Détours du monde

Pourquoi l’artiste derrière « Bambi » de Disney influence encore les animateurs d’aujourd’hui

Les critiques étaient sceptiques, à l’égard de Bambi lorsqu’il est sorti pour la première fois en 1942 – à quoi bon, se demandaient-ils, un cartoon qui ignorait la fantaisie au profit de paysages forestiers naturalistes ?


Pourtant, ils ont certainement été enchantés par son décor artistique. Selon le New York Times, les artistes de Disney ont recréé une forêt qui scintille, brille et s’assombrit de manière magique, avec des couleurs qui surprendraient même le spectre lui-même ». Variety a salué le film comme un » bijou « , notant que » la lueur et la texture de la brosse Disney atteignent de nouveaux sommets, en particulier dans le traitement d’un orage d’été et d’une tempête rageuse ».

Credit: Tyrus Wong
Tyrus Wong, Bambi (visual development), 1942. Watercolor on paper.

L’homme derrière cette brosse était l’artiste chinois-américain Tyrus Wong, décédé l’année dernière à l’âge de 106 ans. Pendant des années, son rôle clé dans l’apparence de ce film durable a été sous-estimé, voire oublié, par ceux qui n’étaient pas dans les studios d’animation de Disney.

Credit: Courtesy of the Tyrus Wong family
Portrait of Tyrus Wong

Pamela Tom, dont le documentaire Tyrus de 2015 sera diffusé sur « American Masters » de PBS, a déclaré qu’elle avait entendu pour la première fois le nom de Wong mentionné dans les années 1990. Chinoise elle-même, Tom fut immédiatement intriguée.

Elle découvrit rapidement que l’artiste, né dans un village agricole de la province du Guangdong, avait immigré en Californie avec son père à l’âge de neuf ans. Les devoirs scolaires n’ont jamais été faciles pour le jeune Wong, qui a ignoré l’arithmétique au profit de croquis et de collages inventifs de clichés familiaux. Sans surprise, il a quitté le collège pour s’inscrire à l’Otis Art Institute de Los Angeles où il a étudié pendant au moins cinq ans.
Wong a obtenu son diplôme dans les années 1930, au plus fort de la Dépression. Il s’est démené pour obtenir un emploi stable, peignant des fresques murales pour la Works Progress Administration et des fresques dans un restaurant du quartier chinois de Los Angeles. Ses œuvres d’art reçurent une certaine renommée aux côtés de plusieurs autres artistes asio-américains, un groupe que la critique qualifia d' »orientalistes californiens », combinant les influences de leurs pays d’origine avec des éléments du modernisme occidental qu’ils avaient acquis dans leurs écoles d’art américaines – un style hybride qui se refléterait dans l’esthétique de Wong au fil des ans.
Mais l’avènement de la Seconde Guerre mondiale déchira le groupe qui partageait les mêmes idées, car des membres d’ascendance japonaise furent forcés de s’interner dans des camps. Et Wong lui-même s’est marié en 1937. Il aimait faire des beaux-arts, mais c’était si difficile de gagner sa vie « , dit Tom. « Il disait qu’il avait toujours faim, se demandant d’où viendrait le prochain repas. »

Credit: Tyrus Wong
Tyrus Wong, Bambi (visual development), 1942. Watercolor on paper

Credit: Tyrus Wong
Tyrus Wong, Bambi (visual development), 1942. Watercolor on paper.

Le soulagement financier a pris la forme d’un concert aux studios Walt Disney. Pendant quelques mois, en 1938, Wong travaille comme  » intermédiaire « , dessinant la série d’esquisses qui fera passer un personnage d’une pose à l’autre. C’était un travail ennuyeux et fastidieux, et il fut vite épuisé. Lorsqu’il apprit que le studio travaillait sur une histoire au sujet du cerf, Bambi, et qu’elle impliquait des paysages, il fut intéressé. J’ai dit: »Mince, c’est tout un paysage extérieur[et] je suis peintre paysagiste. Ce sera formidable « , se souvient-il plus tard.
Il réalise donc une série de dessins et d’aquarelles qu’il présente d’abord au directeur artistique du film, puis à Walt Disney lui-même. Le patron a été immédiatement séduit par le style impressionniste et atmosphérique de Wong. Contrairement à Blanche-Neige, où les fonds étaient compliqués et chargés de détails, le style de Wong se caractérisait par la simplicité, en disant plus avec moins. Cela était nécessaire pour mettre en avant les personnages animaliers de Bambi et de son compagnon de lapin Thumper.

L’art conceptuel de Wong a été adopté en gros dans le film fini, une rareté parmi les films d’animation de Disney. Il n’ y a eu que très peu de films où l’ensemble du regard était si singulièrement influencé par un artiste « , dit Tom, en soulignant l’un des rares autres cas: le travail d’Eyvind Earle sur la Belle au bois dormant.

Credit: Tyrus Wong
Horse painting by Tyrus Wong

Bien que Wong ait rapidement grimpé les échelons, le chemin n’était pas facile. Etre un artiste était un travail rare pour un Américain d’origine chinoise en Californie à l’époque, les pairs de Wong se trouvaient plus souvent dans les blanchisseries ou à la maison. Et les salles d’animation de Disney étaient notoirement discriminatoires (les femmes se voyaient refuser carrément des emplois, note Tom). Wong a été le premier et le seul artiste asio-américain dans la salle d’animation pendant son mandat, dit Tom.
Et puis, à la suite d’une grève massive de Disney en 1941, Wong a été relâché. On ne sait pas très bien pourquoi, dit Tom Wong, bien que Wong n’ait pas quitté le club, la réduction des effectifs était aussi le résultat d’une série d’échecs au box-office et des difficultés financières qui en ont résulté. Il a réussi à trouver un autre emploi chez Warner Bros, où il a travaillé pendant plus de deux décennies dans le département artistique du studio. Il réalise des croquis conceptuels et des story-boards pour des films tels que The Music Man (1962), Rebel Without a Cause (1955), Sands of Iwo Jima (1949) et The Wild Bunch (1969). Il a même esquissé des scènes à partir d’une comédie musicale non réalisée influencée par Salvador Dalí, des compositions mettant en scène des mannequins suspendus dans un paysage désertique éclairé par la lune.
Tout au long de sa carrière, Wong a continué à faire de l’art et à exposer par intermittence. Mais au moment de sa retraite en 1968, Wong s’est souvenu plus tard qu’il avait été « peint. »

Credit: Tyrus Wong
Reclining Nude c. 1936
Oil on canvas

Aujourd’hui, une petite sélection de la prodigieuse production de Wong est accrochée aux murs des studios Disney. Ralph Eggleston, concepteur de production pour Nemo (2003), se souvient avoir tapissé son box avec les esquisses et les peintures de l’artiste plus âgé pour s’en inspirer. Des artistes qui ont travaillé sur d’autres classiques, dont Aladin (1992) et La Petite Sirène (1989), ont fait de Wong une influence significative, malgré son passage relativement bref à l’atelier.
Pour cette contribution, a déclaré Paul Felix, le concepteur de la production de Lilo & Stitch (2002), il est légendaire.

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