Quand Gary S. Becker démontrait qu’il était plus rentable d’être raciste en Amérique du Nord qu’en Afrique du Sud

La psychologie de résorbe tout entière dans une économie politique dont l’objet demeure le comportement humain en tant que stratégie de calcul : combien ça me rapporte de me comporter ainsi ? La grande théorie du capital humain, de sa monétisation, son coût et sa rentabilité…


Dans les années 1950, peu d’économistes considéraient des phénomènes tels que la discrimination raciale comme relevant de leur compétence. Cela a changé en 1957, lorsque Gary S. Becker, professeur d’économie et de sociologie à l’Université de Chicago et au Chicago Booth avant sa mort en 2014, publia The Economics of Discrimination, un livre basé sur sa thèse de doctorat de 1955.

L’analyse de Becker permettrait d’étendre la portée de l’économie et de remodeler complètement le champ d’étude et la recherche en sciences sociales en général, mais il a fallu des décennies pour le faire. Pendant plusieurs années, elle n’ a eu aucun impact visible sur quoi que ce soit « , se souvient-il plus tard.

« La plupart des économistes ne pensaient pas que la discrimination raciale était de l’économie, et les sociologues et les psychologues en général ne croyaient pas que je contribuais à leurs domaines. »

L’impact est maintenant clair. Non seulement la discrimination raciale est considérée comme un sujet sur lequel l’économie a quelque chose d’utile à dire, mais les économistes figurent parmi les meilleurs universitaires dans tous les domaines de recherche sur le sujet.

L’idée de Becker, qui changeait de discipline, était de situer la discrimination raciale dans un contexte de marché, en utilisant le cadre pour analyser et identifier les raisons de l’écart salarial noir-blanc. De cette façon, il a pu illustrer les caractéristiques classiques de l’économie tout en les appliquant aux questions de savoir pourquoi les différences salariales existent et persistent entre les races.

« Le modèle de Becker a réduit une question sociale à l’offre et à la demande. « 

Trois caractéristiques de l’approche économique définissent son analyse.
D’abord, il a utilisé un modèle individuel rationnel de maximisation des utilités. On caricature souvent le joueur rationnel comme une mauvaise représentation du comportement humain. Mais, dans sa forme la plus simple, le modèle reconnaît que, contrairement aux atomes ou aux roches, nous avons en fait un certain intérêt pour l’issue des choses, et que nous essayons généralement d’influer sur ces issues et de poursuivre ainsi nos propres intérêts.

Deuxièmement, le modèle de Becker reposait sur l’idée d’un marché, ou plus généralement sur l’interaction entre les gens. Le marché représente une forme d’interaction sociale, et l’économie utilise toutes sortes d’autres contextes dans lesquels les gens interagissent, comme les fréquentations et le mariage.

Troisièmement, son modèle a utilisé la notion économique d’équilibre, un point où les individus agissent dans leur intérêt et interagissent les uns avec les autres.

En utilisant cette approche, Becker a fait une observation centrale: la discrimination a des conséquences pour les personnes victimes de discrimination, ainsi que pour les personnes qui s’ y adonnent. Si la discrimination fait baisser les salaires des travailleurs noirs par rapport à ceux des Blancs possédant les mêmes qualifications, un discriminateur qui, disons, ne veut pas embaucher de travailleurs noirs devra payer plus cher pour embaucher des employés blancs. Cela engendre deux coûts: le travailleur noir est moins bien payé et l’employeur discriminatoire engage des dépenses plus élevées pour obtenir la même productivité.

Becker a prédit qu’au fil du temps, les travailleurs noirs seraient chassés des lieux où la discrimination était répandue et travailleraient de façon disproportionnée là où la discrimination était la moins évidente. Ceci, à son tour, réduirait l’impact sur les travailleurs noirs par rapport à un monde où ils étaient répartis au hasard entre les employeurs. Le modèle économique de Becker a réduit une question sociale chargée à une question économique fondamentale, l’offre et la demande.

Deux choses importent: la proportion d’employeurs discriminatoires et le nombre de travailleurs noirs – plus il y a de travailleurs noirs, plus la base des employeurs doit être élargie pour les embaucher en équilibre. Becker s’en est servi pour expliquer pourquoi certains endroits pourraient avoir des écarts de salaire plus importants entre les races que d’autres.

L’approche économique de Becker a également mis en lumière un moyen possible pour les Noirs de contourner la discrimination des employeurs, qui était simplement d’éviter les discriminateurs. Il a appliqué cette idée aux diplômés noirs de collège, très méritants comparativement aux travailleurs noirs moins instruits. Son explication: les diplômés de collège avaient évité la discrimination en devenant des professionnels – comme les ministres, les médecins et les avocats – qui servaient la communauté noire.

Le travail de Becker suggère qu’il existe une incitation pour les employeurs non discriminatoires à embaucher des travailleurs noirs: ils pourraient augmenter leurs profits en embauchant des travailleurs noirs plutôt que des travailleurs blancs. Puisque les travailleurs noirs étaient moins bien payés que les travailleurs blancs en équilibre, si suffisamment d’employeurs non discriminatoires entraient sur le marché pour embaucher une source de main-d’œuvre relativement bon marché, ils pourraient même éliminer l’écart salarial entre les races.

Becker pensait donc qu’une concurrence accrue servirait de force pour réduire la discrimination sur le marché du travail. Il était toutefois clair pour lui que la concurrence ne l’éliminerait pas complètement. Même si un employeur n’était pas raciste, il pouvait avoir des clients qui préféraient ne pas faire affaire avec des Noirs. De tels clients, pour éviter de traiter avec un employé noir, finiraient par payer un prix plus élevé dans l’équilibre, subventionnant ainsi la discrimination.

