A quel moment les séries historiques passent du divertissement au discours blessant ?

Le genre peut éclairer les vérités moins reconnues – il peut également blanchir les faits historiques.

Dans un reflet de l’état sensible de l’Amérique actuelle sur les questions de race et de justice, cet été, deux émissions de télévision ont réimaginé des fins différentes à la guerre civile et ont reçu des réactions opposées du public.

Lorsque HBO a annoncé Confederate – un shoz à venir qui s’imaginera que l’armée confédérée a remporté la guerre civile – le 19 juillet, le prémisse a été largement critiqué. Un hashtag viral de Twitter ( #NoConfederate ) est apparu, et l’information publiée a inspiré plusieurs critiques avant même que l’émission n’ait été écrite. Quelques jours plus tard, lorsque Amazon a présenté sa prochaine série,  Black America, elle a bénéficié d’un éloge et d’une couverture très positive.Black America a une prise imaginaire différente: elle représente ce à quoi le pays pourrait ressembler si, après la guerre civile, les Américains noirs ont reçu réparation sous la forme de trois états du Sud.

Les deux séries sont des histoires alternatives, un sous-genre de science-fiction et de fiction historique qui explore ce à quoi le monde pourrait ressembler si des événements historiques importants ne s’étaient jamais produits ou sinon différemment. Ce genre a longtemps été un élément essentiel de l’alimentation littéraire américaine, mais cet été, il a été à l’honneur pour les moyens de promouvoir les agendas politiques. Mais, alors que les condamnations du  Confederate attirent l’attention sur les façons dont les histoires alternatives peuvent embrasser des mythes régressifs et racistes, il y a eu plusieurs occasions dans lesquelles le genre a transmis les injustices du passé et posé des questions critiques sur le présent.

Considérer les implications sociopolitiques de son travail est crucial pour toute la littérature, mais peut-être surtout dans une histoire alternative, qui tend vers des histoires au sujet de deux régimes de suprématisme blanc infâme: l’Allemagne nazie et la Confédération. À partir du milieu du 20ème siècle, les écrivains d’histoire alternative américains ont été fascinés par la guerre civile et l’Allemagne d’Adolf Hitler. L’écrivain de science-fiction Ward Moore a écrit Bring the Jubilee, l’une des premiers histoires populaires « si le Sud avait gagné » en 1953. En 2005, l’ancien président de la Chambre des représentants Newt Gingrich a co-écrit une trilogie où Robert E. Lee gagne la bataille de Gettysburg. Bien que la première histoire de l’Allemagne nazie ait été publiée en 1945, le roman de Philip K. Dick en 1962, The Man in the High Castle, dans lequel les alliés ont perdu la Seconde Guerre mondiale, et les États-Unis sous contrôle allemand et japonais, est peut-être le plus connu du sous-genre. Philip Roth a écrit The Plot Against America en 2004, qui décrit Charles Lindbergh, l’aviateur américain, battant Franklin Delano Roosevelt pour la présidence et coopérant avec Hitler.

Que les créatifs se fixent sur ces événements n’est pas une grande surprise selon Karen Hellekson, auteur de The Alternate History: Refiguring Historical Time. Hellekson affirme que ces deux guerres sont particulièrement populaires parce qu’elles «ont des mémoriaux physiques et des amateurs de re-création de champ de bataille», comme la Première Guerre mondiale ou la guerre de Corée et se sentent «plus immédiats». En effet, lorsque Confederate et Black América ont été annoncés, quelques-uns ne pouvaient échapper aux rappels de la guerre civile: les activistes de la Virginie au Massachusetts ont travaillé pour éliminer les monuments confédérés tout l’été.


La guerre civile de Colson Whitehead alterne l’histoire.

(Photo: Doubleday / Penguin Random House)

Dans certains cas, des histoires alternatives offrent des exhumations douloureuses mais incisives des périodes sombres où elles se déroulent. Prenez le roman 2016 de Colson Whitehead, primé par le magazine Pulitzer Underground : situé dans l’avant-guerre du sud, le livre de Whitehead imagine que le chemin de fer souterrain était un système de train littéral, qui porte à la fois le protagoniste et les lecteurs dans l’espace et le temps. Dans le livre de Whitehead, une adolescente nommée Cora s’enfuit de la plantation où elle est esclave en Géorgie. En embarquant dans le chemin de fer souterrain, elle visite plusieurs autres États en route vers la liberté, chaque État représentant «un autre état de possibilité américaine», comme l’a déclaré Colson dans une interview au Vancouver Writer’s Festival l’année dernière. Par exemple, le premier état où Cora se rend est la Caroline du Sud, où les politiques ostensiblement anticipées de l’État sont réellement des programmes d’eugénisme qui rappellent la stérilisation forcée et l’expérience Tuskegee syphilis.

