aimable autorisation du musée d’art Akron.

Irving Olson,  West Virginia Wall , 1974. Avec l’aimable autorisation du musée d’art Akron.

Gina Thomas McGee, l’éducatrice associée du musée qui a organisé l’exposition, est une pareidoliaque auto-décrite. « Je vois des visages partout », dit-elle par téléphone. Pour elle, l’impulsion a commencé après avoir découvert le travail du duo artistique Jean et François Robert, qui a documenté des objets qui ressemblent à des visages dans trois livres: Face to Face (1996), Faces (2000) et Find a Face (2004).

Ce dernier est orienté vers les enfants. Sur une page, une photo brillante d’une clé inversée rappelle une tête avec de grosses oreilles, un nez substantiel et des yeux béats. Un autre montre une mallette en cuir noir dont les fermetures à glissière ressemblent à deux yeux fermés et une bouche ouverte à mi-bâillement. McGee a utilisé le livre comme un outil pour l’éducation des musées: «encourager les enfants à regarder les images de façons nouvelles, à être surpris», dit-elle.

Elle ne tarda pas à voir les yeux, les oreilles et les lèvres au-delà des pages du livre, et dans toute la collection du musée. Elle a commencé à planifier l’exposition peu de temps après.

La photographie en noir et blanc de Louis Stettner En hiver, 7e avenue (1956) est parmi les œuvres en vue dans l’exposition. C’est la première pièce que McGee a trouvée dans la base de données du musée quand elle a commencé sa chasse aux œuvres d’art pareidoliques. On voit un plan rapproché d’une voiture recouverte de neige. Typique des modèles des années 1950, le modèle possède une capote minutieusement détaillée: un cercle métallique proche du pare-chocs suggère une bouche,  le logo long et élégant qui s’étend du pare-brise à travers le capot est un nez, et deux essuie-glaces, inclinés en angle, sont les yeux.

Image via Wikimedia Commons.

Bien que McGee ne puisse pas savoir avec certitude si c’était l’intention de Steckner de dévoiler un visage de cette berline, mais il est difficile de ne pas anthropomorpher l’image. « Il est plus facile de voir des visages dans les voitures, les bâtiments, les machines et les maisons, car ils ont souvent une symétrie similaire aux visages », explique McGee.

En effet, l’exposition révèle des visages dans des photographies de deux voitures, d’un métier à tisser et de quatre façades de bâtiment. Mais il révèle aussi furtivement les impressions des traits du visage dans des abstractions peintes et sculpturales par Joan MiróKarl Appel et Theodore Roszak, entre autres.

Alors, pourquoi est-ce que nous créons des visages (dans le cas des artistes) et découvrons (dans le cas des spectateurs) dans ces objets insensibles et les motifs abstraits? Les neuroscientifiques ont beaucoup étudié la pareidolie et ont proposé plusieurs réponses.

Tout d’abord, comme l’a proposé le neurologiste Dr. Doris Tsao, le cerveau favorise les visages sur d’autres modèles. Au cours d’une expérience, qui a surveillé l’activité cérébrale des singes macaques à qui on a montré diverses images, «cellule après cellule, tout répondait aux visages mais pas du tout à d’autres objets», a déclaré le Dr Tsao au New York Times.

Elliott Erwitt,  Rome 1965 , 1965. Collection de l’Akron ArtMuseum. Don du Dr Barry Leon.

Joan Miró,  Blue Border , non daté. Courtoisie du musée d’art Akron.

Mais elle a également noté une anomalie: les objets qui ne sont pas des visages « peuvent avoir certaines caractéristiques qui déclenchent faiblement ces cellules apparentes ». Le Dr Pawan Sinha, un scientifique cognitif du MIT qui a utilisé une méthodologie de recherche informatique pour étudier la pareidolia, est d’accord. Il a également constaté que si le cerveau était assez sophistiqué pour reconnaître les motifs faciaux (symétrie, front éclatant, impression sombre sous le nez), il n’est pas impeccable. « Parfois, les visages authentiques ne correspondent pas à ces régularités, et parfois les non-visages les satisfont », a-t-il déclaré .

Le neurologique de l’Université de Boston, Takeo Watanabe, a suggéré que la pareidolia pourrait avoir des racines évolutives. Dans sa recherche, il a exploré comment le cerveau humain devient hypersensible aux stimuli qu’il voit régulièrement, ainsi que tout ce qu’il pourrait percevoir comme une menace. C’est peut-être ce sentiment de conscience accrue qui nous rend vigilants à d’autres êtres vivants, qu’ils soient humains ou animaux. « Si vous habitiez à l’époque primitive … il serait bon d’être très sensibilisé aux tigres », a-t-il expliqué.

Donc, la prochaine fois que vous verrez un visage dans une éclaboussure de Jackson Pollock, ou un témoin émerge d’une photo de Bernd et Hilla Becher, rappelez-vous que vous n’êtes pas fou; c’est juste que votre cerveau fait son travail évolutif, aidé par une réflexion créative.

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