Pourquoi Pierre le Grand a instauré une taxe sur la barbe ?

Entre 1697-1698, le tsar a visité l’Europe déguisé pour se renseigner sur la construction navale et la culture occidentale. Son verdict? Se raser.

Vers 1698, le Tsar Pierre Ier, connu sous le nom de Pierre le Grand, a établi une taxe sur la barbe. Il n’était pas le seul dirigeant de l’histoire à faire cela – Henry VII d’Angleterre a fait la même chose – mais ce qui est intéressant, c’est l’histoire derrière la raison de cette taxe.

Avant Pierre Ier, la Russie n’était pas très liée à l’Europe et n’avait pas non plus de marine capable d’affirmer son autorité sur ses frontières maritimes. Bien que la Russie était énorme, écrit l’Encyclopédie Britannica, elle a pris du retard sur les navires à une époque où des puissances européennes comme l’Angleterre et les Pays-Bas exploraient et colonisaient la planète – et empiétaient sur les frontières de l’autre. Dans le but de tirer les leçons des succès des nations européennes, Pierre Ier passa du temps, en 1697 et 1698, à parcourir l’Europe, déguisé, avec la « Grande Ambassade ».

Le tsar voyagea incognito sous le nom de « Sergent Pyotr Mikhaylov », puisque la Grande Ambassade comptait 250 personnes, dont des ambassadeurs de haut rang, ce qui lui permit de se fondre dans l’histoire et de passer du temps à se familiariser avec l’Europe. Selon l’encyclopédie, il a passé quatre mois dans un chantier naval pour la Compagnie néerlandaise des Indes orientales, où il a pu se familiariser avec les innovations de la construction navale de l’époque. Après cela, l’encyclopédie écrit: » Il s’est rendu en Grande-Bretagne, où il a poursuivi ses études de construction navale, travaillant dans l’arsenal de la Royal Navy à Deptford, et il a également visité des usines, des arsenaux, des écoles et des musées et même assisté à une session parlementaire.

De retour de la Grande Ambassade, Pierre Ier s’est lancé dans un ambitieux projet de modernisation de la Russie pour qu’elle puisse rivaliser avec les superpuissances européennes. Il « a joué un rôle crucial dans l’occidentalisation de la Russie en changeant son économie, son gouvernement, sa culture et ses affaires religieuses », écrit Mario Sosa pour l’Université St. Mary. « En faisant tout cela, la Russie a pu se développer et devenir l’un des pays les plus puissants de l’hémisphère oriental. »

Parmi ses réformes, il a révisé le calendrier de la Russie, introduit des changements dans la façon dont le russe était écrit, il a complètement changé l’armée et essayé d’obtenir des Russes qu’ils soient imberbes, comme les « modernes » Européens de l’Ouest qu’il avait rencontré durant sa tournée.

Comme Mark Mancini l’écrit pour Mental Floss, Pierre Ier a commencé la pratique du « sans barbe » de façon spectaculaire lors d’une réception organisée en son honneur peu de temps après son retour d’Europe. Mancini écrit: »Son commandant de l’armée, son commandant en second, Fiodor Romodanovsky, et une foule d’assistants et de diplomates, étaient présents ». Soudain, l’humeur de la foule passa de l’exaltation à l’horreur, quand Pierre sortit inopinément un rasoir massif de barbier. Il se mit à raser personnellement la barbe de ses invités horrifiés !

Il a déclaré que tous les hommes en Russie devaient cesser de porter la barbe – une politique massivement impopulaire pour beaucoup d’hommes, y compris l’église orthodoxe russe, qui a déclaré que se promener sans poils faciaux était blasphématoire.

Finalement, écrit Mancini, la position du souverain s’adoucit. Il a imposé une taxe sur la barbe, croyant qu’il pouvait gagner de l’argent pour l’État tout en permettant aux gens de garder leur barbe. Comme le décrit le département d’État, »pour la noblesse et les commerçants, la taxe pouvait atteindre 100 roubles par an; pour les roturiers, elle était beaucoup moins élevée – soit 1 kopek. Ceux qui payaient la taxe ont reçu un gage, d’argent pour la noblesse et de cuivre pour les roturiers. »

Bien que de nombreuses réformes de Pierre Ier ne soient pas rappelées aujourd’hui, la taxe sur la barbe est devenue l’un des moments les plus bizarres de l’histoire. Mais une chose est sûre, Pierre a changé la Russie pour toujours.

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