De plus, les travailleurs noirs continueraient de subir une discrimination « pré-marché » (ce qui arrive aux personnes avant leur entrée sur le marché du travail) et des modes de discrimination fondés sur la politique (règles préjudiciables au zonage, au logement et à l’éducation). Becker a fait valoir qu’en termes de scolarisation, les États-Unis avaient systématiquement fait preuve de discrimination, parce que les forces concurrentielles qui régissent le marché ne sont pas présentes dans l’enseignement élémentaire et secondaire fourni par l’État. Il s’attend à ce que la discrimination raciale fondée sur la clientèle et la discrimination prémarché persistent plus longtemps que la discrimination entre propriétaires de capitaux, car, comme il l’ a expliqué, il existe de fortes incitations à réduire ces derniers.

Les recherches de Becker dans ce domaine ont été publiées au moment même où la désobéissance civile des militants des droits civiques américains devenait de plus en plus courante: le Montgomery Bus Boycott a commencé en 1955, annonçant un mouvement axé sur l’égalité juridique et la réparation des injustices historiques contre les Noirs.

Bien que l’essor du mouvement des droits civils ait aidé Becker à obtenir une plus grande reconnaissance dans les années 1960, les recours juridiques demandés par les militants n’ont joué aucun rôle important dans son analyse. D’un point de vue économique, les recours judiciaires ont corrigé certains problèmes mais en ont exacerbé d’autres. Des règles strictes en matière d’embauche et de rémunération ont rendu plus difficile la discrimination en termes de salaires ou parmi les demandeurs d’emploi, mais les entreprises qui ont l’intention de faire preuve de discrimination dans leurs pratiques d’embauche peuvent déménager dans des endroits où il n’ y a pas de minorités importantes. Plus fondamentalement, si les gens ont tendance à discriminer sur la base de la race, la législation ne peut pas faire l’économie d’une discrimination fondée sur la race.

Les politiciens ne peuvent pas se contenter de légiférer sur un nouveau résultat, ou d’éliminer les préférences. Ils ne peuvent que changer la façon dont la discrimination se manifeste.

Cela ne veut pas dire que Becker pensait que la discrimination était une préférence figée. Bien qu’il ne soit pas un économiste comportemental, il a fait valoir que les préférences pourraient être influencées. Becker croyait que la société et les facteurs extérieurs à l’individu avaient un effet significatif sur les préférences, qui se sont formées, plutôt que Dieu donné – et que les processus qui forment les préférences méritaient une étude plus approfondie.

Une question évidente sur le travail de Becker : qui profite de la discrimination?
Bien qu’il n’ait pas abordé directement cette question, il a laissé entendre qu’un des bénéficiaires pourrait être les syndicats, qui représentaient traditionnellement les travailleurs blancs. Historiquement, les syndicats appuyaient de nombreux aspects de la discrimination puisque leurs membres rivalisaient pour des emplois avec des travailleurs noirs.

L’économie de la discrimination demeure pertinente, d’abord comme source d’inspiration pour la recherche universitaire. Un exemple récent est le travail de Kerwin Kofi Charles, de la Harris School of Public Policy de l’Université de Chicago, et de Jonathan Guryan, de l’Université Northwestern, qui utilisent l’approche de Becker pour tenter de comprendre comment les arguments théoriques sur les écarts salariaux entre les travailleurs noirs et blancs s’accordent avec les données empiriques.

Deuxièmement, l’utilisation par Becker du concept d’équilibre, appliqué à la discrimination, demeure critique pour évaluer l’impact de la législation antidiscrimination – les économistes continuent de l’utiliser pour mesurer comment elle a influé sur la rémunération et l’éducation, et où les employeurs se situent.

Troisièmement, l’attention que Becker a portée aux facteurs pré-marché, en tant que domaine clé de la discrimination, continue de façonner les débats sur les politiques publiques. Voyant l’occasion de s’attaquer au problème, Becker a pensé que les forces du marché – l’éducation, par le biais de charte scolaire et des bons d’études – pourraient aider les minorités à progresser économiquement.

Pour Becker, la discrimination raciale représentait la première de nombreuses incursions en dehors des principaux domaines de la recherche économique. Il a par la suite apporté le point de vue d’un économiste sur les questions de la criminalité, de la famille, des dons d’organes, des drogues et du capital humain, entre autres sujets. C’est cette approche novatrice qui lui a valu le prix Nobel des sciences économiques en 1992.

Un article publié en 2000 par Edward P. Lazear, de l’Université Stanford, soutient que l’utilisation par l’économie d’un modèle fondé sur la rationalité, la maximisation des individus, l’équilibre et l’efficacité a permis à la discipline d’étendre sa portée intellectuelle dans de nombreux domaines qu’on croyait auparavant hors de son domaine. Cette marche impérialiste commença sérieusement avec ce livre The Economics of Inequality, Discrimination, Poverty, and Mobility.

C’est toujours en cours.

Ce qui conduit à penser, sans théorie du complot aucune, que dans une large mesure, nos comportements sociaux ne sont rien de plus que réduits au potentiel de profit qu’on peut en tirer.
Je pense à la dépression par exemple.

A lire : Le Présent du passé du futur, le futur du selfie.

ReviewChigagobooth

1 commentaire sur “Quand Gary S. Becker démontrait qu’il était plus rentable d’être raciste en Amérique du Nord qu’en Afrique du Sud”

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