Le livre de Whitehead n’est donc pas tant une « évasion » car il s’agit d’une confrontation pour les lecteurs qui connaissent les faits de l’esclavage. L’objectif de Whitehead est de contraindre les lecteurs à faire face au mal, à ne pas se sentir mieux, ou à l’Amérique, mais à reconnaître et examiner de manière critique le passé et le présent. Whitehead a comparé la patrouille des esclaves, qui retenait les noirs, demandait à voir l’identification, et souvent les battait, à « une version antérieure de stop and frisk ». Re-encadrant l’avant-guerre du Sud en tant que monde de «possibilités américaines» qui sont fondées sur des faits historiques, Whitehead confronte directement les graves injustices de l’esclavage à travers les lentilles invitantes de la fiction.


L
e premier livre de la guerre civile de Newt Gingrich alterne la trilogie d’histoire.
(Photo: presse de St. Martin’s)

D’autres fois, cependant, l’histoire alternative fait de bonnes affirmations selon lesquelles elle blanchit les horreurs de la suprématie blanche. Des années avant que n’importe qui chez HBO ne songe à Confederate, Gingrich a écrit sa trilogie d’histoire alternative – GettysburgNever Call Retreat et Grant Comes East – dans lequel Lee gagne la bataille cruciale de Gettysburg dans le livre un et devient un abolitionniste à la fin de la saga. La couverture arrière de Gettysburg s’ouvre avec une comparaison entre le président Abraham Lincoln et Lee: « La guerre civile est l’ Iliade américaine », Lincoln, Stonewall Jackson, Grant et Lee restent des idéaux héroïques ». La revendication que Lincoln et Lee sont également héroïques encourage l’admiration pour Lee – un sentiment populaire parmi les suprématistes blancs. En insistant sur la discussion des motifs de la guerre civile en faveur des minuties militaires, cependant, Gingrich joue dans la croyance triviale que Lee était noble sans se revendiquer comme un fanatique nostalgique. C’est un fantasme politique qui protège les Sudistes du blâme, comme l’a remarqué Politico dans une revue 2011 de la trilogie, « où les faits désagréables et gênants sont balayés ».

Parmi les auteurs de l’histoire de la Guerre civile, on peut citer ce que Hellekson appelle «fétichistes du champ de bataille», dont le travail peut potentiellement être considéré comme une apologie, une justification écrite du travail de quelqu’un. « Certains [apologistes] ont étudié, par exemple, Robert E. Lee en détail et ont vu un gentleman du Sud … qui a joué honorablement dans les limites et les règles de guerre, alors c’est comme ça qu’ils le peignent », dit-elle.

Étant donné le nombre de fois où les auteurs ont déjà raconté une histoire «si le Sud avait gagné», un projet comme Confederate n’est pas particulièrement bienvenu. Le pilote a un autre problème: les créateurs de série David Benioff et DB Weiss sont tous deux des hommes blancs qui ont tendance à travailler sur des spectacles et des films mettant en vedette principalement des blancs (une exception notable pour Benioff est 2007 Kite Runner, pour lequel il a écrit le scénario). Quant à Game of Thrones , le spectacle a été critiqué sur ses représentations de personnes de couleur et le manque de diversité dans le casting.

Dans les deux cas, dans un pays où les noirs sont encore privés de droits fondamentaux comme l’émancipation et l’égalité de rémunération, et les drapeaux confédérés volent encore, le pilote de Confederate représente encore une réalité derrière son contexte de réalité alternative. Black America, cependant, présente quelque chose de plus unique pour les créateurs et les consommateurs de ce genre à considérer: qu’est-ce qui aurait pu être fait si les États-Unis avaient pris des mesures pour tenir compte de l’horrible histoire de l’esclavage. Jusqu’à ce que le gouvernement et la société s’opposent à la suprématie blanche contemporaine, les histoires d’un Sud victorieux sont «alternées» uniquement dans le nom de genre.

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